Les dirigeables pourraient-ils faire un retour avec de nouvelles conceptions hybrides ?

Dirigeables. Lents, difficiles à atterrir et hautement inflammables lorsqu’ils sont pleins d’hydrogène. De nos jours, ils sont davantage considérés comme une curiosité historique que comme un moyen de transport utile.

Hybrid Air Vehicles est une startup basée au Royaume-Uni qui travaille à créer une approche moderne du concept de dirigeable. L’objectif est de créer un transport aérien plus propre pour les trajets à courte distance, tout en résolvant de nombreux problèmes liés au concept de dirigeable avec une refonte drastique à partir de zéro. Leur véhicule qui fera tout cela s’appelle Airlander 10. Mais est-ce suffisant pour ramener des dirigeables dans le ciel ?

Une technologie hybride

Airlander 10 vu décoller lors de son premier vol.

L’Airlander 10 n’est pas un engin plus léger que l’air comme les dirigeables traditionnels. Au lieu de cela, le véhicule utilise la flottabilité de son enveloppe d’hélium pour créer seulement 60 à 80 % de sa portance. Le reste de la gauche est généré aérodynamiquement par l’air passant sur la forme elliptique du corps du dirigeable. Cette portance peut également être augmentée par deux ventilateurs canalisés à moteur diesel sur les côtés du dirigeable, qui peuvent pivoter pour aider au décollage et à l’atterrissage. Deux autres ventilateurs canalisés fixes à l’arrière assurent la propulsion principale de l’embarcation.

L’approche hybride apporte plusieurs avantages par rapport au modèle de dirigeable traditionnel. Le principal d’entre eux est que, comme l’Airlander 10 est plus lourd que l’air, il n’a pas besoin de ventiler l’hélium tout au long du vol pour éviter de devenir positivement flottant lorsque le carburant brûle, ni de ventiler l’hélium pour atterrir. Cependant, il conserve toujours la capacité de flâner pendant des périodes incroyablement longues dans le ciel, car il doit brûler très peu de carburant pour rester en l’air. Apparemment, il est capable de cinq jours lorsqu’il est habité, et des durées encore plus longues s’il est utilisé dans une configuration sans équipage. L’utilisation de l’hélium pour la portance au lieu de compter uniquement sur la poussée du moteur et les ailes signifie qu’il est beaucoup plus économe en carburant que les avions de ligne traditionnels à voilure fixe. Les propres estimations de la compagnie suggèrent que l’Airlander 10 pourrait réduire jusqu’à 90 % les émissions sur les liaisons aériennes court-courriers. Les caractéristiques de décollage et d’atterrissage en douceur signifient également que le véhicule ne nécessite pas d’installations aéroportuaires traditionnelles, ce qui permet de fonctionner plus facilement dans des zones reculées, sur l’herbe, le sable ou même l’eau.

L’engin utilise actuellement quatre ventilateurs canalisés à moteur diesel. Un système d’entraînement tout électrique est en cours de développement pour réduire davantage les émissions.

Il y a bien sûr des inconvénients par rapport aux voyages en avion plus conventionnels. Le dirigeable hybride n’est capable d’atteindre qu’une vitesse de croisière de 148 km/h, bien en deçà des 900 km/h environ d’un avion de ligne moderne. L’Airliner 10 est également grand : avec ses 91 mètres de long et 34 mètres de large, il est tout aussi large qu’un Boeing 737 et trois fois plus long. De plus, bien qu’il soit capable d’atterrir sur des surfaces planes non préparées, les véhicules aériens hybrides indiquent qu’un cercle de 600 m de diamètre est requis. Il s’agit d’une zone considérablement vaste, et il peut s’avérer difficile de trouver un point d’atterrissage à de nombreux endroits.

Hybrid Air Vehicles a déclaré que l’Airlander 10 sera capable de transporter jusqu’à 100 passagers sur des trajets court-courriers, un peu plus de la moitié de ceux transportés par un avion de ligne moderne à une rangée. Un itinéraire proposé pour un service de passagers est le court trajet de Belfast à Liverpool. Le premier prend une heure en avion conventionnel, ou environ 8 à 9 heures en ferry. L’Airlander 10 effectuerait le trajet en 5 heures et 20 minutes environ. Un autre itinéraire proposé, de Barcelone à Palma de Majorque, va à peu près dans le même sens, 1 heure en jet, ou 9 heures en bateau. Le dirigeable hybride pourrait diviser la différence à environ 4 heures et demie.

Airlander 10 vu en vol au dessus de Cardington.

Les véhicules aériens hybrides affirment que les frais généraux supplémentaires liés au transport aérien, tels que l’enregistrement à l’aéroport et les autorisations de sécurité, augmentent considérablement le temps de vol lui-même, donnant ainsi un avantage à l’Airlander. Cependant, il est difficile de comprendre pourquoi leur véhicule aérien plus lent serait exempt de ces exigences; même les ferries maritimes prennent du temps pour s’occuper de l’amarrage et du chargement des passagers.

C’est une chose lente et gracieuse en vol, comme on le voit dans ce clip de la BBC de 2016. Compte tenu de la manière dont il s’envole, la grande zone d’atterrissage requise pourrait être due au fait que le décollage face au vent est essentiel pour la sécurité. . Il y a aussi une histoire amusante de 2017 dans laquelle le prototype s’est détaché de ses amarres le matin après un vol d’essai. Le système de dégonflage d’urgence s’est déclenché lorsque cela s’est produit, l’engin s’immobilisant au périmètre de l’aérodrome. Imaginez que vous veniez travailler un jour et que le dirigeable géant sur lequel vous avez travaillé est assis à mi-chemin de l’aérodrome d’où vous l’avez laissé, avec son ballon vide qui s’affaisse alors qu’il est collé à la clôture.

Les designs d’intérieur sont rendus à ce stade, mais offrent beaucoup plus d’espace que les avions de passagers contemporains.

La nouvelle technologie devra concurrencer les vols bon marché existants ; les tarifs des avions de ligne peuvent souvent être inférieurs à 50 £ sur les itinéraires de courte durée. La faible consommation de carburant du dirigeable hybride aide, bien sûr. L’Airlander 10 lui-même a coûté 25 millions de livres sterling à construire, parmi un budget de développement de 140 millions de livres sterling pour les véhicules aériens hybrides. Cela n’est rien en comparaison des 300 millions de dollars ou plus requis pour acheter un avion de ligne moderne à couloir unique. Les coûts d’exploitation et d’entretien de quatre moteurs diesel à pistons sont également probablement inférieurs à ceux de deux gros moteurs à réaction. Cependant, les opérations de jet existantes ont l’avantage d’être bien établies et sont familières au public.

Contrairement à la conception de luxe ou de tourisme ci-dessus, dans un rôle plus axé sur le budget, l’Airlander pourrait transporter jusqu’à 100 passagers.

La dépendance du dirigeable hybride à l’hélium a également tendance à soulever des questions étant donné la rareté et le coût de l’élément. Le site Web Hybrid Air Vehicles affirme que « 600 avions Airlander ne représenteraient que 1% de la consommation annuelle d’hélium ». Cependant, nous soupçonnons que le calcul peut avoir chuté à zéro. 600 avions Airlander 10, chacun utilisant 38 000 mètres cubes d’hélium, totalisent 22 800 000 millions de mètres cubes de gaz. Environ 160 000 000 mètres cubes de gaz ont été produits en 2018 ; à l’arrière de l’enveloppe, les calculs placeraient le chiffre réel entre 10 et 15 % de l’offre mondiale en 2021. Bien sûr, il n’y a pas beaucoup d’avions Airlander 10, la société prévoyant de construire un nombre plus modeste de 12 dirigeables par an. à partir de 2025. Avec l’atténuation des pénuries d’hélium, il ne devrait pas y avoir de problèmes majeurs d’approvisionnement, même si quelqu’un devrait régler les calculs sur le site Web.

Il est rare qu’un nouveau mode de transport ait une naissance facile ; le tunnel sous la Manche a fait face à des troubles pendant des années une fois qu’il est entré en service. Les aéroglisseurs de passagers semblaient autrefois aussi être une solution miracle, mais ils ont pratiquement disparu au cours des dernières décennies. Que le concept de dirigeable hybride devienne ou non un lien de transit régulier dépendra de la capacité des investisseurs à débourser de l’argent pour faire passer le concept en premier lieu. À partir de là, il appartient aux opérateurs de trouver un moyen d’exploiter l’engin de manière économique face à la concurrence féroce des concurrents existants.