Plus de 3 des millions d’acres de Californie ont brûlé cette année, et 18 000 pompiers luttent toujours contre 27 incendies de forêt majeurs à travers l’état de suie parfois appelé Golden. Et chaque jour, bien au-dessus de la fumée, un drone militaire d’une envergure environ 10 fois supérieure à celle de LeBron James renvoie une vidéo infrarouge des flammes à la base de réserve aérienne de March, à l’est de Los Angeles, pour aider à cartographier la destruction et aider les pompiers.

Ces drones MQ-9 «Reaper» ne volent généralement pas à l’intérieur du pays – ils sont en attente au cas où l’armée de l’air en aurait besoin pour la reconnaissance à l’étranger. Mais le changement climatique a contribué à faire de la vidéo de rassemblement en Californie une nouvelle tradition d’automne pour la 163e Escadre d’attaque. Ses drones aident à cartographier les incendies de forêt chaque année depuis 2017, grâce à l’autorisation spéciale du secrétaire à la défense.

Normalement, les analystes de la Garde nationale examinent cette vidéo de surveillance des incendies de forêt pour créer des cartes, un processus qui prend jusqu’à 6 heures. Cette année, le Pentagone teste des algorithmes d’intelligence artificielle qui analysent la vidéo et génèrent automatiquement des cartes des incendies en quelques minutes. Appelez ça cartogr-AI-phy. Les résultats ont été prometteurs, et le Département des forêts et de la protection contre les incendies de Californie, connu sous le nom de CalFire, a utilisé les cartes pour aider à sa réponse au Creek Fire, près du parc national de Yosemite. Le logiciel pourrait être déployé à grande échelle dans la crise des incendies de forêt apparemment inévitable de l’année prochaine. Le projet peut également aider le Pentagone à développer un muscle IA qui peut être utilisé pour d’autres missions, qu’il s’agisse de secours aux ouragans ou de cartographie des mouvements ennemis.

Lutter contre les incendies de forêt est un enfer logistique multidimensionnel avec le défi de cartographier des flammes rapides sur un terrain accidenté à son cœur enchevêtré. CalFire a traditionnellement mis à jour ses cartes du jour au lendemain, en utilisant des observations terrestres et aériennes appelées ou transmises par radio par les pompiers et les observateurs. Les incendies de cette saison ont cependant progressé aussi vite que 15 miles en une journée, et les cartes retardées ou obsolètes mettent le personnel et les véhicules en danger, car ils pourraient se retrouver au mauvais endroit au mauvais moment, avec des résultats tragiques.

Ces dernières années, les drones ont accéléré ce processus de cartographie. Des images des MQ-9 – le même modèle qui a tué le général iranien Qassim Suleimani au début de cette année – sont transmises aux analystes de la Garde nationale. Ils marquent la limite des brûlures actives à l’aide de l’outil de dessin de ligne de Google Earth et signalent les petits «feux ponctuels» qui peuvent nécessiter une attention particulière.

La 163e Escadre d’attaque de la Garde nationale aérienne de Californie utilise des images de drones pour cartographier les incendies de forêt chaque année depuis 2017.

Photographie: Crystal Housman / Garde nationale aérienne

Ce processus peut créer de nouvelles cartes en trois à six heures – assez bien, mais encore assez de temps pour qu’un feu rapide avance de kilomètres. En 2018, le nouveau centre commun d’intelligence artificielle du Pentagone, connu sous le nom de JAIC, a commencé à utiliser l’IA pour cartographier plus rapidement les incendies. (L’unité a été créée pour élargir l’utilisation militaire de l’IA avec l’aide d’entreprises technologiques.)

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