Les drones se transforment en machines volantes personnelles

Depuis qu’il était un enfant en Suède, Peter Ternström voulait faire une machine volante de style science-fiction. En 1983, il a vu Le retour du Jedi cinq fois et rêvait de filer à travers la forêt d’Endor sur un speeder en lévitation. Mais en tant que jeune nerd intelligent, il s’est vite rendu compte qu’un véhicule en vol stationnaire n’était pas possible.

« Il n’y avait pas de système de propulsion qui fonctionnait », se souvient-il avec un soupir. Bien sûr, les gens essayaient de fabriquer des appareils de vol personnels depuis des décennies, notamment des jetpacks. Mais la physique du jetpack était un cauchemar. Attacher un réservoir de carburant explosif à votre corps et essayer de ne pas vous brûler les jambes ? Pas vraiment un évolutif solution à la mobilité personnelle.

Ternström a donc mis de côté son rêve de jeunesse et est devenu un millionnaire dotcom en créant une plateforme d’apprentissage en ligne et la version suédoise de Mailchimp. Des voitures volantes, ça n’arrivera pas.

Sauf que la technologie évolue d’une drôle de façon. Pendant que Ternström dirigeait ces sociétés Internet, une technologie de vol différente émergeait, une qui n’avait pas les problèmes des jetpacks : les drones.

Lorsqu’ils sont devenus grand public pour la première fois dans les années 2000, les drones n’étaient que des jouets, bancaux et difficiles à piloter, avec des batteries qui s’éteignaient en quelques minutes. Mais à mesure que la demande des amateurs et des passionnés augmentait, la qualité des pièces augmentait également. Les moteurs se sont améliorés et les batteries sont devenues plus durables. Les capteurs d’inclinaison sont devenus bon marché et de haute qualité, et les codeurs open source ont écrit un logiciel qui rendait les drones auto-stabilisants et donc faciles à piloter sans aucune formation.

En 2012, Ternström a rencontré un vieil ami qui avait construit des drones pour transporter des caméras pour la production de films hollywoodiens. Ternström l’a rejoint pour travailler sur certaines des prises de vue, et alors qu’il regardait les drones voler, Ternström a commencé à penser : Hein, pourquoi ne pas simplement faire un vrai gros drone, attacher un siège dessus et transporter un humain ?

Alors lui et son partenaire l’ont fait. Ils ont formé Jetson, une entreprise qui vend maintenant son premier modèle d’avion personnel en vol stationnaire honnête: le Jetson ONE, un engin de 92 000 $ en aluminium léger et en fibre de carbone, huit hélices de drone et des dizaines de batteries. Dans les vidéos, Ternström zoome le long de la campagne italienne à environ six pieds au-dessus du sol, ressemblant étrangement à ce speeder Endor dont il avait rêvé.

« Le piloter est une expérience profondément extatique », me dit-il. « Tout votre ADN d’oiseau d’il y a des millions d’années entre en jeu et dit: » Whoa, attendez une seconde, j’ai déjà fait ça! «  » Son entreprise a 320 précommandes, ajoute-t-il, qu’il vise à commencer à livrer fin 2023. Les acheteurs sont pour la plupart «des personnalités californiennes. Je ne vais pas dire « Mark Zuckerberg », mais, vous savez, autour de ce cercle.

Avec l’aimable autorisation de Jetson

Ternström est l’un des premiers à vendre une machine volante de type drone, mais il n’est pas le seul. Des dizaines d’entreprises dans le monde fabriquent désormais des véhicules à «décollage et atterrissage verticaux électriques» (eVTOL). Leur objectif est d’introduire des véhicules et de les améliorer progressivement de sorte que, dans 10 ans, vous puissiez passer du centre-ville à l’aéroport en un seul, car contrairement aux avions, ils n’ont pas besoin de piste et sont tellement guidés par logiciel que les pilotes n’auraient besoin que de peu de compétences. (Quelques-unes de ces entreprises visent à faire piloter leurs engins à distance ou à voler de manière autonome.) Certains modèles déplacent les hélices latéralement une fois en vol, de sorte qu’ils naviguent à la manière d’un avion.

Pendant des éternités, les illustrations de science-fiction ont représenté des gens se promenant dans les villes dans de petits véhicules volants. Maintenant, ces dépliants de l’âge d’or pourraient enfin arriver – et «ce ne sont que de gros drones», déclare Chris Anderson, pionnier des drones de longue date et directeur de l’exploitation de la société eVTOL Kittyhawk (et ancien rédacteur en chef de WIRED).

Avec l’aimable autorisation de Kittyhawk

Considérez ceci comme une leçon d’innovation : les grandes percées ne viennent pas toujours de là où vous vous attendez.

Nous pensons souvent que les plus grandes innovations proviennent de personnes brillantes réunies dans un laboratoire ou une entreprise – les concepteurs d’Apple fabriquant le smartphone, les mordus d’OpenAI codant GPT-3, les ingénieurs de Tesla construisant une voiture électrique vraiment élégante. Mais tout aussi souvent, peut-être plus souvent, l’innovation est le résultat d’amateurs bizarres qui bricolent sur des choses qui semblent idiotes ou qui ressemblent à des jouets. C’est justement car ces environnements sont à faible enjeu que les pirates et les passionnés peuvent progressivement améliorer les technologies de base, jusqu’à ce qu’ils soient soudainement prêts à faire des choses follement plus ambitieuses.