Un jour dans Mars, les enfants étaient là. Le lendemain, il n’y avait personne. Puis, un samedi d’août, un homme est entré dans une école publique vide de la banlieue de Boston avec un conteneur de glace sèche, essayant de trouver comment ramener les élèves à leur bureau.

Depuis janvier, cet homme, Joseph Allen, professeur à la Harvard’s School of Public Health, dit à quiconque veut écouter cet air – ce que tout le monde respire et auquel personne ne pense – doit bouger. Avant le verrouillage, le tableau blanc de son laboratoire était dense avec des notes sur la façon dont le coronavirus SRAS-CoV-2 pourrait se propager à l’intérieur. Pris au piège à la maison, il a écrit des tas d’éditorial, parlé à des journalistes et a été l’un des scientifiques qui a examiné une lettre ouverte à l’Organisation mondiale de la santé exigeant qu’elle reconnaisse que le virus peut se propager par de minuscules particules dans l’air.

Avec les panaches gonflés de glace sèche, Allen, son équipe et les employés de maintenance de l’école ont mené des expériences, mesurant le flux d’air dans divers bâtiments. Si Allen a quelque chose à dire à ce sujet, dans certaines salles de classe cet automne, vous pourriez voir un ventilateur avec un filtre HEPA blanc froissé attaché dessus. Dans les murs, les systèmes de ventilation peuvent également être équipés de filtres. Tant que le temps le permet, les fenêtres seront ouvertes et les tentes de mariage seront installées sur les champs, alors que les administrations scolaires se concentrent sur ce qui semble être une tâche à la fois simple et écrasante: déplacer l’air. Filtrez-le. Diluez-le.

Alors que la distance physique et le port du masque aident à réduire la transmission via des gouttelettes plus grosses, en ce qui concerne la transmission aérienne, la ventilation et la filtration, qui réduisent la concentration de virus flottant dans l’air, seront également essentielles pour rendre les espaces intérieurs plus sûrs.

Allen, qui a travaillé comme consultant en bâtiments sûrs avant d’entrer dans le milieu universitaire, a aidé les écoles, les universités et les garderies à élaborer des plans de réouverture. «Très souvent, je reçois le commentaire: ‘Oh! Vous êtes la première personne que nous ayons entendu parler de ventilation! », Dit Allen. «C’est profondément préoccupant.

La pandémie met en lumière un problème qu’Allen et ses collègues connaissent depuis des années, mais dont la plupart des autres personnes n’ont aucune idée: les écoles sont chroniquement sous-ventilées. Une norme couramment utilisée pour le mouvement de l’air dit qu’au minimum, 15 pieds cubes par minute (cfm) par personne devraient s’écouler dans une salle de classe; Allen dit que pour la prévention Covid, il recommande 30 cfm. Mais des études montrent que de nombreuses salles de classe américaines ont un taux de ventilation moyen de seulement 6 à 11 cfm par personne.

Même lorsqu’il n’y a pas de pandémie, ce n’est pas bon, car un nombre important de recherches suggèrent qu’un meilleur flux d’air est corrélé à une augmentation des scores aux tests et à une réduction des absences. Au moins une étude utilisant des filtres à air dans les salles de classe a également révélé une augmentation du rendement des élèves.

Cependant, le soin et l’alimentation de l’air sont tombés de la conscience publique il y a longtemps. Alors que l’automne approchait, Allen et ses collègues ont publié un rapport détaillé sur la façon d’ouvrir les écoles de manière plus sûre et ont fourni des conseils à ceux qui les ont contactés. «Le problème est que nous nous sommes égarés au fil des ans», dit Allen.

Il a fallu une pandémie mondiale pour nous amener à prêter attention à l’air que les enfants respirent.

Quand c’est venu à la conception des bâtiments, la circulation de l’air était en haut de la liste des priorités. Après une grande partie du bâtiment du parlement britannique, le palais de Westminster, incendié en 1834, David Boswell Reid, médecin, chimiste et inventeur, fut chargé de la ventilation du nouveau bâtiment. Les députés avaient trouvé l’ancien bâtiment étouffant et la grave pollution de l’air à Londres faisait de l’ouverture d’une fenêtre un geste risqué et extrêmement désagréable. Reid avait développé un système de ventilation élaboré pour son laboratoire privé à Édimbourg, et il passa les années suivantes à tester et à perfectionner sa conception pour le Parlement. Son plan reposait sur la flottabilité naturelle des gaz pour extraire l’air des salles de débat et aspirer de l’air frais, et a même utilisé une toile mouillée pour filtrer la pollution. À la Chambre des communes provisoire, il a installé tout un écosystème de conduits qui évacuaient l’air par des conduits sur le toit. Dans la conception de Reid pour la structure permanente, les tours qui ressemblent à des fantaisies gothiques sont, en fait, des outils fonctionnels de ventilation.

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Garder l’air à une température confortable était la principale préoccupation de Reid, mais il s’efforçait également de faire circuler l’air frais. Pendant une grande partie du XIXe siècle, la théorie dominante était que des maladies comme le paludisme ou le choléra étaient causées par des miasmes, ou «mauvais air». La théorie a été invoquée pour expliquer pourquoi les gens vivant à proximité des marécages tombaient malades (aujourd’hui, nous dirions probablement les moustiques) et pourquoi les bidonvilles étaient des foyers de maladie infectieux (nous le résumerions maintenant à un mauvais assainissement). Et pourtant, ils étaient sur quelque chose en ce qui concerne le mouvement de l’air.

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