Les microplastiques sont partout : terre, mer et air

Les plastiques ont décollé au 20e siècle, avec la nouvelle classe de matériaux trouvant toutes sortes d’applications que le métal, le bois et le papier ne pouvaient tout simplement pas faire. Tous les domaines, de l’électronique à l’emballage des aliments, ont découvert que les plastiques pouvaient jouer un rôle.

Maintenant, plus de 150 ans après le développement de Parkesine en 1867, nous réalisons maintenant que les plastiques présentent plus que quelques inconvénients. Ils ne se décomposent pas bien dans la nature, et maintenant les microplastiques commencent à apparaître partout sur Terre, même dans des endroits où les humains marchent rarement. Il semble qu’ils puissent même se propager par voie aérienne, alors examinons ce problème croissant et ce qui peut être fait pour y remédier.

Que sont les microplastiques ?

Les microbilles sont devenues un ingrédient populaire de nombreux produits cosmétiques comme les gommages exfoliants. Certaines juridictions ont désormais interdit les microbilles en raison de leur impact négatif perçu sur l’environnement. Crédit : Lewin Day

Les microplastiques sont généralement définis comme tout type de particule de plastique de moins de 5 mm de longueur. Le terme a été inventé par Richard Thompson, qui a découvert les particules en abondance sur les plages britanniques alors qu’il travaillait comme écologiste marin en 2004. Les particules sont rejetées par toutes sortes d’articles en plastique, des récipients pour aliments et boissons aux vêtements en molleton de polyester.

Des particules microplastiques ont été trouvées partout; dans le sel de table, l’eau potable et, surtout, même flottant dans l’air lui-même. Le transport par le vent a transporté des microplastiques vers des endroits éloignés où les humains marchent rarement, avec des particules trouvées dans la neige arctique et dans les zones montagneuses reculées également.

Le simple fait est qu’il y a une énorme quantité de plastique dans l’environnement. Avec la chaleur, la lumière UV et l’exposition générale, tout se dégrade et libère de minuscules particules tout le temps. Beaucoup d’entre eux sont si petits et légers qu’ils peuvent flotter librement dans l’eau ou même dans l’air, et ont été trouvés à des altitudes de 11 000 pieds lors d’échantillonnages aériens.

C’est un problème?

Compte tenu de la prévalence de ces plastiques sur terre, dans la mer et dans l’air, il n’est peut-être pas surprenant de savoir que nous pouvons ingérer jusqu’à 100 000 particules de microplastique par jour. Le fait que vous ne pêchiez pas régulièrement des morceaux de plastique de votre eau en bouteille ou de votre nourriture indique que la plupart sont plus petits que ce que l’on peut voir à l’œil nu.

Une étude de la World Wildlife Foundation a révélé que les gens peuvent consommer jusqu’à cinq grammes de plastique par semaine, soit à peu près autant que la moyenne des cartes de crédit. Ce chiffre a été rapidement cité partout par les médias du monde, mais d’autres études ont déterminé que l’apport humain était beaucoup plus faible, de l’ordre peut-être d’une carte de crédit par an dans le pire des cas. Cependant, les niveaux médians devraient être beaucoup plus bas. Fait intéressant, les microplastiques dans l’air sont considérés comme un contributeur important à ces chiffres, bien que l’eau en bouteille et les fruits de mer soient des préoccupations plus importantes.

Le gazon artificiel fabriqué à partir de pneus broyés est montré ici comme une source de microplastiques dans l’environnement, les particules étant souvent emportées par la pluie.
Crédit : Soleincitta, CC-BA-SA-4.0

Le problème est que l’impact de cet apport de microplastiques sur la santé humaine n’est pas encore clair. Les études commencent tout juste à examiner la question, et c’est une chose très compliquée à étudier. Les microplastiques sont disponibles dans une variété de matériaux, tous avec leurs propres propriétés uniques, et peuvent eux-mêmes absorber les toxines de l’environnement ou interagir chimiquement de diverses manières.

Les particules de plastique se comportent également différemment selon leur taille. Il existe une grande inquiétude autour des nanoplastiques, qui sont suffisamment petits pour traverser la barrière hémato-encéphalique responsable de la protection de notre cerveau contre les substances les plus désagréables circulant dans notre corps. Ces particules sont également suffisamment petites pour pénétrer dans les cellules et perturber leur comportement.

Jusqu’à présent, les effets potentiels sur la santé restent flous et font l’objet de recherches supplémentaires. Cependant, il y a aussi des préoccupations plus larges. Les particules microplastiques pourraient avoir un effet sur le climat de la Terre. Jusqu’à présent, les recherches suggèrent que les microplastiques dans l’air pourraient créer un effet de diffusion, réfléchissant la lumière du soleil dans l’espace de la même manière que les aérosols dans l’atmosphère. Cependant, l’effet serait faible, surtout compte tenu des concentrations de microplastiques actuellement dans l’air. Ces particules peuvent également théoriquement absorber la chaleur émise par la Terre, il n’est donc pas garanti que l’effet soit entièrement positif. Pour déterminer l’effet net absolu, il faudra probablement une enquête plus approfondie, bien que le pompage de nombreuses minuscules particules de plastique dans l’air ne soit pas une solution au réchauffement climatique. Cela causerait beaucoup trop d’autres problèmes en cours de route.

Perspectives actuelles

À ce stade, les chercheurs ne sont pas encore convaincus qu’il existe un risque énorme pour la santé humaine. Les niveaux sont encore trop bas pour causer des problèmes évidents. Cependant, le problème est préoccupant, et avec l’énorme quantité de plastique qui se dégrade dans les décharges, les rivières et les océans du monde entier, il ne va pas disparaître de sitôt.

Les microplastiques sont généralement trop petits pour être nettoyés efficacement après coup. S’ils s’avèrent nocifs pour notre santé ou notre survie, le seul moyen de résoudre le problème sera de collecter autant de déchets plastiques que possible dans l’environnement et de minimiser également la production.

Dans tous les cas, les recherches continueront de faire la lumière sur l’ampleur du problème et, idéalement, sur les solutions potentielles. En attendant, réduire votre consommation de plastique est simple. Réduisez l’utilisation de récipients et de bouteilles en plastique pour aliments, et surtout arrêtez de cuire au micro-ondes les aliments et les boissons dans ces récipients.

Tout n’est pas alarmiste, bien sûr. Cela fait des années que nous vivons avec des microplastiques dans l’environnement, même si nous ne le savions pas. La pollution particulaire provenant d’autres sources est également un problème, et cela ne nous a pas encore éliminés non plus. Dans l’état actuel des choses, cependant, les microplastiques dans nos aliments, notre eau et notre air sont quelque chose avec lesquels nous devrons continuer à vivre en attendant.

Image de bannière : particules microplastiques découvertes par des chercheurs de l’Oregon State University. Crédit : Université d’État de l’Oregon, CC-BA-SA-2.0