Depuis des années, on nous dit que les voitures autonomes seront la prochaine grande chose, et nous avons vu certaines entreprises – oui, Tesla mais d’autres aussi – vanter des fonctionnalités actuelles et prévues avec des noms tels que «pilote automatique» et «conduite autonome ». Il est difficile de traverser le battage médiatique du marketing pour découvrir ce que cela signifie vraiment. Mais il existe une norme pour décrire ces capacités, en les attribuant sous forme de niveaux de zéro à cinq.

Nous sommes maintenant accueillis par la nouvelle que Honda a mis un petit nombre de véhicules dans les salles d’exposition au Japon qui sont prétendument les premières voitures autonomes de niveau 3 disponibles sur le marché. Cette affirmation est discutable car, par exemple, Audi avait brièvement des capacités de niveau 3 sur l’une de leurs berlines de luxe malgré le peu d’endroits pour la vendre dans lesquels elle pourrait être légalement utilisée. Mais la Honda Legend SENSING Elite peut à juste titre prétendre être la seule voiture sur le marché auprès du grand public avec cette fonctionnalité pour le moment. Il dispose d’une batterie de capteurs pour suivre son conducteur, sa position et les conditions routières qui l’entourent. La voiture dispose d’un mode «Traffic Jam Pilot», qui «permet au système de conduite automatisé de conduire le véhicule dans certaines conditions, à la place du conducteur, par exemple lorsque le véhicule est en circulation encombrée sur une autoroute«.

Cela semble impressionnant, mais qu’est-ce qu’une voiture autonome de niveau 3 et quels sont tous les autres niveaux?

Tout est dans les niveaux

Le SAE a produit ce tableau pratique expliquant les différents niveaux.
Le SAE a produit ce tableau pratique expliquant les différents niveaux.

La Society of Auto Engineers, ou SAE comme on les appelle familièrement, agit en tant qu’organisme de normalisation pour l’industrie automobile. Vous les connaîtrez probablement si vous avez déjà changé l’huile de votre voiture et remarqué sur la boîte qu’elle a une viscosité de quelque chose comme SAE 10W-40. Leurs normes sous-tendent une grande partie de ce qui entre dans un véhicule à moteur, il n’est donc pas surprenant que lorsqu’une voiture autonome est mentionnée, c’est leur système de niveau par lequel elle sera définie.

L’automatisation de la conduite est définie par la SAE J3016 qui comporte six niveaux numérotés de 0 à 5. Le niveau 0 est une voiture normale contrôlée par la viande avec peu de fonctions de sécurité automatiques, et 5 est le taxi automatique sans volant de la science-fiction dystopique.

Les trois premiers niveaux exigent que le conducteur soit sur le cas avec des niveaux d’assistance croissants tels que le régulateur de vitesse adaptatif et le centrage de voie qui ne font que les aider. Le niveau 1 fournit des technologies d’assistance tout en obligeant le conducteur à garder le contrôle, tandis que le niveau 2 peut permettre au conducteur de lever les mains du volant mais l’oblige à garder son attention sur la route.

Pendant ce temps, les trois derniers niveaux permettent d’augmenter l’autonomie complète du véhicule, avec des voitures de niveau 3 comme la Honda permettant une conduite entièrement autonome dans certaines circonstances avec le conducteur capable de détourner son attention de la route, mais avec la voiture les obligeant à prendre contrôle à nouveau dans certaines circonstances. Les deux derniers niveaux offrent une autonomie totale, le niveau 5 allant jusqu’à ne pas nécessiter la présence de commandes de conduite humaines.

La génération actuelle n’a pas autant d’auto-conduite que le battage publicitaire le veut nous faire croire

La caractéristique importante de la nouvelle Honda étant au niveau 3 est que c’est la première fois qu’une voiture est mise en vente au grand public qui dispose d’un mode dans lequel le conducteur n’est pas obligé d’avoir son attention sur la route. À titre de comparaison, le pilote automatique Tesla, très médiatisé, reste au niveau 2 et a jusqu’à présent obligé le conducteur à rester vigilant, prêt à prendre le relais. Même la future technologie «Full Self-Driving» du constructeur automobile californien est toujours aussi au niveau 2, repoussant les limites du langage trompeur jusqu’au point de rupture. Nous avons tous lu des histoires impliquant une conduite erronée de Tesla, mais elles impliquaient invariablement des conducteurs qui ne respectaient pas cela. Donc, Honda a volé une marche sur ses concurrents, mais étant donné que de nombreux pays interdisent toujours les voitures de niveau 3 ou les limitent aux essais uniquement, il s’agit plus d’une victoire de relations publiques que d’une victoire commerciale.

Le SAE a produit un graphique pratique pour montrer les subtilités des différents niveaux, et il fait un assez bon travail pour les expliquer. Il faudra peut-être un certain temps avant de voir les niveaux les plus élevés dans le monde réel, mais au moins, cela devrait aider à briser le jargon des ventes lorsque nous le faisons.