Pour atténuer les préjugés raciaux, les ingénieurs de Hewlett-Packard ont organisé une gamme d’approches plus inclusives de l’oxymétrie. Les étalonnages de base de l’instrument ont été définis en travaillant avec un groupe « soigneusement sélectionné », comprenant 248 volontaires noirs, ce qui représente notamment 246 personnes non blanches de plus que ce que la FDA suggère actuellement pour les tests de pré-commercialisation des oxymètres dans les hôpitaux aujourd’hui. Plus important encore, l’appareil peut être ajusté personnellement pour chaque individu. Il y avait une option pour presser une petite goutte de sang de l’oreille du porteur pour scanner le sang seul à l’aide de la spectrophotométrie. Cette mesure, qui a aidé à discerner exactement la quantité de lumière absorbée par la peau et les tissus d’un individu, a permis au médecin de personnaliser les étalonnages du niveau de lumière et d’optimiser la précision de l’appareil.

L’oxymètre pourrait également expliquer les particularités de la circulation. Contrairement aux bœufs à impulsions modernes qui ne sont testés que sur des personnes en bonne santé, l’appareil de Hewlett-Packard a été conçu pour fonctionner pour les personnes susceptibles d’être malades. Le capteur n’a pas été conçu pour le bout du doigt, par exemple, car l’appareil ne fonctionnerait alors pas aussi bien pour les patients souffrant de problèmes de santé courants tels que le choc, la septicémie et certaines maladies chroniques. Au lieu de cela, Hewlett-Packard a placé son capteur sur la courbe supérieure de l’oreille, l’une des dernières parties du corps à être touchée par des problèmes de circulation pendant la maladie. Ce choix a permis d’éviter d’intégrer le capacitisme dans les mesures d’oxygène, tout en évitant les disparités entre les sexes dues au mauvais ajustement de l’appareil. Bien que les oxymètres d’oreille existent toujours dans des niches spécialisées, les modèles de loin les plus courants dans les salles d’urgence et les maisons d’aujourd’hui ne sont pas réglables et sont conçus pour s’adapter à la géométrie « moyenne » du doigt d’un homme, produisant parfois des lectures sous-optimales pour tous les autres qui peuvent bien se combiner les erreurs.

Malgré ces réalisations, lorsque le marché de l’informatique personnelle a explosé dans les années 80, Hewlett-Packard a changé d’orientation et s’est retiré de l’équipement médical peu de temps avant de sortir une version miniature prévue de longue date de son oxymètre. Mais Kryger décrit toujours leur appareil plus grand comme «le meilleur oxymètre jamais fabriqué». Les publications de son laboratoire à cette époque montrent que les oxymètres HP étaient à bien des égards plus précis que les oxymètres de pouls qui ont rapidement pris leur place. Ils ont été désignés dans les études cliniques comme le « gold standard » non invasif par lequel les premiers pouls étaient testés, car les lectures de l’oxymètre Hewlett-Packard correspondaient plus étroitement aux tests de gaz du sang artériel invasifs.

Comme la pandémie nous l’a douloureusement rappelé, les conséquences de telles inexactitudes peuvent être dévastatrices. Étant donné que les oxymètres hospitaliers d’aujourd’hui ne sont pas conçus avec une capacité de personnalisation, ils peuvent transmettre par inadvertance des données erronées non seulement aux médecins, mais également à d’autres machines. Les nombres d’oxymètres fournissent des entrées clés à une gamme de systèmes informatiques, y compris les algorithmes guidant le triage des soins intensifs et certains remboursements d’assurance. Ils utilisent également des algorithmes en boucle fermée avec de nombreux ventilateurs – et lorsqu’ils sont alimentés par des entrées erronées, ces appareils peuvent ne pas être en mesure d’optimiser aussi efficacement. Il est maintenant crucial d’avoir ces conversations : dans le cadre du rôle croissant de l’IA dans les soins de santé, une large gamme de capteurs non invasifs est en cours de développement avec l’oxymètre de pouls comme modèle. Certains, comme certains capteurs optiques de septicémie ou de glycémie, peuvent déjà se trouver dans votre hôpital local ou être présents à votre domicile. Sans précaution, une prochaine génération de capteurs optiques de couleur pourrait facilement reproduire les erreurs inégales pour lesquelles l’oxymétrie de pouls est désormais connue dans de nombreux autres domaines de la médecine.

Nous avons tendance à supposez que la technologie se déroulera avec une sorte de progrès linéaire, et que des fonctionnalités utiles ou des questions clés seront intégrées dans les futurs modèles. L’histoire des appareils s’écrit souvent plus tard comme si cela avait toujours été le cas – que les approches alternatives n’ont pas réussi parce qu’elles étaient inférieures. Mais comme toute histoire, il est utile de se demander qui l’a écrite et ce qui est omis.