Nous voyons déjà les conséquences de ces décisions. À Washington, DC, les résidents de plus de 65 ans ont été encouragés à s’inscrire au programme de vaccination en ligne ou par téléphone dans le système du premier arrivé, premier servi. Lorsque les données sur l’administration des vaccins sont devenues disponibles, les disparités raciales étaient dramatiques. Le quartier 7, qui est composé à 92% de Noirs, ne représentait que 8% des vaccinations, bien que 15% des décès de la ville se soient produits dans ce quartier. Le quartier 2, qui est à 69% blanc, a reçu près de 22% des vaccins disponibles, malgré seulement 5% des décès de la ville.

Un système du premier arrivé, premier servi «n’aura pas l’effet souhaité d’avoir accès aux résidents les plus durement touchés», déclare le membre du conseil de DC, le Kenyan R. McDuffie. «Parce que vous avez la fracture numérique, les résidents qui n’ont pas accès à Internet et les résidents qui sont nos travailleurs de première ligne et doivent travailler, font face à tous les types d’obstacles.

McDuffie a réussi à faire pression pour un nouveau système de hiérarchisation à Washington, qui réserve certains rendez-vous à ceux des zones les plus durement touchées, y compris le quartier 7.

Bien que les disparités les plus marquées dans les décès de coronavirus tombent selon des critères raciaux, les causes sont sociales et environnementales, et non biologiques. La façon dont les gens vivent et travaillent a un impact considérable sur leurs chances de contracter Covid. Les personnes de couleur sont plus susceptibles d’occuper des emplois publics, de vivre dans des appartements plutôt que dans des maisons unifamiliales, de dépendre davantage des transports en commun et d’avoir moins accès aux congés de maladie ou à des emplois leur permettant de travailler à domicile. Ils sont plus susceptibles de vivre dans des zones polluées où la qualité de l’air toxique peut augmenter la sensibilité au virus.

Jusqu’à présent, les systèmes de distribution «ont eu tendance à favoriser ceux qui ont le temps de s’asseoir en ligne et de surveiller l’ouverture des rendez-vous, d’être les premiers à s’inscrire, d’avoir accès à Internet en premier lieu ou de faire la queue et d’attendre pour un vaccin pendant des heures », déclare Jessica Heier Stamm, professeur d’ingénierie à la Kansas State University, qui étudie comment améliorer la santé publique et les opérations humanitaires. «Ce ne sont pas les mêmes personnes dont le travail les oblige à être en personne ou dont les conditions de vie sont surpeuplées ou dont l’état de santé les exposerait à un plus grand risque.»

Heier Stamm a étudié la campagne de vaccination H1N1. Elle dit que le premier instinct des fonctionnaires est de «mettre en place quelque chose et d’essayer quelque chose de similaire à ce que nous avons fait dans le passé». Mais elle dit que les fonctionnaires devraient agir plus délibérément et considérer d’autres facteurs: vaccinent-ils autant que possible le plus rapidement possible? Ou construire des systèmes de collecte de données pour cibler avec précision les groupes vulnérables? Ont-ils le temps de le faire?

Donner des vaccins aux plus vulnérables nécessite plus de logistique et une collecte de données plus sophistiquée que ce que de nombreuses régions ont établi. C’est un problème lorsque de nouvelles épidémies et mutations menacent d’éroder les modestes progrès réalisés.

Le désir d’agir rapidement rend difficile la priorisation des groupes raciaux et ethniques. La Californie avait initialement prévu de pondérer l’âge, la race et les facteurs socio-économiques dans ses plans, mais a opté pour une approche plus simple: tout le monde de plus de 65 ans, sans considération particulière pour la race.

Quoi qu’il en soit, les gens se sentent exclus. À Dallas, l’État a d’abord rejeté, puis accepté, un plan visant à prioriser les vaccinations en fonction du code postal. La décision a conduit à une série de réunions controversées entre les fonctionnaires du comté.

JJ Koch, un commissaire du comté, a suggéré de donner la priorité à 11 codes postaux à faible revenu avec des comorbidités particulièrement risquées comme les maladies cardiaques. Il dit que les opposants ont déformé sa proposition comme excluant tout le monde en dehors des codes postaux spécifiés. Mais il fait valoir que c’était nécessaire après que le déploiement initial ait favorisé les résidents blancs riches.

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«Tous ceux qui avaient une bonne connexion Internet et pouvaient simplement monter dans une voiture au cours de cette première semaine, ils étaient avantagés de manière disproportionnée», a déclaré Koch. Les données du comté montrent qu’au cours de cette première semaine de vaccination, 20 pour cent des inscrits étaient hispaniques, même s’ils représentent 38 pour cent des cas du comté. Les déclarants blancs représentaient plus de 60 pour cent, malgré 31 pour cent des cas.

«Donc, l’idée que niveler les règles du jeu en accordant la priorité à certains groupes pendant quelques jours est en quelque sorte injuste, va totalement à l’encontre de ce qu’est la justice», dit Koch. Il craint que, si rien n’est fait, les disparités augmenteront, conduisant à une explosion des cas parmi les résidents non blancs, tandis que les résidents blancs bénéficieront d’une plus grande disponibilité des vaccins.