Les robots peuvent-ils donner de bons câlins ?

Nous pourrions tous utiliser un câlin de temps en temps. La plupart des gens diraient probablement que la chaleur partagée est agréable et que la douceur d’un autre sac de viande vivant et respirant est plutôt réconfortante. Les câlins ont même des bienfaits pour la santé.

Mais peut-être que vous êtes nouveau en ville et que vous ne connaissez encore personne, ou que vous avez survécu à tous vos amis et à votre famille. Ou peut-être que vous ne ressemblez tout simplement pas au genre de personne qui aime les câlins et que vous ne recevez donc pas assez de câlins. Presque tout le monde a besoin et veut des câlins, qu’ils soient bons, bons ou juste moyens.

Alors qu’est-ce qui fait un bon câlin, de toute façon ? C’est un peu comme une poignée de main. Il doit être chaud et sec, avec une fermeté adaptée à la situation. Idéalement, vous avez terminé tous les deux en même temps et les choses ne deviennent pas gênantes. Un robot pourrait-il éventuellement cocher toutes ces cases ? C’est l’idée derrière HuggieBot, l’invention humanoïde au hasard de Katherine J. Kuchenbecker et de l’équipe de l’Institut Max Planck pour les systèmes intelligents à Stuttgart, en Allemagne (traduit). Les commentaires des utilisateurs ont aidé l’équipe à maîtriser le problème.

Un autre type de robotique douce

Dans le contexte des robots thérapeutiques et de soins aux personnes âgées, ils doivent bien sûr être à la fois doux et réactifs. Le Dr Kuchenbecker et son équipe commencent donc par des câlins et des interactions haptiques. Les câlins sont assez simples à reproduire par rapport à des mouvements complexes comme donner un bain à quelqu’un ou le retourner dans son lit.

HuggieBot veut vous donner une douce étreinte.HuggieBot a des capteurs dans ses bras pour s’assurer qu’il donne un câlin amical et non une pression mortelle, bien que nous nous demandions s’il existe des mesures de sécurité en cas de défaillance d’un capteur. Un autre capteur sur le dos de HuggieBot détecte l’humain qui rend le câlin. Lorsqu’ils lèvent les bras ou s’appuient contre les bras du robot, cela rompt l’étreinte. Avec un peu de chance.

Le Dr Kuchenbecker et son équipe savaient que HuggieBot devait être doux, chaud et à peu près de taille humaine. Plus important encore, il doit savoir quand se libérer de l’étreinte. HuggieBot peut faire autre chose que nous n’avions pas envisagé : il peut s’adapter à la taille et à la posture d’une personne comme le ferait un humain.

Physiquement parlant, HuggieBot a l’air aussi câlin qu’un robot pourrait le faire. Il est confortablement vêtu d’un sweat à capuche gris et d’une longue jupe violette, et son visage de tablette affiche une expression agréable. Le haut du corps de HuggieBot est à la fois gonflé et chauffé pour le rendre plus agréable à câliner. Ils ont même enveloppé les bras dans de la mousse et mis des chaussettes sur les mains. Nous supposons que HuggieBot est à moitié habillé afin de montrer ce qu’il y a en dessous.

À la fin de la journée, vous êtes toujours étreint par des bras robotiques, ce qui est plus qu’un peu effrayant. Mais ils semblent faire du bon travail, comme vous pouvez le voir dans la vidéo ci-dessous présentant une version antérieure de HuggieBot. Il ne se contente pas de vous attirer, il attend votre approche avant de fermer sa grande usine tenailles bras autour de vous.

Squeeze Play

Les câlins concernent à la fois la chaleur physique et émotionnelle, et bien qu’il soit plus difficile de développer un lien émotionnel avec un robot ou même un objet inanimé, ce n’est certainement pas inconnu. Pensez aux enfants avec leurs peluches et leurs doudous. Ou Tom Hanks et Wilson, son volley-ball de compagnie.

Jouons l’avocat du diable ici. Ce n’est pas comme si chaque humain donnait des câlins parfaits simplement parce qu’il était humain. Nous connaissons tous quelqu’un qui étreint trop fort ou trop longtemps, ou trop souvent. Et si vous pouviez entraîner un robot à vous étreindre exactement comme vous voulez être étreint ? Si nous voulons vraiment que les robots câlins deviennent une chose, il y a beaucoup plus de choses à considérer qui rendraient les câlins encore plus agréables et humains. Comme si vous pleuriez, le robot pourrait jeter quelques tapes et quelques frottements du dos à mains ouvertes pour plus de confort. Ce n’est pas que ce soit un problème difficile à résoudre. Le plus dur est d’amener les gens à accepter l’idée et à exposer leurs viscères à une machine.

Un robot dirige les personnes âgées dans une routine d'exercice.
Un robot dirige les personnes âgées dans une routine d’exercice. Image via Reuters

Au Japon, les robots jouent déjà un rôle dans les soins aux personnes âgées. Une maison de retraite à Tokyo compte 20 robots différents qui errent. Beaucoup d’entre eux sont conçus pour jouer à des jeux et entretenir des conversations avec les résidents, ainsi que pour les diriger dans des routines d’exercices.

Souhaitez-vous embrasser un robot? Laisseriez-vous un robot vous brosser les cheveux ? Je sauterais sur l’occasion d’embrasser HuggieBot, tant que le Dr Kuchenbecker était à proximité pour aider si les choses tournaient mal. En fait, je pense que les câlins de robots valent mieux que pas de câlins du tout, en particulier pour les personnes âgées solitaires qui pourraient vraiment bénéficier d’une pression amicale sur le régulier.

Mais c’est un peu une prise innocente. Voulons-nous vraiment emprunter la voie de l’intimité robotique ? Comme pour beaucoup de choses, cela dépend de ce que les gens en font.