Dans un entrepôt à Secaucus, New Jersey, une poignée de personnes se tiennent autour de la base d'une boîte blanche aussi grande qu'une maison. Toutes les quelques secondes, un bac en plastique émerge d'une ouverture dans ses parois élégantes. Quelqu'un tend la main et attrape un article de lingerie ou de maillot de bain, puis la poubelle disparaît à nouveau – renvoyée à l'intérieur de la boîte pour être remplie parmi 33000 autres disposées en rangées sur rangées de tours du sol au plafond.

Au sommet de la boîte, 73 robots sillonnent la grille comme des abeilles géantes tendant un nid d'abeilles. Travaillant ensemble, ils déplacent les bacs sans arrêt, accédant à des articles spécifiques et les livrant aux personnes à l'extérieur. Par une journée bien remplie, ces robots génèrent 20 000 commandes en ligne, dont 80% sont passées via des smartphones.

Un nombre croissant de détaillants se tournent vers ce type d'automatisation pour surpasser leurs concurrents. Les robots réduisent les coûts et rendent l'exécution des commandes plus rapide et plus précise. Maintenant, étant donné une série de verrouillages qui pourraient durer des mois, voire des années, ce type d'automatisation à petite échelle pourrait être la clé si les détaillants devaient survivre. Cela est vrai non seulement pour les petites entreprises qui cherchent à suivre le rythme, mais aussi pour les grands acteurs établis, qui voient leur modèle d'entreprise changer chaque semaine. La façon dont nous faisons nos achats évolue: l'avenir de l'automatisation de la vente au détail est plus petit, plus proche du domicile et plus flexible.

Construit l'année dernière, ce centre de traitement automatisé est le premier magasin physique d'Adore Me. Adore Me, un détaillant en ligne de taille moyenne fondé en 2011 pour concurrencer des marques établies comme Victoria’s Secret, comptait auparavant sur des sociétés de logistique tierces pour gérer sa sélection de stocks et ses livraisons. Mais grâce à la technologie d'empilement développée par AutoStore, l'une des vagues d'entreprises qui ont vu le jour pour aider les petites entreprises à automatiser, il exploite désormais son propre entrepôt.

La technologie qu'Adore Me utilise actuellement n'est pas nouvelle. Les centres de traitement automatisé créés par des géants comme Amazon et Ocado Technology sont de vastes endroits, avec des milliers de robots déplaçant des millions de poubelles dans des espaces de la taille de plusieurs terrains de football. Mais ces dernières années, la technologie est devenue plus distribuée à mesure que le marché des achats en ligne a mûri. Alors que les systèmes d'entreposage robotisés deviennent plus compacts et plus modulaires, de plus en plus de détaillants choisissent d'installer les leurs, adaptés à leurs besoins commerciaux et à l'espace disponible. Au lieu de remplir plusieurs pâtés de maisons, la nouvelle génération de systèmes peut être installée dans une réserve de supermarché.

Cette évolution vers une automatisation à plus petite échelle répartie sur plusieurs sites est intervenue alors que le secteur de la vente au détail risquait de s'effondrer. Selon le département américain du Commerce, les ventes au détail aux États-Unis ont chuté de 16,4% le mois dernier – la pire baisse depuis le début des rapports en 1992. Le record précédent – une baisse de 8,3% – avait été établi en mars. Avec les acheteurs coincés à la maison, les détaillants souffrent partout. De nombreux magasins physiques ont été fermés.

Augmentation de la demande

Ce ne sont pas toutes de mauvaises nouvelles, cependant. D'autres voient leur activité en ligne exploser et ont du mal à répondre à la demande. Aux États-Unis, le commerce électronique a augmenté de plus de 21% depuis la même période l'an dernier. Le plus grand changement est dans l'épicerie. Dans une lettre adressée aux clients de l'industrie d'épicerie le 19 mars, les consultants McKinsey ont noté que certains voyaient des pics aussi élevés que 700%. Au lieu de faire des visites hebdomadaires dans un supermarché, de nombreux consommateurs achètent maintenant des aliments en ligne. Les entreprises disposant de moyens rapides et efficaces pour répondre aux commandes en ligne seront gagnantes.

Pour suivre, certains détaillants se démènent pour changer la façon dont leurs magasins maintenant vides sont utilisés. Au lieu d'afficher des articles pour les clients de passage, les espaces sont transformés en magasins et dépôts de livraison pour les entreprises qui ont déménagé entièrement en ligne.

«C'est comme si le commerce électronique avait bondi de cinq ans», explique Vince Martinelli, PDG de Right Hand Robotics, une entreprise américaine qui a installé des bras robotiques pour ramasser des articles dans des bacs dans une douzaine d'entrepôts de vente aux États-Unis, en Europe et au Japon. .

Une réponse à la hausse de la demande est d'embaucher des dizaines de milliers de travailleurs temporaires, comme Amazon l'a fait. Mais les gens sont chers. "Nous avons eu une véritable secousse dans le système, et vous ne pouvez pas le résoudre à long terme simplement en y jetant des gens", explique Martinelli. "

L'autre est d'accélérer le déploiement des technologies pour y répondre.

Les magasins soupesent les avantages et les inconvénients d'investir dans plus d'automatisation depuis des années, dit-il. De plus en plus, ce n'est plus un choix. «L'automatisation est une chose dont vous avez besoin pour survivre», explique Scott Gravelle, PDG d'Attabotics, une entreprise canadienne qui fabrique des systèmes robotiques de réalisation suffisamment petits pour tenir dans un magasin de taille moyenne.

Un bras robotique à droite et un cueilleur humain travaillent côte à côte dans un centre de distribution au Japon

L'utilisation accrue de la robotique fait partie de cette stratégie de survie. Sans surprise, les entreprises qui construisent des robots ou des capteurs voient un pic d'intérêt. Brain Corp, qui fabrique des logiciels de contrôle pour les robots de nettoyage des sols et des stocks, dit avoir vu l'utilisation de sa technologie augmenter de 24% en avril par rapport à la même période l'an dernier. Ses robots travaillent désormais au total 8 000 heures par jour, soit l'équivalent de 1 000 employés. Les robots de nettoyage sont généralement exécutés pendant la nuit, mais les deux tiers de l'augmentation de l'utilisation l'ont été pendant les heures de travail de jour, ce qui, selon Brain Corp, reflète les exigences de nettoyage plus strictes pendant la pandémie.

Inertial Sense, qui construit des capteurs intelligents qui permettent aux robots de naviguer, dit qu'il a déjà reçu quelques grosses commandes et de nombreuses demandes pour son kit de démonstration. «Les gens disent:« Oh mon Dieu, je ferais mieux de m'y mettre », a déclaré le PDG de la firme, Tom Bennett.

Le résultat est que les petits détaillants profitent de la façon dont les gros canons ont changé le domaine ces dernières années. De nombreux grands détaillants comptent sur des sociétés comme Ocado Technology, qui construit et exploite de vastes centres de distribution hors de la ville pour plusieurs grands supermarchés britanniques. Ceux qui ont longtemps adopté l'automatisation de cette manière semblent bien s'adapter à la crise. Les quelque 3 000 robots des plus grands entrepôts d'Ocado Technology sont gérés par une IA centrale, qui ajuste continuellement des milliers de paramètres pour garantir que le système dans son ensemble fonctionne aussi bien que possible. Cela peut changer un ordre de prélèvement ici, retarder un robot là-bas afin qu'un autre puisse rattraper son retard ou suggérer un moyen plus efficace d'empiler des articles. «Un système compliqué est vraiment hors de contrôle humain», explique Alex Harvey, chef de l'IA. «Nous devons utiliser l'IA pour la faire fonctionner de manière optimale.»

Pour l'aider à garder un œil sur l'entrepôt, l'IA vérifie ses performances par rapport à une simulation virtuelle de l'espace physique qui reflète ses moindres mouvements. Lorsque les jumeaux physiques et numériques ne sont plus synchronisés, la simulation alerte l'IA et ses opérateurs humains d'un problème potentiel, tel qu'un objet tombé ou une roue bancale sur l'un des robots. Cette simulation a aidé l'IA à recommander quelques changements lorsque la demande en ligne a culminé au cours des premières semaines de verrouillage. À mesure que les habitudes d'achat changent, la disposition de la grille des piles de bacs peut être mise à jour du jour au lendemain. Les bacs contenant des articles achetés plus fréquemment ont été déplacés vers le haut, où ils étaient accessibles plus rapidement.

Récemment, Ocado Technology a commencé à reproduire sa technologie pour les détaillants en dehors du Royaume-Uni. Il a des accords avec Kroger aux États-Unis, Sobeys au Canada, Casino en France, Aeon au Japon et d'autres. «Nous avons fait un copier-coller pour eux», explique Harvey. Ocado Technology prend en charge le coût d'installation lui-même en échange d'une réduction des revenus du détaillant.

Plus proche de la maison

Toutes ces entreprises, grandes et petites, surveillent désormais de près nos nouvelles habitudes d'achat. Lorsque les pics de demande et les clients en ligne souhaitent que les achats soient livrés dès que possible, l'exécution centralisée cesse d'être aussi rentable. La sélection efficace des stocks et des itinéraires de livraison plus courts sont essentiels, ce qui donne un avantage aux petits magasins locaux par rapport aux grands entrepôts hors de la ville.

Par exemple, l'année dernière, Ocado a lancé Ocado Zoom, un service de livraison en une heure à Londres, à partir d'un petit entrepôt situé juste à l'extérieur de la ville. Basé sur les plus grandes installations d'Ocado, le système d'empilage de Zoom est modulaire et peut être personnalisé pour un site. Cela, plus les coûts initiaux inférieurs, facilitera l'adoption de l'automatisation pour les petits magasins: ils peuvent commencer petit et augmenter leur capacité à mesure qu'ils grandissent.

Aux États-Unis, Walmart est un autre géant de la vente au détail qui adapte rapidement son modèle pour mieux s'adapter à la façon dont nous achetons maintenant en ligne.

Lorsque la pandémie a frappé, Walmart était aux premiers stades de l'offre d'un service express, qui livrerait les articles commandés en ligne au domicile d'un client dans les deux heures. Les mises à niveau du logiciel qui calculait les itinéraires de livraison et les processus de prélèvement des articles en magasin ont été accélérées. Fin mars, il a testé le service dans un magasin de Phoenix, en Arizona. Le 16 avril, il l'a déployé dans 100 magasins aux États-Unis. L'entreprise l'étend désormais à plus de 2 000.

Mais la livraison express ne fonctionne que si les articles commandés sont expédiés à partir d'un emplacement proche du client. Heureusement, Walmart expérimentait déjà à petite échelle, en expédiant des articles directement depuis les magasins plutôt que depuis ses immenses entrepôts hors de la ville. Fin 2019, il avait déployé la technologie dans 130 magasins. Le logiciel, qui suivait chaque achat dans les milliers de magasins de Walmart et conservait un enregistrement de stock d'une milliseconde par milliseconde, parcourait des millions de variables (y compris la disponibilité, la rapidité de livraison et le coût pour Walmart) pour identifier lequel de ces magasins était le meilleur choix pour exécuter une commande en ligne locale. Au début, Walmart ne voyait pas beaucoup de demande pour le service, mais bien sûr, cela a rapidement changé. Lorsque ses grands centres de distribution ont commencé à éprouver des difficultés, la société a augmenté son service de livraison de magasin à 2 400 magasins en seulement deux semaines.

Attabotics serre un entrepôt robotique dans une boîte de la taille d'une pièce

Des entreprises comme Attabotics aident les petits noms à imiter les tactiques des grandes entreprises. Son système de micro-exécution permet aux petits détaillants de transformer une réserve à l'arrière de leur magasin, ou l'atelier lui-même s'il est fermé aux clients, en une machine de traitement des commandes de style AutoStore. C'est une meilleure utilisation de l'immobilier, explique Gravelle.

Lorsque AutoStore utilise des robots de la taille de machines à laver qui se déplacent au sommet de piles de bacs, Attabotics crée un système dans lequel les petits robots creusent vers le haut, vers le bas et à travers une garenne dense. Le tout occupe environ 6 à 8% de l'espace qu'un magasin remplirait si ses articles étaient exposés, explique Gravelle. Attabotics utilise l'apprentissage automatique pour déterminer où le stock doit être stocké, sur la base des articles qui vont généralement ensemble dans les commandes des clients, et le système est ajusté en temps réel à mesure que le comportement d'achat change. Il fournit également un ensemble commun de pièces, qui peuvent être assemblées dans diverses configurations pour s'adapter à la forme et à la taille d'une pièce. Attabotics dit qu'il gère les plus petits (350 pieds carrés, ou 33 mètres carrés) et les plus grands (61 000 pieds carrés) centres de traitement robotisé aux États-Unis, y compris les entrepôts de la chaîne de grands magasins Nordstrom. «Vous pourriez avoir beaucoup de bacs et un robot, ou quelques bacs et beaucoup de robots», explique Gravelle.

Même lorsque les magasins rouvriront et que les gens retourneront au travail, la vente au détail ne reviendra pas à la normale. Les magasins et les entrepôts devront imposer une distanciation sociale. Martinelli de Right Hand Robotics pense que cela pourrait conduire à encore plus d'automatisation. «Si moins de personnes sont autorisées dans un bâtiment, les humains deviennent de plus grande valeur», dit-il. "Vous ne voulez pas gaspiller un humain dans une tâche banale si vous pouvez l’automatiser." Par exemple, dans la plupart des centres de traitement automatisé, les humains ramassent toujours des articles dans des poubelles que les robots mettent devant eux. Sans surprise, Martinelli pense que c'est une tâche mieux adaptée au type de robot que sa société fabrique. Ocado Technology a également testé un bras de cueillette de robot qui pourrait aider à la distanciation sociale dans l'usine post-Covid-19.

Thérapie au détail

Bien sûr, rien de tout cela n'était à l'horizon lorsque Adore Me a installé son nouvel entrepôt. L'entreprise a investi massivement dans l'automatisation pour soutenir une stratégie de croissance internationale agressive. Ses robots lui permettent de traiter quatre fois plus de commandes qu'auparavant. Maintenant, ces robots l'aident à se maintenir pendant la pandémie, lorsque de nombreuses personnes achètent apparemment des pyjamas de confort.

Les gains d'efficacité parlent d'eux-mêmes, déclare Steven Keith Platt, directeur du Platt Retail Institute de Boston, qui étudie les robots dans le secteur de la vente au détail: «Il s'agit d'une impulsion massive pour les entreprises à augmenter leurs investissements dans l'automatisation.»

Bennett, PDG d'Inertial Sense, est d'accord. «Le commerce de détail est le lieu où l'économie va conduire l'adoption à long terme», dit-il. "C'est devenu un problème de salle de conférence plus rapidement que je n'en ai jamais vu." Mais il prévient que l'automatisation n'est pas une solution plug-and-play pour tout le monde. Les entreprises qui souhaitent investir dans l'automatisation peuvent devoir contourner les processus hérités et la technologie interne.

Même sans ces obstacles, le passage à l'automatisation prend du temps, à moins que vous n'ayez déjà une plate-forme sur laquelle s'appuyer. Des millions de dollars de machines doivent être commandés, fabriqués et testés. L'effet ne sera pas instantané, mais quand il viendra, il sera là pour rester, dit Martinelli: "En 2021 ou 2022, vous allez voir l'impact de ce qui a débuté le mois ou les deux derniers mois."

Les entreprises qui étaient sur la clôture au début de l'année ont vu leurs priorités changer. Beaucoup attendent maintenant de longs mois ou des années d'incertitude. Plus d'un petit nombre s'engagera dans un investissement qui ne ressemblait à un besoin immédiat qu'il y a quelques semaines.

"Il y a toujours beaucoup de discours ambitieux sur l'avenir et ce que les entreprises aimeraient faire", explique Gravelle. Soudain, il y a moins de raisons de reporter ces plans: «Maintenant, ils doivent le faire.»

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