Depuis 25 ans, un tueur mystérieux est en fuite dans le sud des États-Unis, responsable de la mort de plus de 100 aigles et de milliers d’autres oiseaux. Les premières victimes ont été retrouvées à l’automne 1994 et à l’hiver 1995, lorsque 29 pygargues à tête blanche sont morts à ou près du lac DeGray, Arkansas. Au début, les oiseaux semblaient intacts. Mais lors d’une autopsie, les scientifiques ont trouvé des lésions sur leur cerveau et leur moelle épinière, une condition qu’ils ont nommée myélinopathie vacuolaire aviaire (AVM). Les chercheurs du Département de la pêche et de la faune ont recherché des maladies ou des toxines comme le DDT qui pourraient causer cette maladie débilitante, mais ils n’ont rien trouvé.

Le mystère n’a pas été résolu.

Le tueur est réapparu quelques années plus tard dans les Carolines, la Géorgie et le Texas. En plus des pygargues à tête blanche, il avait commencé à attaquer des oiseaux aquatiques comme les oies du Canada, les foulques et les canards colverts. Tout d’abord, cela a rendu les oiseaux incapables de voler. Ils trébuchaient, leurs ailes tombaient, ils avaient l’air catatoniques ou paralysés. Puis – en aussi peu que cinq jours – ils étaient morts.

Maintenant, dans un article publié aujourd’hui dans Science, une équipe internationale de chercheurs d’Allemagne, de République tchèque et des États-Unis a finalement identifié le coupable, une neurotoxine jusque-là inconnue appelée aetokthonotoxin, qui pourrait être produite par une combinaison mortelle de plantes envahissantes, de bactéries opportunistes et de pollution chimique dans les lacs et réservoirs.

Pour trouver cette nouvelle toxine, les scientifiques ont dû travailler ensemble comme des détectives, évaluant la scène du crime et interrogeant les suspects. Susan Wilde, professeur de sciences aquatiques à l’Université de Géorgie, a commencé à enquêter sur le mystère en 2001 lorsque 17 pygargues à tête blanche sont morts dans le lac J. Strom Thurmond, un réservoir artificiel à la frontière entre la Géorgie et la Caroline du Sud. «J’avais déjà vu les aigles morts dans le passé, mais celui-ci était le réservoir où j’avais fait mes recherches de thèse», dit-elle. «C’était un mystère intéressant mais en quelque sorte frappé à la maison. C’était le réservoir sur lequel j’avais travaillé et vu beaucoup d’aigles survoler.

Lorsque Wilde avait collecté des données pour sa thèse au milieu des années 1990, il n’y avait pas beaucoup de végétation dans le réservoir. Mais quand elle est revenue quelques années plus tard, le lac avait été dépassé par une plante envahissante appelée hydrilla, qui est facile à cultiver et était devenue une plante populaire pour les aquariums. (Selon la rumeur, l’hydrilla a été initialement libéré aux États-Unis dans les années 1950 quand il a dépassé un aquarium et que quelqu’un l’a jeté dans une voie navigable de Floride. Depuis lors, il est devenu l’une des mauvaises herbes aquatiques les plus pernicieuses du pays, prospérant dans les lacs d’eau douce de Washington au Wisconsin aux Carolines.) Wilde a commencé à se demander si la mort d’aigle et la présence de cette nouvelle plante étaient liées.

Mais Wilde a dû interroger tous les suspects potentiels. Elle a commencé par échantillonner l’eau et les sédiments du lac à la recherche de bactéries. Elle est arrivée les mains vides. Mais quand elle a commencé à examiner les feuilles de la plante hydrilla, elle a trouvé des colonies d’une cyanobactérie jusque-là inconnue. Elle l’a nommé Aetokthonos hydrillicola, « Le tueur d’aigle qui pousse sur l’hydrille. »

Photographie: Getty Images

LAISSER UN COMMENTAIRE

Rédigez votre commentaire !
Entrez votre nom ici