Nous l’avons connu depuis les premiers jours de la pandémie: pour arrêter la propagation du Covid-19, nous avons besoin de tests plus nombreux et de meilleure qualité. Mais avec la crise qui se dirige vers ce qui pourrait être un hiver très sombre, cette vieille et sensée idée a récemment été refondue comme une solution imaginaire. Si nos tests Covid étaient seulement assez bon marché à faire et assez rapides pour donner des résultats, selon l’épidémiologiste de Harvard Michael Mina, alors nous pourrions «rapidement contenir et mettre fin à ce terrible fléau». Appelons cela la théorie de la cure de test magique: donnez aux masses des diagnostics peu coûteux, instantanés et à domicile, et tous ceux qui sont contagieux sauront se mettre en quarantaine. «Les tests deviennent en fait l’intervention», dit Mina.

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Sa théorie a attiré l’attention et les adeptes depuis juillet. «Pour sortir de cette pandémie, nous avons besoin de tests de coronavirus rapides et faciles, accessibles à tous» Le new yorkerAtul Gawande a écrit plus tôt ce mois-ci. Maintenant, même les gouvernements signent: le Royaume-Uni a récemment mis au point un programme «moonshot» de 130 milliards de dollars pour mettre en œuvre des tests rapides à grande échelle; aux États-Unis, un plan similaire semble être sur la table dans le Maryland. Mais tout cet enthousiasme peut être prématuré, au mieux. Le Magic Testing Cure est basé sur plusieurs hypothèses clés qui peuvent ne pas aboutir, et une compréhension dangereusement étroite de la pandémie.

Commençons par les bases: le test bon marché pour lequel Mina et d’autres ont préconisé s’appelle un test d’antigène rapide, et il recherche des protéines à la surface du virus qui cause Covid. Comme un kit de grossesse en vente libre, il est bon marché, rapide et facile à utiliser dans l’intimité de votre propre maison. L’inconvénient est que les tests antigéniques sont beaucoup moins précis que les tests PCR, qui ont jusqu’à présent été le moyen standard de diagnostiquer la maladie.

Mina soutient que cette imprécision n’est pas un problème. Bien sûr, les tests antigéniques manqueront à certaines personnes qui hébergent le virus, mais il prétend qu’elles excellent dans la détection des cas les plus infectieux. Si vous prenez un groupe aléatoire de personnes qui seraient positives à Covid au test PCR standard et que vous leur donnez un test antigénique à la place, dit-il, seuls 15 ou 20% d’entre eux seraient signalés comme infectés. «Cela semble vraiment effrayant et terrible», mais il soutient que ce n’est pas le cas, car les tests antigéniques «ont une sensibilité très élevée – disons 95 ou 98% – pour détecter les personnes au moment où elles sont le plus transmissibles. Les tests pourraient s’avérer négatifs chez les personnes excrétant de plus petites quantités de virus, mais selon Mina, il s’agirait pour la plupart de cas non infectieux et non d’une menace pour la santé publique. Les tests PCR, par contre, peuvent continuer à être positifs même tardivement dans le cours de l’infection d’une personne, alors qu’il est beaucoup moins important de la maintenir isolée.

L’argument semble convaincant, mais il implique «un énorme saut logique», déclare Benjamin Mazer, pathologiste à l’hôpital Johns Hopkins. D’une part, s’il est raisonnable de suggérer que les personnes qui hébergent plus de virus sont plus contagieuses, ce n’est pas acquis. Vos chances de transmettre le virus à d’autres personnes ne sont pas seulement un produit de la quantité que vous sécrétez, cela dépend également de votre comportement, dit Mazer. Nous ne savons toujours pas quelles combinaisons de facteurs conduisent aux situations les plus contagieuses. «Est-ce la personne à forte charge virale qui respire? Ou la personne à faible charge virale qui éternue beaucoup? » Ce sont des questions très difficiles à étudier, dit Mazer, et il a fallu des décennies pour y répondre pour d’autres infections.

Il est également trompeur de suggérer que la charge virale est le seul facteur qui détermine si un test donné sera positif. «Si vous avez un mauvais échantillon de quelqu’un qui est très contagieux, le test d’antigène ne le manquera pas», dit Mazer. Beaucoup de petites choses pourraient affecter les résultats: quelqu’un pourrait produire trop de salive pour le test, ou peut-être pas assez; ils pourraient contaminer leur test avec de la nourriture ou des boissons; ou bien ils pourraient ne pas suivre les instructions sur la façon de stocker le test. Les théories sont excellentes, mais les performances des tests dans le monde réel ne peuvent être négligées, quel que soit le type de test.

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