Les pays riches ont souvent pressé pour obtenir un avantage dans l’achat de vaccins, et ce modèle de comportement se reproduit aujourd’hui. Récemment, les États-Unis se sont retirés d’un effort mondial visant à assurer un accès équitable à la vaccination Covid-19; tandis que des pays aisés comme la Grande-Bretagne, la France et le Canada (pour n’en nommer que quelques-uns) ont mis des précommandes de vaccins pour garantir l’accès de leurs résidents. Même si ces machinations pouvaient être arrêtées, les inégalités pourraient encore se produire de manière inattendue. Il s’avère que quelques-uns des principaux vaccins candidats présentent des biais potentiels directement intégrés dans leurs conceptions biologiques, de sorte qu’ils pourraient être plus efficaces pour prévenir la maladie lorsqu’ils sont administrés aux populations les plus riches du monde.

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La conception de deux vaccins, en particulier, soulève cette préoccupation: l’un, appelé Spoutnik V, a déjà été mis à disposition par le gouvernement russe; un autre, de CanSino Biologics en Chine, est actuellement en phase d’essais cliniques avancés. Le problème potentiel vient de la façon dont ils sont fabriqués: chacun est un vaccin à vecteur viral, ce qui signifie qu’il utilise une version modifiée d’un autre virus plus doux – ici, c’est celui qui cause le rhume – comme système d’administration. Mais certaines personnes qui pourraient finir par recevoir ces vaccins seront immunisées contre le vecteur. Si tel est le cas – si leur corps a combattu le virus du rhume dans le passé – alors leurs anticorps préexistants peuvent finir par gêner (voire neutraliser) les nouveaux vaccins. Plus inquiétant, ce problème potentiel n’est pas uniformément réparti entre les populations mondiales: il est beaucoup plus courant dans les pays en développement.

Les vaccins Sputnik V et CanSino sont basés sur des adénovirus, qui ont été découverts pour la première fois en 1953 et sont nommés d’après les plaques de tissu haut dans la gorge – les végétations adénoïdes – dans lesquelles ils se trouvaient à l’origine. Il existe plus de 100 types d’adénovirus humains connus. Dans les années 1980, des scientifiques travaillant sur de nouvelles thérapies génétiques ont commencé à bricoler une thérapie relativement inoffensive, Ad5, pour voir si elle pouvait être utilisée pour fournir des gènes spécifiques aux patients. Au début des années 2000, la même approche était essayée pour un vaccin expérimental majeur contre le VIH.

Mais les essais cliniques de ce vaccin ont été interrompus par souci grave pour la sécurité des participants. Comme l’a expliqué le journaliste scientifique Ryan Cross dans un article récent pour Nouvelles de la chimie et de l’ingénierie, un sous-ensemble de receveurs a montré une immunité préexistante à Ad5, et, parmi ce groupe de personnes, le traitement expérimental peut avoir fini par augmenter le risque d’infection par le VIH. (La question de savoir si le vaccin était simplement inefficace ou a réellement empiré les choses est encore en débat.) Le développement d’autres vaccins à base d’adénovirus a également été un défi. CanSino a un vaccin contre Ebola basé sur Ad5 qui a été approuvé en Chine pour le stockage en cas d’épidémie, mais, comme le note Cross, il n’a pas montré d’effets protecteurs contre la maladie dans une étude de phase 2. Pendant ce temps, un schéma de vaccination russe contre Ebola avec un composant Ad5 est (comme Spoutnik V) uniquement autorisé dans son pays d’origine.

En ce qui concerne les vaccins Covid-19, CanSino et Sputnik V dépendent tous deux de Ad5 pour la livraison et pourraient faire face à des problèmes similaires. Les résultats récents de l’essai de phase 2 de CanSino, publiés cet été, ont montré qu’environ la moitié des participants avaient des niveaux élevés d’anticorps anti-Ad5 avant même de recevoir le vaccin. Bien que l’impact que cela aura sur l’efficacité du vaccin soit encore inconnu, il y avait des indices dans l’étude que les participants avec une immunité préexistante ne répondaient pas aussi bien que ceux dont le système immunitaire semblait naïf à Ad5. Dans leur rédaction des résultats de The Lancet, les scientifiques à l’origine de l’étude ont écrit que «l’augmentation de l’âge et l’immunité anti-Ad5 préexistante élevée étaient capables de réduire considérablement les réponses immunitaires au vaccin».

On craint également que même si vous donnez un vaccin à base d’adénovirus à une personne sans immunité préexistante contre l’adénovirus, son corps développera une immunité contre le vecteur et rendra inutile toute injection de rappel ultérieure. C’était en partie la raison pour laquelle les scientifiques à l’origine du vaccin Spoutnik V ont décidé d’utiliser un autre adénovirus, Ad26, pour le vaccin «prime»; suivi d’une injection de rappel à base d’Ad5 trois semaines plus tard. (Ad26 est le vecteur utilisé dans le vaccin Covid-19 de Johnson & Johnson, qui a remporté un engagement d’un milliard de dollars du gouvernement américain, en attendant l’approbation réglementaire.) Selon les données russes publiées dans The Lancet, certains destinataires de Spoutnik V ont montré une immunité préexistante à Ad26 ou Ad5. Les scientifiques disent que cela ne semble pas affecter la fonction du vaccin, mais ils notent que seuls 76 participants à l’étude étaient dans l’essai, ce qui le rend assez petit. Pendant ce temps, plus de deux douzaines de scientifiques ont maintenant signé une lettre ouverte exprimant leur inquiétude concernant les «incohérences potentielles des données» dans les résultats d’anticorps rapportés dans cet article.

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Si l’immunité préexistante aux adénovirus pose des problèmes aux receveurs, ils peuvent être localisés de manière disproportionnée dans les pays à revenu faible ou intermédiaire. Une étude de 2006, portant sur environ 1 000 personnes de cinq pays, a estimé que 34 pour cent des adultes aux États-Unis ont des anticorps contre Ad5, contre 89 pour cent et 96 pour cent des adultes au Nigéria et en Côte d’Ivoire, respectivement. La source de cette différence frappante des taux régionaux n’est pas connue.

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