Deux coronavirus redoutés les variantes renversent rapidement la variante auparavant la plus redoutée aux États-Unis. Leur ascension fait craindre aux experts que le pays ne connaisse des épidémies et des résurgences continues de Covid-19 à moins que le rythme lent actuel de la vaccination ne s’accélère.

Alpha, la variante anciennement connue sous le nom de B.1.1.7 et identifiée pour la première fois au Royaume-Uni, a balayé le pays en début d’année. On estime qu’il est environ 50 % plus transmissible que la version du coronavirus pandémique, le SRAS-CoV-2, qui s’est propagé à Wuhan, en Chine, en 2020. L’augmentation d’Alpha au Royaume-Uni l’automne dernier était liée à une augmentation des cas comme le La variante du virus y a rapidement représenté plus de 90 pour cent des cas. De même, aux États-Unis, Alpha est devenue la souche prédominante en quelques mois cette année et représentait environ 70 pour cent des souches en circulation à la fin avril.

Mais selon de nouvelles données, deux autres variantes menacent désormais le règne d’Alpha aux États-Unis : Delta (alias B.1.617.2, détecté pour la première fois en Inde) et Gamma (alias P.1, détecté pour la première fois au Brésil et au Japon). Delta est considéré comme la variante la plus préoccupante jamais vue. Bien que les vaccins soient toujours efficaces contre Delta, on estime que la variante est 50 à 60 % plus contagieuse qu’Alpha, et les preuves suggèrent qu’elle peut provoquer une maladie plus grave. Lorsque Delta est apparu pour la première fois au Royaume-Uni début avril, il a rapidement surmonté Alpha et représente désormais environ 90% des nouveaux cas. Gamma, en revanche, ne se répand pas si rapidement, mais il réduit légèrement l’efficacité des vaccins.

Selon les données publiées en ligne lundi sur un serveur de préimpression, Delta et Gamma ne perdent pas de temps pour dépasser collectivement Alpha aux États-Unis, qui est déjà tombé de la domination. Alpha est passé de 70% des cas en avril à son plus bas niveau actuel d’environ 35%. Dans l’étude de préimpression, Delta et Gamma représentaient collectivement environ 30% de tous les cas aux États-Unis au 9 juin, Delta représentant environ 14% des cas et Gamma environ 16%.

les travailleurs de l'assainissement nettoient les escaliers

Les données des Centers for Disease Control and Prevention présentées mardi lors d’une conférence de presse à la Maison Blanche estiment qu’au 19 juin, la part de cas de Delta à l’échelle nationale atteignait désormais 20,6%.

L’étude de préimpression, qui n’a pas été évaluée par des pairs, a été menée par des chercheurs californiens de la société de génomique Helix. La société travaille avec le CDC pour aider à surveiller les variantes du SARS-CoV-2. Les chercheurs d’Helix disposaient de données sur près de 244 000 échantillons positifs pour le SRAS-CoV-2 collectés depuis janvier 2021. Et ils disposaient des séquences génétiques de près de 20 000 isolats de virus collectés dans 747 comtés du pays depuis avril.

L’étude a des limites, notamment le plus petit nombre d’échantillons collectés ces dernières semaines étant donné un ralentissement bienvenu de la transmission. Bien que les auteurs suggèrent que leur ensemble de données ne devrait pas être biaisé en faveur d’une variante spécifique, ils notent que les échantillons « ne représentent pas proportionnellement les différentes régions des États-Unis par population ». Environ 25 pour cent des échantillons ont été collectés en Floride, par exemple. Cependant, lorsqu’ils effectuaient des analyses en petits groupes, ils pouvaient encore voir des tendances à l’échelle nationale.

Dans l’ensemble, les données indiquent clairement que Delta et Gamma prennent le relais. Et Delta en particulier se propage le plus rapidement. Il dépasse Gamma et devrait devenir la variante prédominante aux États-Unis, comme cela s’est produit au Royaume-Uni.

Pourtant, les deux variantes ont des avantages. Lorsque les chercheurs ont examiné la propagation des deux variantes dans divers comtés, ils ont constaté que :

La courbe de croissance de [Delta], qui est plus transmissible mais contre lequel les vaccins sont très efficaces, montre une croissance plus rapide dans les pays avec des taux de vaccination plus faibles. En revanche, [Gamma], qui est moins transmissible mais contre lequel les vaccins ont un peu moins d’efficacité, a une prévalence plus élevée dans les pays où les taux de vaccination sont plus élevés.

Les données soutiennent les appels des experts pour que les gens se fassent vacciner et pour que les personnes vaccinées restent vigilantes. Lors de la conférence de presse de la Maison Blanche mardi, le grand spécialiste des maladies infectieuses Anthony Fauci a fait écho à cette inquiétude, qualifiant Delta de « plus grande menace » pour la sortie du pays de la pandémie.

Fauci a noté que 34 États ont vacciné moins de 70% de leur population adulte. Il y a un « vrai danger », a déclaré Fauci, que la variante Delta pourrait entraîner des poussées locales de cas de Covid-19 dans la chute dans des endroits à faible taux de vaccination.

« Conclusion : nous avons les outils », a-t-il dit, faisant référence à des vaccins efficaces, « alors utilisons-les et écrasons l’épidémie. »

Cette histoire est apparue à l’origine sur Ars Technica.


Plus de WIRED sur Covid-19