Ces jours-ci, nous avons des ampoules LED qui dureront une décennie. Mais il n’y a pas si longtemps, les lampes à incandescence étaient tout ce que nous avions, et elles se sont éteintes après plusieurs mois. Les premières ampoules de Thomas Edison utilisaient des filaments de bambou qui brûlaient très rapidement. Un inventeur et dessinateur nommé Lewis Latimer a amélioré le filament d’Edison en l’enveloppant dans du carton, ce qui lui a valu un brevet sur le procédé.

Lewis a eu une vie difficile au début, mais il a réussi malgré les obstacles et son manque d’éducation formelle. C’était un dessinateur respecté qui a obtenu plusieurs brevets et qui a travaillé directement avec Alexander Graham Bell et Thomas Edison. Bien que Lewis n’ait pas inventé l’ampoule, il l’a définitivement améliorée et plus durable.

Lewis en 1882, l’année après avoir amélioré l’ampoule d’Edison. Image via Wikipedia

Nés libres

Lewis Howard Latimer est né le 4 septembre 1848 à Chelsea, Massachusetts, près de Boston. Il était le plus jeune de quatre enfants. Les parents de Lewis, George et Rebecca, avaient été esclaves en Virginie, mais Lewis était né en territoire libre.

Huit ans avant la naissance de Lewis, ses parents se sont échappés vers le nord sur un bateau à vapeur, mais George a été capturé en 1842 quand quelqu’un qui connaissait son ancien propriétaire l’a repéré dans la rue. Son sort a attiré l’attention des dirigeants abolitionnistes qui ont levé des fonds auprès des citoyens de Boston pour acheter la liberté de George. À cette époque, Rebecca était enceinte de George junior.

À Chelsea, George travaillait comme cintre de papier peint et possédait également un salon de coiffure. Lewis a aidé son père avec les deux jusqu’à ce que George disparaisse quand Lewis avait 10 ans. La proclamation d’émancipation était encore dans quelques années, et on pense qu’il était fatigué de s’inquiéter d’être repris et est entré dans la clandestinité.

À 13 ans, Lewis a obtenu un emploi de garçon de bureau dans un bureau d’avocat. Il a menti sur son âge et a rejoint l’Union Navy à l’âge de 15 ans, mais a été libéré honorablement environ un an plus tard. Il a aidé sa mère à nettoyer les maisons pendant un certain temps, puis a découvert que le bureau des brevets de Crosby & Gregory cherchait un garçon avec un goût pour le dessin. Lewis a toujours aimé dessiner et a sauté sur l’occasion.

Brevet de téléphone original de Bell. Image via le brevet américain n ° 174465

Préparer l’avenir

Chez Crosby & Gregory, Lewis a fourni une ombre constante au dessinateur de l’entreprise chaque fois qu’il pouvait ménager une seconde entre les tâches de bureau. Il a rapidement acheté un ensemble d’outils et de livres d’occasion, et a pratiqué le dessin technique pendant son temps libre. Finalement, le dessinateur lui a laissé faire quelques exemples de rédaction. Ils ont été impressionnés par les compétences de Lewis et lorsque le dessinateur a démissionné, Lewis a obtenu le poste.

La rédaction de brevets exige que l’artiste et l’inventeur travaillent en étroite collaboration. Pour cette raison, Lewis a appris beaucoup de choses et connaissait bien les aspects techniques et juridiques des brevets dans les années 1870. Lewis a demandé son propre brevet pour la première fois en 1874 – une amélioration pour les toilettes dans les wagons de chemin de fer. Il a été jugé trop insignifiant pour un brevet.

Au milieu des années 1870, son entreprise travaillait sur les brevets pour le téléphone d’Alexander Graham Bell et Lewis Latimer rédigeait tous les dessins techniques. Conformément à la tradition sur le travail et les habitudes de sommeil de Bell, la légende raconte que Lewis a dû attendre après 21 heures chaque nuit pour que Bell soit disponible pour lui donner ses instructions.

Lewis a quitté Crosby & Gregory en 1878 en raison de changements de direction. Pendant ce temps, il a travaillé quelques emplois comme son père avant lui et a déménagé avec sa femme Mary Wilson (qu’il a épousée en 1873) et ses deux filles à Bridgeport, dans le Connecticut, où vivait sa sœur. Là, il décrocherait finalement un poste de dessinateur chez Fallandsbee Machine Shop.

Le tirage au sort de la lumière électrique

Après que Thomas Edison ait reçu un brevet pour l’ampoule en 1879, l’éclairage électrique a commencé à prendre rapidement le dessus sur l’éclairage au gaz. Les historiens suggèrent que Lewis était devenu amoureux de la lumière électrique et croyait que c’était l’avenir. C’était certainement dans son avenir.

Un jour, Hiram Maxim, propriétaire de la United States Electric Lighting Company, est entré dans l’atelier d’usinage. Il a vu Lewis assis là en train de rédiger et a été intrigué. Maxim lui posa un tas de questions et à la fin de la conversation, il avait engagé Lewis comme dessinateur et assistant général.

Brevet de Lewis pour la fabrication de filaments de carbone améliorés. Image via le brevet américain n ° 252386

Lewis a commencé dans l’entreprise de deux ans en 1880. Maxim essayait de fabriquer des ampoules, le nouveau gadget chaud de l’époque. Lui et son partenaire William Sawyer détenaient des brevets de lampes à incandescence, et le leur n’était que le deuxième sur le marché après celui d’Edison.

Le processus de traitement des filaments de Maxim comprenait une vapeur d’hydrocarbure qui égalisait et normalisait la résistance. Cela les a également fait brûler plus longtemps que les filaments Edison, qui étaient en bambou. Lewis a mis au point un moyen de produire ces filaments sans se rompre, comme ils avaient tendance à le faire. Il a suggéré d’utiliser un matériau avec les mêmes taux d’expansion et de contraction que les ébauches de filament. Lewis a reçu un brevet pour cette méthode en 1882.

Bien que les lampes d’US Electric aient un filament plus durable, elles n’ont pas battu Edison parce qu’elles n’avaient pas la méthode scientifique en bas, faisant principalement des suppositions à la place. Alors que US Electrical se concentrait sur une lampe de qualité, Edison souhaitait une intégration verticale complète du monde électrique du filament à la dynamo.

Comme de nombreuses startups des années 1880, USElectric était l’une des nombreuses petites entreprises en lice pour la part de marché des ampoules électriques. Lewis était terriblement important pour l’opération et probablement le seul dessinateur que Maxim possédait et sa valeur dépassait largement la table à dessin. Il avait la grande responsabilité de superviser les installations d’éclairage, ce qui demande beaucoup de connaissances. En 1881, Lewis est devenu surintendant du département des lampes à incandescence, supervisant 40 travailleurs.

À cette époque, US Electric a fusionné avec Weston Electric. Lewis a été envoyé en Angleterre pour superviser une grande installation d’éclairage. Bien que les travailleurs ne se souciaient pas de recevoir les commandes d’un homme noir au début, il les a finalement convaincus. À la fin de son contrat en Angleterre, Mary et lui sont retournés aux États-Unis, mais il n’y avait pas de travail où revenir. Il a déménagé d’une entreprise à l’autre pendant un certain temps et s’est retrouvé chez Olmstead Electrical à Brooklyn en tant que dessinateur et responsable de la fabrication de lampes. Lewis les a convaincus de fabriquer sa lampe, mais elle n’a jamais reçu de brevet et n’a pas eu de succès commercial.

Les membres fondateurs des Edison Pioneers. Image via Wikipedia

Les pionniers d’Edison

En 1884, Lewis a été embauché par la société Edison pour être leur dessinateur en chef et témoin expert quant aux faits liés aux premières étapes de l’activité d’éclairage électrique. En d’autres termes, il a aidé Edison à poursuivre les contrevenants de brevets. Le seul procès qui est allé n’importe où était celui contre l’ancienne société de Lewis, US Electrical, qu’Edison a remporté. En 1889, Lewis rejoint le département juridique d’Edison, bien qu’il ait toujours des tâches de rédaction.

General Electric a été créé lorsque Thomson-Houston et Edison Electrical ont fusionné le 15 avril 1892. Westinghouse est resté son plus grand concurrent. En 1896, il y avait plus de 300 poursuites en cours entre le GE et Westinghouse. Ils sont finalement parvenus à un accord en 1896 et ont mis en commun l’essentiel de leurs brevets, GE conservant ses propres brevets sur les lampes à incandescence.

Lewis a été invité à rejoindre les Pionniers d’Edison, un groupe de vingt-huit hommes qui avait joué un rôle essentiel dans le développement de l’ampoule jusqu’à 1885 inclusivement. Membre afro-américain. En 1890, Lewis a publié Éclairage électrique à incandescence, une description pratique du système Edison.

Lewis est décédé le 11 décembre 1928 après une longue maladie. Il avait 80 ans.

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