La même semaine la manie de la drogue s’est installée dans la Silicon Valley, Larry Ellison, le président d’Oracle et la cinquième personne la plus riche du monde, a commencé à parler avec Donald Trump. Selon Le Washington Post, Ellison voulait lancer une étude à grande échelle de la chloroquine et de l’hydroxychloroquine comme traitement. Ellison a proposé qu’Oracle puisse développer un site Web pour suivre l’utilisation du médicament par les gens ainsi que leurs résultats pour la santé, et les données anticiperaient tout ce qu’un essai contrôlé randomisé lent et coûteux pourrait éventuellement révéler. (Par l’intermédiaire d’un porte-parole, Ellison a refusé de répondre à mes questions sur ces discussions, tout comme un porte-parole de la Maison Blanche.)

Ellison semblait faire bonne impression. Peu de temps après cette conversation, le Publier a rapporté, Trump a rencontré ses conseillers principaux sur la pandémie de coronavirus et a demandé si le gouvernement pouvait accélérer le processus d’approbation de l’hydroxychloroquine, de la chloroquine et, pour faire bonne mesure, du remdesivir. Des autorisations d’utilisation d’urgence avaient été utilisées pendant les pandémies dans le passé, pour permettre aux traitements susceptibles de sauter la ligne en cas de besoin urgent. Remdesivir était au milieu d’un essai randomisé à grande échelle parrainé par les National Institutes of Health. L’hydroxychloroquine n’avait pas le même support.

L’urgence du président n’était pas seulement une question de santé publique. Trump avait promis que Covid-19 disparaîtrait tout simplement, mais la réponse américaine à la maladie allait complètement dérailler. Lors d’une visite désastreuse au CDC le 6 mars, Trump a vanté son propre sens scientifique: «J’aime ce genre de choses. Je comprends vraiment. Les gens sont surpris que je le comprenne »- mais dans les coulisses, il faisait obstruction aux programmes visant à lancer des tests de dépistage généralisés de la maladie. L’échec de ces tests signifiait qu’au fur et à mesure que mars avançait, des milliers d’Américains étaient déjà infectés. Trump a reconnu en privé au journaliste Bob Woodward que Covid-19 était une maladie dangereuse au niveau de la peste alors même qu’il dénonçait la presse sur Twitter et ailleurs, dans l’espoir de renforcer un marché boursier en chute libre. («Je ne veux pas semer la panique», a-t-il déclaré en septembre lorsqu’on lui a demandé pourquoi il avait minimisé la gravité de la pandémie.) Et pendant ce temps, chaque modèle, chaque chercheur en maladies infectieuses, chaque épidémiologiste examinait les courbes de cas et de mortalité sur le point culminant de l’exponentialité, avec des estimations de mortalité dans le pire des cas en millions.

Un remède miracle doit avoir sonné plutôt bien.

Le 19 mars, le président a tenu une conférence de presse, et c’était vraiment bizarre.

C’est là qu’il a commencé à lancer l’hydroxychloroquine. «Ces résultats sont très encourageants – très, très encourageants. Et nous allons pouvoir rendre ce médicament disponible presque immédiatement », a déclaré le président. La FDA était également impliquée: «Ils sont passés par le processus d’approbation; il a été approuvé. »

C’était faux à bien des égards. Peu de résultats ont été obtenus. Le président aurait pu signifier que l’hydroxychloroquine était approuvée pour le paludisme, le lupus et la polyarthrite rhumatoïde, et que les cliniciens pouvaient la prescrire hors AMM. Il a peut-être également parlé de l’essai de Boulware, qui avait également été approuvé par la FDA. Il est certainement possible que le président soit confus.

Le président a présenté le commissaire de la FDA, Stephen Hahn, qui a fait preuve de prudence. La chloroquine méritait d’être envisagée pour une utilisation contre Covid-19, a déclaré Hahn. «Encore une fois», a-t-il dit, «nous voulons faire cela dans le cadre d’un essai clinique – un grand essai clinique pragmatique.»

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Ce n’était cependant pas ce que la Maison Blanche poussait dans les coulisses. Au même moment, l’administration aurait fait pression sur Rick Bright, responsable du développement des vaccins en tant que chef de l’Autorité de recherche et développement biomédicale avancée (Barda) du ministère de la Santé et des Services sociaux, pour qu’il monte dans le train de l’hydroxychloroquine. Selon l’éventuel rapport de dénonciation de Bright, l’avocat général de HHS a déclaré à l’équipe de Bright que la Maison Blanche souhaitait un protocole de recherche de nouveaux médicaments pour la chloroquine afin de permettre un don prochain de millions de doses de Bayer. Bright a réussi à convaincre ses patrons d’une autorisation d’utilisation d’urgence, un soutien moins acharné de l’efficacité du médicament. «Quand j’ai résisté aux efforts pour promouvoir et permettre un large accès à un médicament non prouvé, la chloroquine, au peuple américain sans informations transparentes sur les risques potentiels pour la santé, j’ai été expulsé de Barda», a déclaré Bright à un sous-comité du House Energy and Commerce Committee.

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