L’histoire secrète du premier microprocesseur, le F-14, et moi

Était le central Air Data Computer le premier microprocesseur? Eh bien, les histoires sont compliquées. En 1998, Ray a finalement obtenu l’autorisation de la Marine pour en parler aux gens, et Le journal de Wall Street a publié un article intitulé «Un autre« père »du microprocesseur veut la reconnaissance de l’industrie des puces.» Les ingénieurs d’Intel qui partagent le titre ont déclaré au journal que le Central Air Data Computer était encombrant, cher, ce n’était pas un appareil à usage général. Un expert a déclaré qu’il ne s’agissait pas d’un microprocesseur en raison de la façon dont le traitement était réparti entre les puces. Un autre – Russell Fish – a déclaré que c’était le cas, notant: «L’entreprise qui possédait cette technologie aurait pu devenir Intel. Cela aurait pu accélérer de cinq ans l’industrie des microprocesseurs à l’époque. « Mais d’autres personnes à cette époque voulaient également revendiquer le titre de père du microprocesseur; il y a eu de gros combats de brevets, et tout le monde n’est même pas d’accord sur la définition exacte de un microprocesseur.

«La discussion», déclare Fish, qui dirige aujourd’hui une société de licences de propriété intellectuelle appelée Venray, «n’est pas technique, elle est philosophique.» Fish a écrit à un moment donné que le 4004 4 bits pouvait «compter jusqu’à 16», tandis que le CADC 20 bits «évaluait assez rapidement les expressions polynomiales du sixième ordre pour déplacer les surfaces de contrôle d’un chasseur supersonique à ailes tournantes. Quand je lui ai parlé récemment, il a dit qu’il était retourné et avait lu la documentation. «Ce que Ray Holt a fait était absolument génial», dit-il. «Particulièrement compte tenu du calendrier. Ray avait des générations d’avance, sur les plans algorithmique et informatique. »

Les histoires officielles ont un moyen de durcir, mais remarquez le langage très prudent sur le site Web d’Intel aujourd’hui quand il décrit le 4004, ce premier microprocesseur canonique (c’est moi qui souligne): «Le premier processeur programmable à usage général sur le marché. »

L’appareil que Ray et l’équipe avaient inventé, ce microprocesseur non commercial et non sur le marché, était une branche perplexe sur un arbre généalogique. Il a piloté un avion qui pouvait aller vite et lentement et tirer des missiles avec une précision sans précédent, mais rien de plus n’en est né. Un papillon secret brillant et magnifique qui n’a pas engendré d’autres papillons.

Sauf.

Ray dit qu’il aime découvrir «ce qui intéresse vraiment les enfants». Pour Skylar DiBenedetto, c’était la réalité virtuelle et l’impression 3D.

Photographie: William Widmer

Ce que Ray fait maintenant, c’est lancer un autre ensemble de petites histoires, individuelles, alors qu’il pousse des centaines d’étudiants sur un chemin différent, sur un ensemble différent de portes logiques. «En tant que professeur de robotique, c’est vraiment astronomique ce qu’il fait», déclare Skylar DiBenedetto, un ancien élève à lui. Ray et Liz ont aidé Skylar à découvrir la réalité virtuelle et l’impression 3D, et maintenant elle est une recrue à Ole ‘Miss, la première personne de sa famille immédiate à aller à l’université, où elle aide à diriger le laboratoire de réalité virtuelle.

Et il ne s’arrête pas. Dans notre dernière conversation, juste avant Thanksgiving, il décrit le programme parascolaire pour les enfants des écoles publiques que lui et d’autres collaborateurs veulent commencer après la nouvelle année. Il porte une casquette commémorant le dernier vol du F-14, et je remarque la croix sur l’encadrement de la porte derrière lui. Un ami d’un ami a fait don d’un grand espace, et lui et Liz Patin et quelques autres vont parler aux dirigeants et enseignants locaux et l’installer. Peut-être qu’en fin de compte, il recueillera même assez d’argent pour exécuter son idée d’un lycée STEM basé sur des chrétiens – les croquis de celui-ci sont incroyables, avec des salles de classe et des laboratoires disposés autour d’une zone centrale de compétition de robots. Quand je demande à Ray s’il est exagéré de dire que son travail pour se connecter avec les enfants rappelle un peu la façon dont il a pu se connecter avec Bill lorsqu’ils travaillaient sur le projet F-14, il dit: «Pas d’étirement du tout. » Peut-être qu’ils auraient même pu créer une entreprise ensemble. «Je pense que nous aurions probablement pu fabriquer des produits utiles.»

Ray a finalement décidé de sortir d’une industrie technologique féroce et de se concentrer sur les sports pour jeunes, le décrivant comme un moyen pour lui de garder un lien avec Bill. À moins que vous ne suiviez votre passion, il dit que «la vie peut devenir inutile, ennuyeuse et sans signification».

Photographie: William Widmer

Le week-end précédant la publication de cet article, je me retrouve à regarder paresseusement la bibliothèque sous la télévision et mes yeux se concentrent sur un petit volume appelé Le portable James Joyce. Il a l’air vieux et je ne me souviens pas l’avoir jamais ouvert, mais quelque chose me gratte le cerveau. Je le sors et me tourne vers l’avant. C’est inscrit. William B. Holt 06/01/65. Je passe à la table des matières. Quelques histoires sont légèrement soulignées au crayon, notamment «Portrait de l’artiste en jeune homme» et «Les morts». Un jeune homme, organisant ses débuts à l’université, cinq ans avant une mort qu’il n’aurait jamais pu prévoir, lisant une histoire courte qui se termine par un homme qui s’interroge sur un garçon que sa femme connaissait, celui qui est mort.