Alors que nous nous dirigeons vers la chute de l’hémisphère nord avec le covid-19 qui fait toujours rage aux États-Unis et dans un certain nombre d’autres régions du monde, deux points de données sont une source de préoccupation supplémentaire.

La première est que la grippe saisonnière – une infection virale respiratoire comme le covid-19 – est beaucoup plus active en hiver. L’année dernière aux États-Unis, il y a eu 40 fois plus de cas de grippe en automne et en hiver qu’au printemps et en été précédents. Historiquement, ces mois plus frais voient des dizaines de fois plus d’infections de grippe saisonnière dans les régions tempérées. (Dans les régions tropicales, la grippe a tendance à culminer pendant la saison des pluies, mais pas aussi fortement.)

L’autre est que le nombre de morts de l’épidémie de grippe de 1918 – la seule pandémie à avoir tué plus d’Américains que celle-ci jusqu’à présent et l’une des plus meurtrières de l’histoire mondiale – était cinq fois plus élevé aux États-Unis à la fin de l’automne et en hiver. comme pendant l’été.

Les employés de New York portaient des masques lors de la pandémie de grippe de 1918.

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Si la pandémie de covid suit ces modèles et explose à l’approche de l’hiver, le résultat pourrait facilement dépasser 300000 décès supplémentaires aux États-Unis en plus des plus de 200000 jusqu’à présent, en supposant de manière prudente (sur la base de l’épidémie de 1918) quatre fois le taux de covid -19 décès que nous avons vu cet été.

Quelle est la probabilité? «Nous n’avons tout simplement pas encore les preuves de ce virus», déclare Michael Osterholm, directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy de l’Université du Minnesota. Osterholm note que certaines des variables clés défient l’analyse et les prévisions scientifiques. Il est difficile de calculer si la politique gouvernementale changera, si le public se conformera aux lignes directrices, quand un vaccin sera disponible, ou dans quelle mesure il sera efficace et bien accepté s’il le fait.

Néanmoins, les scientifiques dressent un tableau de la manière dont la pandémie se déroulera probablement cet hiver. Ils s’appuient sur des études de laboratoire et sur un corpus de données épidémiologiques en croissance rapide. En particulier, ils comprennent maintenant mieux comment les températures et l’humidité plus basses affectent le virus et comment les différentes conditions intérieures affectent sa transmission.

Les résultats ne sont pas encourageants. «Tous les facteurs que nous associons au temps plus froid semblent potentiellement accélérer la transmission du virus», déclare Richard Neher, biologiste informatique à l’Université de Bâle en Suisse, qui développe des simulations de la propagation du coronavirus dans une pièce.

La meilleure nouvelle est que la recherche révèle également les mesures que les gens et les institutions peuvent prendre pour limiter la transmission par temps plus froid. Mais si suffisamment de personnes prendront ces mesures – et si cela suffira pour éviter une deuxième vague – est loin d’être sûr.

Qu’arrive-t-il au virus en hiver?

Il n’est en fait pas typique pour un nouveau virus respiratoire qui devient une pandémie d’avoir une deuxième vague mortelle en hiver. Les 10 pandémies respiratoires des 250 dernières années ont connu une deuxième vague six mois après la première, mais dans seulement trois de ces cas, elle est survenue pendant l’hiver. La grippe de 1918 était l’une de ces exceptions.

Covid-19 pourrait-il en être un autre? C’est difficile à dire. Les scientifiques avaient espéré que tout modèle lié aux conditions météorologiques dans sa propagation serait perceptible au fil des mois. C’était au début de l’hiver lorsque la maladie a éclaté pour la première fois en Chine à la fin de 2019, il existe donc maintenant des données détaillées sur le comportement du virus pendant trois saisons, dans les climats tempérés et tropicaux, et pendant un été complet dans l’hémisphère nord et un hiver complet dans l’hémisphère sud.

Aucun modèle de ce genre n’est apparu. L’infection s’est répandue sauvagement dans certaines parties du nord de l’Italie en mars, alors que les températures étaient déjà dans les années 70 Fahrenheit (basses au milieu des années 20 Celsius); il a culminé dans certaines villes américaines, comme Boston, lorsque les températures étaient dans les années 40 (inférieures à 10 ° C) et dans d’autres, comme Houston, lorsqu’elles étaient dans les années 90 (supérieures à 32 ° C). L’Afrique du Sud et l’Australie figuraient parmi les pays de l’hémisphère sud qui ont connu des pics pendant leurs hivers, tandis que les États-Unis figuraient parmi les pays du nord avec des pics estivaux. Et bien qu’il existe un accord scientifique général sur le fait que les climats tropicaux ont tendance à atténuer la propagation du virus, de nombreux pays des régions tropicales, notamment l’Inde et le Brésil, ont connu de graves épidémies.

Cela aiderait si la science avait une compréhension solide et éprouvée des raisons pour lesquelles la grippe dite saisonnière est, eh bien, saisonnière. Mais ce n’est pas le cas. Linsey Marr, chercheuse en ingénierie environnementale à Virginia Tech qui étudie la transmission virale, note que les virus grippaux ont tendance à frapper le plus durement pendant l’hiver seulement après qu’ils sont devenus endémiques, c’est-à-dire qu’ils continuent de circuler année après année. Cela suggère que la saisonnalité peut avoir quelque chose à voir avec l’accumulation d’une immunité temporaire parmi une grande partie de la population à au moins certaines souches de la grippe. «Vous ne voyez tout simplement pas cette saisonnalité parmi les nouveaux virus», dit-elle.

Même si covid-19 s’avère montrer une certaine saisonnalité au cours de sa première année, d’autres facteurs joueront un rôle beaucoup plus important dans sa propagation, à savoir si les gens se distancient socialement, portent des masques et évitent de se rassembler à l’intérieur. Le non-respect de ces pratiques pourrait expliquer pourquoi les taux d’infection à la covid-19 ont monté en flèche dans une grande partie des États-Unis pendant le temps chaud de l’été, alors que les gens s’attendaient à ce qu’il diminue. «Cela ne signifie pas que ce virus n’a pas une certaine sensibilité aux conditions météorologiques», déclare Benjamin Zaitchik, un climatologue de l’Université Johns Hopkins qui étudie actuellement les modèles de transmission des coronavirus. « Il se peut que l’effet ne puisse pas être détecté dans le contexte de la politique et du comportement. »

Toute saisonnalité du covid-19 pourrait cependant contribuer à une poussée hivernale. Et cela pourrait faire des ravages, car cela coïnciderait presque certainement avec la saison de la grippe. Une étude publiée dans le Journal of the American Medical Association a révélé qu’un cinquième des patients atteints de covid-19 avait une deuxième maladie respiratoire. Sans surprise, ils avaient tendance à être plus malades en moyenne.

Un danger encore plus grand, dit Zaitchik, est simplement le nombre combiné de cas de covid-19 et de grippe saisonnière. «C’est un problème de capacité de soins de santé et de gestion de cas», dit-il. «Non seulement le grand nombre de cas sera un problème pour les hôpitaux, mais les médecins auront plus de mal à deviner quelle infection ils traitent lorsqu’un patient entre pour la première fois.»

La bonne nouvelle est que la saison de la grippe dans l’hémisphère sud, de mai à septembre, a été incroyablement douce, presque inexistante dans de nombreux pays. L’explication probable est que les masques et la distanciation sociale pour se protéger contre le covid ont également largement empêché la grippe. Cela est de bon augure pour l’hémisphère nord si les gens continuent de prendre ces précautions.

Pourtant, même dans une année grippale légère, juste une petite bosse hivernale dans le covid-19 pourrait avoir un impact énorme, explique Jose-Luis Jimenez, chimiste environnemental à l’Université du Colorado. La mesure la plus importante pour savoir si une maladie infectieuse peut être maîtrisée est le soi-disant numéro de reproduction, R, qui indique combien de personnes en moyenne seront infectées par chaque personne infectée. Lorsque R est inférieur à 1, la maladie ralentit; lorsqu’il est supérieur à 1, la propagation s’accélère toujours.

Si le R de covid-19 oscille à ou juste en dessous de 1 à l’approche de l’hiver, alors même une petite augmentation saisonnière pourrait le pousser. «Juste une transmission supplémentaire de 10% dans une situation sous contrôle peut la faire exploser hors de contrôle», dit Jimenez.

Et l’augmentation de la transmission hivernale sera probablement bien supérieure à 10%, dit Jimenez, en raison du seul facteur sur lequel pratiquement tous les experts sont d’accord: dans la plupart des régions du pays, les gens passeront plus de temps à l’intérieur, là où le coronavirus est transmis. beaucoup plus efficacement. (Dans les régions les plus chaudes du pays, comme la Floride et le Texas, il est possible que le temps plus frais incite certaines personnes à dépenser Moins temps à l’intérieur.)

Une étude menée par des chercheurs japonais, basée sur la recherche des contacts, a révélé que les personnes infectées étaient 19 fois plus susceptibles de transmettre l’infection lorsqu’elles étaient à l’intérieur qu’à l’extérieur. Une base de données compilée par la London School of Hygiene and Tropical Medicine sur environ 1500 événements dits de super-propagation – où une seule personne infectée finit par infecter plusieurs autres personnes à peu près au même moment, au même endroit – indique que seulement trois ont eu lieu à l’extérieur .

cours de spin extérieur socialement éloigné
Les activités de plein air, comme ce cours de spin, ne seront pas réalisables cet hiver dans de nombreuses régions du pays.

PHOTO AP / STEVEN SENNE

En fait, la plupart des virus respiratoires se transmettent plus facilement à l’intérieur. Le coupable le plus probable est la forte baisse de l’humidité relative – la quantité d’eau dans un volume d’air donné par rapport au maximum qu’il pourrait contenir à cette température – lorsque l’air extérieur froid déjà sec entre dans une maison et est chauffé. L’augmentation de la température intérieure augmente la quantité d’eau que l’air pourrait contenir, mais le niveau d’humidité reste constant, abaissant l’humidité relative. Une métastude épidémiologique menée en mars par des chercheurs de Yale et de Suisse, combinée à des travaux de laboratoire sur des souris à Yale, suggère que l’air intérieur sec aide à préserver le virus de la grippe et en même temps altère la capacité du système immunitaire à le combattre dès son apparition. tenir dans le nez ou ailleurs dans les voies respiratoires.

Les recherches épidémiologiques du MIT, de Harvard, de Virginia Tech et de l’Université du Connecticut suggèrent que le coronavirus est également plus infectieux en cas de faible humidité relative – tout ce qui est inférieur à 40% aidera le virus à prospérer. C’est une mauvaise nouvelle pour la plupart des États-Unis, où l’humidité relative baisse régulièrement jusqu’à 15% les jours les plus froids, par rapport à une humidité relative intérieure typique de 50% à 70% en été.

Préparatifs à prendre

L’un des plus grands changements dans notre compréhension du coronavirus a été la façon dont il se transmet. Au début, on pensait qu’il se déplaçait dans des gouttelettes d’humidité du nez ou de la bouche de quelqu’un qui tomberaient au sol relativement rapidement. Il est maintenant de plus en plus clair que de minuscules particules transportant le virus peuvent rester en suspension dans l’air, peut-être pendant des heures, ce qui signifie qu’elles peuvent s’accumuler dans une pièce jusqu’à ce que quelqu’un les inspire. Il ne suffit pas simplement d’éviter de se tenir trop près d’une personne infectée et démasquée à l’intérieur. Les gens peuvent être infectés par une personne qui se tient à 20 mètres ou plus, même si elle porte un masque – et même si la personne infectée a quitté la pièce. En effet, le virus peut voyager plus loin et s’attarder plus longtemps, s’accumulant dans tout l’espace.

Le coronavirus fait cela plus que la plupart des virus respiratoires – c’est pourquoi de nombreux responsables de la santé publique ont mis du temps à mettre l’accent sur la transmission aérienne comme principale voie d’infection du covid-19. Même l’Organisation mondiale de la santé minimisait le risque jusqu’en juillet, et les Centers for Disease Control ont finalement publié une mise à jour sur la transmission aérienne sur son site Web seulement cette semaine, après avoir publié et ensuite rapidement supprimé une version le mois dernier.

Une faible humidité aggrave le risque, dit Neher: «L’une des principales raisons pour lesquelles je pense que nous verrons une augmentation saisonnière de ce virus est que l’eau contenue dans les gouttelettes s’évaporera rapidement dans l’air sec à l’intérieur, laissant le virus dans de minuscules noyaux. qui peut passer plus de temps à flotter. « 

Même ainsi, de nombreux scientifiques doutent que les humidificateurs soient utiles. «Pour faire une différence significative, vous devez ajouter jusqu’à cinq kilogrammes d’eau par heure dans une pièce», explique Jimenez. «Vous auriez besoin de plusieurs humidificateurs et vous les remplissez souvent.»

filtre HEPA
Les purificateurs d’air avec des filtres appropriés peuvent fournir une certaine protection intérieure.

GETTY

Les experts disent qu’une meilleure façon de réduire le risque de transmission à l’intérieur est de stimuler la circulation de l’air, ce qui peut disperser les panaches d’air contaminé par le virus d’une personne infectée et réduire l’accumulation de virus dans une pièce.

Mais toutes les circulations d’air ne sont pas égales, prévient Robert Bean, ingénieur CVC (chauffage, ventilation et climatisation). Il existe plusieurs cas documentés de ventilateurs ou de climatiseurs poussant de l’air contaminé vers des personnes qui ont ensuite été infectées. De plus, le coronavirus peut facilement survivre au trajet grâce aux systèmes de chauffage et de climatisation de la plupart des maisons.

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