La plupart les scribes qui ont copié le texte contenu dans les manuscrits de la mer Morte étaient anonymes, car ils négligeaient de signer leur travail. Cela a rendu difficile pour les chercheurs de déterminer si un manuscrit donné doit être attribué à un seul scribe ou à plusieurs, en fonction d’éléments uniques dans leurs styles d’écriture (une étude appelée paléographie). Maintenant, une nouvelle analyse de l’écriture manuscrite du grand rouleau d’Isaïe, appliquant les outils de l’intelligence artificielle, a révélé que le texte a probablement été écrit par deux scribes, reflétant le style d’écriture de l’autre, selon un nouvel article publié dans le journal. PLOS One.

Comme nous l’avons signalé précédemment, ces anciens textes hébreux – environ 900 rouleaux complets et partiels en tout, stockés dans des bocaux en argile – ont été découverts pour la première fois dispersés dans diverses grottes près de ce qui était autrefois la colonie de Qumrân, juste au nord de la mer Morte, par Bergers bédouins en 1946-1947. (Apparemment, un berger a jeté une pierre en cherchant un membre perdu de son troupeau et a accidentellement brisé l’un des pots en argile, conduisant à la découverte.) Qumran a été détruit par les Romains, vers 73 après JC, et les historiens croient que les rouleaux étaient cachés dans les grottes par une secte appelée les Esséniens pour les protéger de la destruction. Le calcaire naturel et les conditions dans les grottes ont contribué à préserver les rouleaux pendant des millénaires; ils remontent entre le troisième siècle avant JC et le premier siècle après JC.

Plusieurs des parchemins ont été datés au carbone et le rayonnement synchrotron – entre autres techniques – a été utilisé pour faire la lumière sur les propriétés de l’encre utilisée pour le texte. Plus récemment, en 2018, un scientifique israélien nommé Oren Ableman a utilisé un microscope infrarouge attaché à un ordinateur pour identifier et déchiffrer des fragments de manuscrits de la mer Morte stockés dans une boîte à cigares depuis les années 1950.

Une étude de 2019 du soi-disant rouleau du temple a conclu que le parchemin avait une couche inhabituelle de sels de sulfate (y compris le soufre, le sodium, le gypse et le calcium), ce qui pourrait être l’une des raisons pour lesquelles les rouleaux étaient si bien conservés. Et l’année dernière, les chercheurs ont découvert que quatre fragments stockés à l’Université de Manchester, longtemps présumés être vierges, contenaient en fait du texte caché, très probablement un passage du Livre d’Ézéchiel.

L’article actuel se concentre sur le grand rouleau d’Isaïe, l’un des parchemins originaux découverts dans la grotte de Qumran 1 (désigné 1QIsa). C’est le seul parchemin des grottes à être entièrement conservé, à part quelques petites zones abîmées où le cuir s’est fissuré. Le texte hébreu est écrit sur 17 feuilles de parchemin, mesurant 24 pieds de long et environ 10 pouces de hauteur, contenant le texte entier du livre d’Isaïe. Cela fait du Isaiah Scroll la plus ancienne copie complète du livre depuis environ 1000 ans. (Le Musée d’Israël, en partenariat avec Google, a numérisé le Isaiah Scroll avec une traduction en anglais dans le cadre de son projet numérique Dead Sea Scrolls.)

La plupart des érudits croyaient que le rouleau d’Isaïe avait été copié par un seul scribe en raison du style d’écriture apparemment uniforme. Mais d’autres ont suggéré que cela pourrait être l’œuvre de deux scribes écrivant dans un style similaire, chacun copiant l’une des deux moitiés distinctes du rouleau. « Ils essaieraient de trouver un » pistolet fumant « dans l’écriture, par exemple, un trait très spécifique dans une lettre qui identifierait un scribe », a déclaré le co-auteur Mladen Popović de l’Université de Groningen. Popović est également directeur de l’Institut universitaire de Qumrân, dédié à l’étude des manuscrits de la mer Morte.

En d’autres termes, la méthode paléographique traditionnelle est intrinsèquement subjective et basée sur l’expérience d’un savant donné. C’est difficile en partie parce qu’un scribe pourrait avoir une bonne quantité de variabilité dans son style d’écriture, alors comment déterminer ce qu’est une variation naturelle ou une différence subtile indiquant une main différente? Pour compliquer encore les choses, une écriture similaire peut être le résultat de deux scribes partageant une formation commune, un signe que le scribe était fatigué ou blessé, ou un signe que le scribe a changé d’instruments d’écriture.

« L’œil humain est étonnant et tient vraisemblablement également compte de ces niveaux. Cela permet aux experts de » voir « les mains de différents auteurs, mais cette décision n’est souvent pas prise par un processus transparent », a déclaré Popović. « De plus, il est pratiquement impossible pour ces experts de traiter les grandes quantités de données fournies par les rouleaux. » Le rouleau d’Isaïe, par exemple, contient au moins 5 000 occurrences de la lettre aleph («a»), ce qui rend presque impossible de comparer chaque aleph à l’œil nu. La reconnaissance des schémas de pensée de Popović et les techniques d’intelligence artificielle seraient bien adaptées à cette tâche.