Les changements de direction à Arecibo ont également indiqué que l’observatoire avait encore un avenir. En 2011, SRI International – la célèbre organisation de recherche à but non lucratif qui a développé la première souris d’ordinateur, l’impression jet d’encre et l’assistant vocal Siri – est devenu le directeur de l’observatoire, partageant ces tâches avec deux autres organisations, dont l’Universidad Metropolitana de San Juan. Jusqu’à cet arrangement, une organisation portoricaine n’avait jamais officiellement fait partie du contrôle de l’observatoire.

Alors que le SRI faisait tout son possible pour garder Arecibo pertinent, la NSF, au nom de la diligence raisonnable, la sapait activement. Il a publié un rapport de 300 pages qui exposait le coût de la suppression de l’observatoire et de la restauration du site dans son état antérieur, une exigence si l’installation devait être déclassée. Pour les partisans de l’observatoire, les coûts de démantèlement étaient délibérément et sévèrement sous-estimés, une manière de rendre cette décision plus acceptable.

La NSF a également annoncé que la prochaine organisation de gestion devrait accepter un budget qui se réduirait encore davantage, à seulement 2 millions de dollars par an d’ici 2022. À l’automne 2015, le directeur de l’observatoire, Robert Kerr, un champion de longue date de l’installation, arrêter après s’être brouillé avec le NSF et le SRI. Sans surprise peut-être, SRI n’a pas demandé le renouvellement de son contrat à l’expiration de celui-ci.

Et donc, à l’été 2017 – à ce moment-là, j’étais devenu un vétéran de nombreux comités – je me suis rendu une fois de plus à Washington, pour m’asseoir autour d’une table à 1500 milles des coquís et discuter en termes impartiaux de l’avenir lugubre d’un endroit où je l’amour. Cette fois, je suis rentré à la maison optimiste. L’Université de Floride centrale, un candidat inattendu pour gérer l’observatoire, avait fait une offre potentiellement révolutionnaire. L’université transformerait effectivement Arecibo en une installation appartenant à la Floride, ce qui rendrait l’État responsable de la couverture des opérations et des coûts de maintenance de l’observatoire.

C’était risqué, car l’université n’avait aucune expérience de la gestion d’un observatoire de la taille d’Arecibo, et aucune véritable tradition de recherche en radioastronomie. Plus important encore, le législateur de Floride devrait accepter ce plan, mais s’il fonctionnait, l’observatoire aurait enfin une base financière solide pour planifier son avenir à long terme.

Les inconvénients? C’était la même chose que si nous ne jouions pas: un observatoire avec peu ou pas de financement en astronomie, et donc peu ou pas de recherche en astronomie. Ou pire, un observatoire fermé. Finalement, et à ma grande surprise, la NSF a retenu la proposition de la Floride.

Puis en septembre 2017, l’ouragan Maria, une tempête de catégorie 5 à son apogée avec des vents atteignant 175 mph, s’est écrasé sur Porto Rico, causant 90 milliards de dollars de dommages sur l’île. Au moins superficiellement, l’observatoire a eu de la chance. Une antenne de 100 mètres a été arrachée de la plate-forme, détruisant plusieurs centaines de panneaux de l’antenne lorsqu’elle est tombée. Pendant un certain temps, certains équipements de la vallée sous le plat n’étaient accessibles qu’en kayak. Pourtant, le télescope recueillait des données neuf jours après le décès de Maria, avant que quiconque puisse passer un appel téléphonique à San Juan, alors même que certains membres du personnel d’Arecibo agissaient également en tant que premiers intervenants, distribuant 14000 gallons d’eau potable par jour.

L'image peut contenir: Transport, Véhicule, Voiture, Automobile, Parking, Parking et Route

Six mois plus tard, l’île toujours sous le choc, l’Université de Floride centrale a repris Arecibo. En juin, un groupe de scientifiques nommés par la NSF a sélectionné une proposition visant à construire un nouveau récepteur unique refroidi par cryogénie pour le télescope, capable de cartographier les traînées d’hydrogène gazeux autour des galaxies proches et de détecter de nouvelles millisecondes. des pulsars, des étoiles à neutrons tournant des milliers de fois par seconde. Prévu pour être installé à l’observatoire en 2022, ce nouvel instrument a démontré que pour certains astronomes, au moins, le radiotélescope avait un rôle important à jouer dans l’avenir du domaine. En août 2019, la NSF a débloqué 12,3 millions de dollars pour effectuer des réparations et des améliorations après Maria, et la NASA a accordé à l’UCF une subvention de 19 millions de dollars sur quatre ans pour trouver davantage d’objets géocroiseurs. L’optimisme était à nouveau dans l’air.