La génération actuelle de Super Soaker XP30. (Hasbro)
La génération actuelle de Super Soaker XP30. (Hasbro)

Être enfant dans les années 1970 et 1980, c'était faire partie des premières générations à bénéficier des technologies électroniques dans vos jouets. Alors que ces enfants chanceux combattaient des ennemis numériques en blocs de 8 bits, les adultes s'inquiétaient que cela leur pourrisse la cervelle. Les enfants ne jouaient pas à l'extérieur presque autant que les générations passées, car les jouets modernes les séduisaient au petit écran. À vrai dire, quand vous pouvez combattre des extraterrestres avec une arme virtuelle qui était dans votre imagination ÉNORME, comment pouvez-vous rivaliser avec cela.

Comment ces enfants des années 80 ont dû envier leurs jeunes frères et sœurs alors qu'en 1990, l'un des meilleur jouets déjà a été lancé, un pistolet à eau à pression stockée que nous connaissons sous le nom de Super Soaker. Fabriqué en plastique et ne nécessitant pas de piles, il surpassait de loin tous les pistolets à eau qui l'avaient précédé, devenant rapidement le jouet à succès de chaque journée d'été étouffante. La gamme de pistolets à eau et de pistolets à eau Super Soaker a redéfini à quel point les enfants pouvaient s'amuser tout en se trempant. Les meilleurs pistolets à eau n'étaient plus les modèles électriques qui coûtaient une fortune en batteries que vos parents refuseraient sûrement de remplacer – ils l'ont mieux fait.

Vous savez probablement tout sur le Super Soaker, mais vous ne savez peut-être pas qu'il a été inventé par un ingénieur en aérospatiale nommé Lonnie Johnson dont la carrière a consisté à travailler sur la technologie furtive et de nombreux projets avec la NASA.

L'inventeur du jouet le plus cool du monde a également travaillé sur certains des «jouets» les plus cool du système solaire

Lonnie Johnson, photographié en 2016. Office of Naval Research d'Arlington, États-Unis / CC BY 2.0
Lonnie Johnson, photographié en 2016. Office of Naval Research d'Arlington, États-Unis / CC BY 2.0

Lorsque vous êtes un enfant, vos pensées ne s'égarent jamais d'où viennent vos jouets. Ils sont juste , mais peut-être que quand vous êtes un peu plus vieux, vous commencez à réaliser que quelqu'un quelque part les a inventés et a rendu votre vie un peu plus impressionnant. Dans le cas du Super Soaker, cette personne n'était pas une équipe anonyme dans une entreprise de jouets mais un homme, un ancien ingénieur de l'US Air Force et de la NASA nommé Dr Lonnie Johnson.

Dans les histoires du début de la vie de Lonnie Johnson dans les années 1950, Mobile, en Alabama, seront des choses que de nombreux lecteurs de Hackaday reconnaîtront comme la marque d'un jeune pirate informatique. Démanteler la tête de la poupée de sa sœur pour enquêter sur son mécanisme de fermeture des yeux, fabriquer du carburant pour fusée dans la cuisine familiale ou construire un kart propulsé par un moteur de tondeuse à gazon. Il raconte dans des entretiens le soutien de ses parents, après avoir presque brûlé la maison lors de l'incident de carburant de fusée, on lui a donné une plaque chauffante et on lui a dit de continuer à l'extérieur plutôt que d'être puni.

Dans la dernière classe de son lycée à être racialement séparée, il a représenté l'institution à l'Alabama State Science Fair en 1968 et a remporté le premier prix avec un robot à air comprimé, avant de poursuivre l'année prochaine pour étudier le génie mécanique à Université de Tuskogee. Il obtiendra finalement son diplôme en 1973 avec son baccalauréat en génie mécanique et une maîtrise en génie nucléaire, puis rejoindra l'US Air Force où il travaillera entre autres sur la flotte américaine d'avions furtifs naissants. Lonnie a passé environ douze ans de sa carrière au Jet Propulsion Laboratory de la NASA où il a travaillé sur Galileo, le Mars Observer et Cassini, pour n'en nommer que quelques-uns.

L'éclat d'un réservoir léger à haute pression

Le Super Soaker, découpé pour révéler son fonctionnement interne. Du brevet américain 5305919B1.
Le Super Soaker, découpé pour révéler son fonctionnement interne. Du brevet américain 5305919B1.

Comment un ingénieur nucléaire devient-il le concepteur du jet d'eau le plus impressionnant du monde? L'histoire raconte qu'en tant qu'ingénieur de la NASA au début des années 1980, alors qu'il travaillait sur une pompe à chaleur de projet domestique qui utilisait de l'eau comme propulseur, il testait son composant de pompe et reconnaissait immédiatement le plaisir inhérent à un jet d'eau à haute pression tirant sur sa salle de bain. .

Premier prototype Super Soaker

Le chemin qui s’y est écoulé jusqu’au jouet «Power Drencher» des années 1990 pour arriver sur le marché et être renommé «Super Soaker» a été long et tortueux avec de multiples faux départs. Mais son idée d'utiliser l'air comprimé d'un réservoir en PET soufflé était une véritable innovation qui a changé à jamais le monde des jouets à jet d'eau. Ce réservoir stockait la pression de l'air comprimé au lieu d'une pièce moulée plus lourde et plus coûteuse, offrant une puissance portable suffisamment légère pour propulser un jet d'eau intense contrairement à tous les jouets qui l'ont précédé.

Une ingénierie de haut calibre vaut son sel, qu'il s'agisse de sonder les confins du système solaire ou de défendre une arrière-cour contre vos camarades de classe de l'école élémentaire envahissante.

Pas un pour s'asseoir sur ses lauriers…

Le convertisseur thermoélectrique Johnson, du brevet américain 20020064692A1
Le convertisseur thermoélectrique Johnson, du brevet américain 20020064692A1

Si jamais gagner une fortune était bien mérité, on le retrouve dans l'œuvre de Lonnie Johnson. Mais l'histoire n'est pas terminée, car au lieu de prendre sa retraite avec le produit d'un jet d'eau aux couleurs vives, il a continué avec la liberté d'être le plus chanceux des ingénieurs: celui qui a les ressources pour choisir son propre travail. Ses brevets sont légion, mais ceux qui auront le plus d'impact seront probablement dans le domaine de l'énergie verte. Par le biais de sa société Johnson R & D, il poursuit un nouveau moteur thermique dans le but d'atteindre une efficacité de 80% dans la production d'énergie électrique à partir de la chaleur. Cela met en œuvre un cycle thermodynamique Ericsson dans un dispositif à l'état solide, avec de l'hydrogène gazeux passant à travers une membrane d'échange de protons entre deux électrodes qui forme l'équivalent d'un échangeur de chaleur régénératif. Elle est toujours en cours de développement, mais lorsqu'elle arrivera sur le marché, elle aura probablement un impact significatif sur la viabilité de l'énergie solaire, ainsi que le remplacement des pompes à chaleur dans de nombreuses autres applications.

Alors, écrivant ceci de l'autre côté de l'océan à sa base d'Atlanta, Lonnie Johnson est l'un de mes héros de l'ingénierie. Il a probablement causé plus de joie juvénile spontanée grâce à ses inventions que tout autre ingénieur de sa génération, mais son travail avant et après le Super Soaker va bien au-delà d'un jouet en plastique impressionnant. Donner aux enfants joyeux les moyens de se tremper les uns les autres est ce pour quoi il est connu aujourd'hui, mais je mettrais de l'argent sur sa renommée dans les décennies à venir pour une énergie bon marché sans carbone.

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