L’Oregon brûle des arbres pour les sauver

Avec une réponse rapide, ils ont pu le limiter à la « zone généralement infestée », une étendue de terre de 89 miles carrés où la mort subite des chênes sévit. Personne n’est autorisé à déplacer des tanoaks dans ou hors de cette zone. Les grumes de conifères provenant de la zone infestée doivent être nettoyées de tous les débris et de la terre. Des rapports gouvernementaux ont prédit que si la zone infestée devait s’étendre, les marchés asiatiques pourraient sanctionner le bois d’œuvre exporté de l’Oregon. Les autorités surveillent régulièrement les pépinières de l’Oregon pour détecter Phytophthora ramorum. Jusqu’à la découverte de Peterson en avril, on pensait que l’agent pathogène était contenu avec succès.

Photographie : Département des forêts de l’Oregon

La découverte de Peterson était à plus de 20 miles de la frontière de quarantaine, trop loin pour que les spores puissent voyager seules. L’analyse des échantillons a confirmé que les arbres étaient infectés par Phytophthora ramorum, mais ce n’était pas la seule mauvaise nouvelle : il s’agissait d’une nouvelle variante de l’agent pathogène, « North American Two » ou « NA2 » (du nom du continent où il a d’abord été isolé en laboratoire), qui n’avait été détecté auparavant que dans les pépinières. Cela signifiait qu’il s’agissait d’une nouvelle introduction – probablement aussi à partir d’une plante de pépinière importée, bien que cela n’ait pas été confirmé – et d’une nouvelle version imprévisible de l’organisme.

Pour Peterson, c’était choquant et surtout décevant. « L’industrie des pépinières, en particulier, a investi beaucoup d’énergie dans la surveillance de Phytophthora ramorum et dans la prévention de ces épidémies », dit-elle. Mais les agents pathogènes des plantes, comme les virus humains, sont minuscules, rusés et difficiles à combattre. La maladie « vit dans le sol, et il y a tellement de mouvement de matériel végétal et de sol entre un endroit et un autre que ce genre de choses se produit », explique Peterson. « Ce n’est pas si surprenant que cela ait finalement été le cas. »

Personne ne sait encore comment NA2 se comportera dans une forêt, bien que dans certaines études en laboratoire, il semble plus agressif que NA1, la souche qui est maintenant répandue. Dans le pire des cas, une souche plus contagieuse pourrait se propager au-delà du tanoak à d’autres espèces, peut-être même au sapin de Douglas et à d’autres arbres d’exploitation forestière importants sur le plan commercial.

La gestion de ce nouveau front de bataille incombait en grande partie à Sarah Navarro, la pathologiste de la mort subite du chêne. Elle et son équipe ont inspecté la zone infectée et ont découvert que plus de 146 des 186 tanoaks et rhododendrons sauvages qu’ils avaient échantillonnés étaient positifs. L’infestation par NA2 était beaucoup plus importante qu’ils ne l’avaient pensé à l’origine.

Ils auraient pu essayer de nettoyer puis de composter les tanoaks, mais c’est un processus lent et compliqué qui laisse derrière lui des piles de bûches qui peuvent être confondues avec du bois de chauffage, créant des opportunités pour les campeurs involontaires de transporter accidentellement des bûches infectées. Navarro a estimé qu’elle n’avait qu’une seule véritable option : couper et brûler. « Ce n’est pas le business dans lequel je me suis lancé », dit Navarro. Mais c’est le meilleur outil dont elle dispose pour essayer de ralentir la propagation.