Il y avait 16 pathogènes sur la liste du terroriste, écrits en grands gribouillis hérissés qui penchaient sur la page. À côté de chacun se trouvaient la période d’incubation, la voie de transmission et la mortalité attendue. La peste pulmonaire, contractée lorsque la bactérie responsable de la peste bubonique pénètre dans les poumons, figurait en tête de liste. Si elle n’est pas traitée, la maladie tue tous ceux qu’elle infecte. Plus bas se trouvaient quelques noms de pandémies passées : choléra, anthrax. Mais ce qui a frappé le général Richard B. Myers était autre chose : la plupart des agents pathogènes n’affectaient pas du tout les humains. Rouille des tiges, pyriculariose, fièvre aphteuse, grippe aviaire, peste porcine. Il s’agissait d’armes biologiques destinées à attaquer le système alimentaire mondial.

Myers était le président des chefs d’état-major interarmées en 2002, lorsque Navy SEALS a trouvé la liste dans un complexe souterrain dans l’est de l’Afghanistan. Les services de renseignement américains soupçonnaient déjà qu’Al-Qaïda s’intéressait aux armes biologiques, mais cela ajoutait du poids à l’idée que, comme l’a dit Myers, « ils s’y employaient effectivement ». Plus tard dans l’année, a-t-il dit, une autre source de renseignements a rapporté qu’un groupe de membres d’Al-Qaïda s’était retrouvé dans les montagnes du nord-est de l’Irak, où ils testaient divers agents pathogènes sur des chiens et des chèvres.

Cet article paraît dans le numéro de juillet/août 2021. Abonnez-vous à WIRED.

Photographie : Djeneba Aduayom

« À ma connaissance, ils ne sont jamais arrivés au point où cela leur a été utile dans le contexte du champ de bataille », nous a dit Myers. « Mais comme al-Qaïda, comme nous l’avons découvert avec le World Trade Center à New York, n’abandonne jamais une idée, ce n’est pas quelque chose que vous pouvez simplement rejeter. » En fait, il a dit : « Je pense qu’il y a d’autres informations, probablement classifiées, qui vous diraient que c’est ne pas l’affaire, mais je ne suis pas au courant de tout cela ou au courant d’en parler.

Même si al-Qaïda est passé à autre chose, d’autres groupes semblent avoir pris le relais de la bioterreur : en 2014, un ordinateur portable Dell poussiéreux récupéré dans une cachette de l’EI dans le nord de la Syrie, le « ordinateur portable de la mort », comme il a ensuite été surnommé par Police étrangère— s’est avéré contenir des instructions détaillées pour la production et la dispersion de la peste bubonique à l’aide d’animaux infectés.

Pour un bioterroriste potentiel, dit Myers, les fermes et les parcs d’engraissement sont une « cible facile ». Ils ne sont pas bien sécurisés et les agents pathogènes efficaces ne sont pas particulièrement difficiles à fabriquer et à déployer. La fièvre aphteuse, un virus nommé d’après les grosses cloques enflées qu’elle provoque sur la langue, la bouche et les pieds des animaux à onglons, est si contagieuse que la découverte d’un cas dans un troupeau déclenche généralement des abattages massifs. « Tout ce que vous faites est de mettre un mouchoir sous le nez d’un animal malade en Afghanistan, de le mettre dans un sac ziplock, de venir aux États-Unis et de le déposer dans une cour d’alimentation à Dodge City », a déclaré le sénateur Pat Roberts à un affilié local de NPR. en 2006. « Bingo !

L’agriculture est également très concentrée : trois États fournissent les trois quarts des légumes aux États-Unis, et 2 pour cent des parcs d’engraissement fournissent les trois quarts du bœuf du pays. De plus, les cultures et le bétail sont génétiquement uniformes. Un quart du matériel génétique de l’ensemble du troupeau Holstein américain provient de seulement cinq taureaux. (L’un d’entre eux, Pawnee Farm Arlinda Chief, a contribué à près de 14 pour cent.) Les monocultures comme celle-ci sont exceptionnellement vulnérables aux maladies. Ils sont un buffet à volonté pour les parasites et les agents pathogènes. Avec ou sans l’aide d’un terroriste studieux, le monde est tout aussi sensible à une pandémie agricole qu’il l’était à Covid-19 – et, au contraire, moins préparé à la combattre.

Pour diagnostiquer des maladies mortelles et développer des traitements et des vaccins pour elles, les chercheurs doivent travailler avec eux dans un laboratoire, mais très peu d’installations sont suffisamment sécurisées. La fièvre aphteuse, en particulier, se transmet si facilement que le virus vivant ne peut pas être introduit sur le continent américain sans l’autorisation écrite du secrétaire à l’Agriculture. Le seul endroit où les chercheurs peuvent travailler est le Plum Island Animal Disease Center, construit sur un îlot de faible altitude à 8 miles au large de la côte du Connecticut. (« Ça a l’air charmant », comme Hannibal Lecter, l’anti-héros meurtrier dans Le silence des agneaux, murmura lorsqu’on lui offrit la possibilité d’y passer des vacances.)

Plum Island a l’avantage d’un cordon sanitaire naturel : l’océan. Mais il a ouvert ses portes en 1954 et ses laboratoires sont vétustes. Ils ne sont pas certifiés pour traiter les agents pathogènes qui nécessitent le plus haut niveau de confinement, niveau de biosécurité 4. Selon les Centers for Disease Control and Prevention, les microbes BSL-4 sont « dangereux et exotiques, posant un risque élevé d’infections transmises par les aérosols.  » En règle générale, ils peuvent infecter à la fois les animaux et les humains et n’ont aucun traitement ou vaccin connu. Ebola en est un. Il en va de même pour les virus Nipah et Hendra plus récemment apparus. Seules trois installations dans le monde sont actuellement équipées pour accueillir de gros animaux à ce niveau. S’il y avait une épidémie de fièvre aphteuse aux États-Unis demain, les chercheurs d’ici devraient implorer leurs homologues canadiens, australiens ou allemands de disposer d’un espace de laboratoire.

Cela changera l’année prochaine, lorsque le Department of Homeland Security ouvrira son nouveau laboratoire de 1,25 milliard de dollars, le National Bio and Agro-Defense Facility. Située à Manhattan, au Kansas, une ville universitaire du cœur agricole de l’Amérique, la NBAF suivra la tendance du 21e siècle en matière de contrôle des maladies infectieuses : plutôt que de s’appuyer sur une barrière géographique de style Plum Island pour la sécurité, elle utilisera des contrôles techniques extraordinaires. Ici, au milieu du maïs et du bétail, les chercheurs travailleront à protéger l’approvisionnement alimentaire d’un fléau à venir.