Maria Ressa, PDG et rédacteur en chef de Rappler, un site Web d’investigation aux Philippines, dit que nous parlons de désinformation tout à fait faux. Le cadrage typique suggère que les personnes derrière la désinformation veulent que nous croyions quelque chose qui n’est pas vrai. Ce n’est pas tout à fait vrai, dit-elle. Leur objectif plus large est de secouer tout notre sens de ce qui est vrai et de ce qui ne l’est pas. Cela enlève le pouvoir d’utiliser de bonnes informations pour riposter. Beaucoup d’entre nous – et surtout Facebook, qui abrite beaucoup de désinformation – n’ont pas réussi à saisir cette distinction, dit-elle.

De cette façon, les semeurs de chaos ont réussi, dit Ressa. Aujourd’hui, ceux qui souhaitent semer la discorde n’ont pas besoin de robots pour publier et diffuser leurs mensonges et distorsions. Ils ont beaucoup de gens involontaires pour faire cela, leurs croyances et leurs actions déformées par un «système de modification du comportement», comme elle l’appelle les médias sociaux. Cette méfiance a déstabilisé la démocratie dans le monde. «Vous ne pouvez pas avoir de faits. Vous ne pouvez pas avoir la vérité. Vous ne pouvez pas avoir confiance », dit-elle. «Comment pouvez-vous avoir une démocratie si vous n’avez pas l’intégrité des faits?»

Ressa, qui fait l’objet du PBS Frontline documentaire Mille coupes, sur la menace pour la liberté de la presse aux Philippines sous le président Rodrigo Duterte, s’est entretenu avec le rédacteur en chef de WIRED, Steven Levy, dans le cadre de l’événement WIRED25. Elle est venue de Manille, où elle est en liberté sous caution alors qu’elle fait appel d’une condamnation en vertu de la loi du pays sur la «cyber-diffamation». Leur discussion enflammée a eu lieu après une heure du matin.

Ressa est la cible des réseaux de désinformation Facebook depuis des années à cause de son journalisme. Rappler a été une force puissante pour demander des comptes à l’administration Duterte, enquêtant sur son incitation à des campagnes de vigilance contre des trafiquants de drogue présumés et d’innombrables autres atteintes aux libertés démocratiques. Ressa a averti à plusieurs reprises Facebook de la menace qui pèse sur la liberté de la presse et les institutions démocratiques au moment même où les campagnes russes travaillaient à déstabiliser la campagne présidentielle américaine de 2016.

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Ces avertissements, dit-elle, n’ont pas été entendus. Et pour elle, le harcèlement en ligne a continué. Cette semaine, Facebook a démantelé deux réseaux pro-Duterte parrainés par l’État et semant la désinformation aux Philippines – l’un d’eux domestique, avec des liens avec la police et l’armée, et l’autre basé en Chine – dans lesquels Ressa était parmi les cibles.

Après des années de peu d’action, dit Ressa, le récent travail de Facebook visant à supprimer les réseaux de désinformation – plutôt que de jouer «à coups de taupe» avec de faux éléments individuels – est encourageant. Mais l’entreprise doit faire plus pour contrôler sa plate-forme et doit renoncer à sa réticence à être un «arbitre des faits». «Chaque fois que j’entends cela, je pense: ‘Bon Dieu, surmontez-vous. Vous l’êtes déjà », dit-elle. «Et les choix que vous avez faits ont déjà détruit la démocratie et mis des gens comme moi dans un danger extrême.»

Pour Ressa, ce danger s’étend hors ligne, comme les menaces physiques et le harcèlement juridique. En juin, Ressa a été condamnée pour «cyber-diffamation» – un nouveau crime qui a été créé bien après la publication de l’article en question en 2012. (Elle a été arrêtée après que le journal ait corrigé une faute de frappe – assez pour constituer une republication qui l’a mise sous la portée de la nouvelle loi.) Ressa dit qu’elle fait face à huit mandats d’arrêt supplémentaires liés à la diffamation, à l’évasion fiscale et aux violations des valeurs mobilières, assortis d’une peine de prison potentielle de près de 100 ans. De nombreuses semaines, elle passe la plupart de son temps à s’occuper de questions juridiques. «Je me sens comme Joseph K dans Le procès», Dit-elle en riant. «C’est kafkaïen.»

Comment garde-t-elle espoir au milieu de tout cela, au-delà de l’humour de potence? «J’embrasse ma peur. Si je le tiens vraiment fort, je peux le priver de son pouvoir au fil du temps. C’est aussi comme ça que je dirige Rappler. Nous acceptons notre peur, puis nous la dépassons. Ressa et son équipe de journalistes sont toujours très engagées dans ce combat.

Portrait par Dimitrios Kambouris / Getty Images


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