Mécanismes derrière les effets secondaires des vaccins : la science qui cause cette douleur au bras

Après avoir reçu un vaccin, il est probable que nous ressentions des effets secondaires. Ceux-ci peuvent aller d’un simple bras douloureux à des ganglions lymphatiques enflés et même à de la fièvre. Les effets secondaires auxquels s’attendre dépendent du vaccin exact, chaque type et variante ayant sa propre liste d’effets secondaires courants. Le système immunitaire de chaque personne réagira également différemment, ce qui rend difficile de dire exactement à quoi on peut s’attendre après avoir reçu la vaccination.

Ce que nous pouvons faire, c’est examiner de plus près les mécanismes sous-jacents qui provoquent ces effets secondaires, pour essayer de comprendre pourquoi ils se produisent et comment les traiter au mieux. Le plus pertinent ici pour la réponse initiale est le système immunitaire inné du corps, les cellules dendritiques étant généralement parmi les premières à entrer en contact avec le vaccin et à présenter l’antigène au système immunitaire adaptatif du corps.

La clé de la rougeur, de l’enflure et de la fièvre sont des substances produites par le corps qui comprennent diverses cytokines ainsi que des prostaglandines, produisant les symptômes observés avec l’inflammation et les blessures.

Combattre l’intrus

Rendu de la cellule dendritique
Rendu artistique d’une cellule dendritique humaine. (Source : NIH)

La première différence entre les vaccins réside dans la manière dont l’antigène est introduit dans le corps. Les vaccins traditionnels utilisent soit des virus entiers affaiblis, soit des parties de virus, qui sont donc l’antigène ou contiennent l’antigène prévu dans le cadre de leur structure. Les vaccins à base de vecteurs viraux et à ARNm (vecteur lipidique) utilisent un vecteur qui transfère l’ARN dans les cellules du corps, où les ribosomes de la cellule assemblent ensuite des copies de l’antigène. En tant que protéine étrangère, celle-ci est ensuite présentée à la surface de la cellule comme un antigène des lymphocytes.

Si des anticorps existent déjà contre cet antigène spécifique, les lymphocytes (cellules B et T) du système immunitaire adaptatif du corps vont immédiatement agir sur cet antigène, et donc l’intrus (présumé) (virus, bactérie ou toxine) qui est attaché à l’antigène . S’il n’y a pas d’anticorps, le processus est similaire, mais prend un peu plus de temps pour que la réponse immunitaire s’intensifie.

Pendant ce temps, à mesure que le système immunitaire adaptatif augmente, les cellules dendritiques et autres du système immunitaire inné qui possèdent des récepteurs de reconnaissance de formes (PRR) pour les modèles moléculaires associés aux agents pathogènes (PAMP) comme les macrophages et les mastocytes libèrent également un certain nombre de cytokines, y compris cytokines inflammatoires qui provoquent une vasodilatation. L’afflux de sang qui en résulte provoque le rougissement de la peau (rubor) et une augmentation de la chaleur (calor) .

Au fur et à mesure que les vaisseaux sanguins se dilatent, d’autres médiateurs agissent pour rendre les parois de ces vaisseaux plus perméables, provoquant une augmentation de la quantité de liquide à l’extérieur des vaisseaux sanguins (espace intracellulaire). Cette exsudation de liquide provoque un gonflement (tumeur) qui diminue la probabilité que des agents pathogènes entrent en contact avec les tissus corporels, tout en permettant aux macrophages et autres leucocytes (globules blancs) de se déplacer librement afin qu’ils puissent traquer les agents pathogènes.

En plus du processus de vasodilatation, certaines des cytokines libérées provoquent une hyperalgésie (la douleur), essentiellement une sensibilité accrue à la douleur. Tous ces éléments font partie du processus d’inflammation aiguë et sont responsables de la « douleur au bras » souvent ressentie après la vaccination.

Fièvre d’un vaccin

Diagramme de thermorégulation
Schéma simplifié de la thermorégulation humaine (Auteur : JW Dietrich)

Parmi les symptômes couramment ressentis après avoir reçu certains types de vaccins, la fièvre (accompagnée d’un mal de tête) n’est pas aussi courante qu’une douleur au bras, mais elle est toujours fréquemment signalée. Si nous examinons les résultats de l’étude CDC pour le vaccin à ARNm Pfizer-BioNTech pour COVID-19 où les gens ont auto-déclaré leurs symptômes, nous pouvons voir les maux de tête comme un symptôme fréquemment signalé, cependant en raison de la prévalence dans le groupe placebo de ce symptôme un un lien de causalité fort semble absent.

Il existe un lien plus clair entre les vaccins et les fièvres, car l’une des substances libérées au cours du processus inflammatoire est un eicosanoïde appelé prostaglandine. Ce composé est impliqué dans la vasodilatation, ainsi que dans l’inhibition de l’agrégation plaquettaire (anti-coagulation) et surtout dans ce cas affectant fortement le centre thermorégulateur du corps dans l’hypothalamus.

En termes simples, la réponse inflammatoire du système immunitaire inné et adaptatif du corps entraîne un apport positif au système de thermorégulation du corps. Le résultat de ceci peut différer d’une simple sensation d’inconfort thermique, à une fièvre réelle où la température corporelle peut dépasser ses niveaux normaux d’une quantité significative.

Rien de tout cela n’a de quoi s’inquiéter tant que la fièvre ne dépasse pas 40 °C (104 °F), ce qui, comme le montrent les résultats de l’étude de vaccins CDC liés précédemment, est extrêmement rare. Il est sûr d’utiliser un AINS comme l’ibuprofène pour soulager toute fièvre ainsi que les symptômes de douleur pouvant survenir après la vaccination. Comme il n’y a pas de véritable agent pathogène présent dans le vaccin, le seul facteur important est que le système immunitaire adaptatif ait la possibilité d’apprendre le nouvel antigène, ce qui signifie qu’il n’y a aucun avantage immunologique à développer de la fièvre, sans parler de la douleur autour du site d’injection.

Inflammation cardiaque

Myocardite virale
Image au microscope d’un problème cardiaque ayant subi une myocardite virale.

La myocardite (cardiomyopathie inflammatoire) est une inflammation du muscle cardiaque qui est le plus souvent causée par une infection virale. Au cours d’une année moyenne, plus d’un million de personnes dans le monde développeront une myocardite, et plus de 300 000 patients en mourront. La cause de la myocardite est généralement l’infiltration du muscle cardiaque par des globules blancs pro-inflammatoires en réponse à une infection. Dans le cas du virus SARS-CoV-2, cet agent pathogène se lie directement aux récepteurs ACE2 à la surface du tissu cardiaque, lui permettant d’infecter ces cellules.

Dans le cas des vaccins contre le SRAS-CoV-2, la myocardite est un effet secondaire connu, bien que rare. Un article de Biykem et al. spécule que sa cause est le mimétisme moléculaire entre la protéine de pointe des virus du SRAS-CoV-2 et les auto-antigènes, y compris la α-myosine. Il s’agit d’une protéine également connue sous le nom de MYH6, et qui est exprimée de manière significative à la fois dans les oreillettes cardiaques et les ventricules cardiaques.

En cas d’identification erronée par le système immunitaire adaptatif, cela pourrait conduire à ce que le muscle cardiaque soit ciblé par les leucocytes. Que ce soit ou non le mécanisme réel responsable, David K. Shay et al. rapportent que par rapport à l’apparition naturelle de la myocardite, son apparition dans les cas liés à la vaccination COVID-19 est extrêmement rare. Même ainsi, sans comprendre le mécanisme exact impliqué, tout lien entre des cas spécifiques de myocardite et une vaccination contre le SRAS-CoV-2 reste basé sur des preuves circonstancielles.

Effets secondaires du placebo

Comme indiqué dans le contexte des résultats de l’étude Pfizer-BioNTech publiés par le CDC, de nombreux effets secondaires ont également été signalés dans le groupe placebo, notamment des symptômes importants tels que fièvre, diarrhée et vomissements. Cela met en évidence un gros problème non seulement avec les placebos pendant les essais médicaux, mais aussi comme corollaire lorsque les gens reçoivent le vrai médicament.

Alimenté en partie par les reportages des médias et les choses que l’on peut avoir lues sur les réseaux sociaux ou entendues par des amis et des collègues, le simple fait d’avoir été vacciné peut entraîner des symptômes tels que des nausées et des douleurs. Lorsque vous cherchez déjà quelque chose qui se passe, vous êtes beaucoup plus susceptible de trouver cette chose. Les effets négatifs exagérés d’un traitement ou d’un vaccin sont généralement appelés « effet nocebo », lorsque l’attente d’effets négatifs du traitement (même s’il s’agit d’un placebo) peut entraîner ces effets chez le patient.

L’effet (ou phénomène) nocebo fait de plus en plus l’objet d’études, en raison de ses effets sur les traitements médicaux et la prise en charge des patients, comme le rapportent Winfried Häuser et al. en 2012. On notera particulièrement ici l’importance de communiquer avec un patient sur ses attentes et de les ajuster en conséquence. Dans le cadre d’une campagne mondiale de vaccination comme celle qui est actuellement en cours avec la pandémie de SARS-CoV-2, on peut également considérer l’impact des médias (sociaux) en termes de maladie psychogène de masse (« hystérie de masse »).

Bien qu’une communication claire pour définir les attentes soit tentée par les professionnels de la santé et d’autres, il existe suffisamment de désinformation via d’autres canaux pour que certaines personnes soient convaincues des effets négatifs présumés de ces vaccins. Ici, le risque est que même chez ceux qui ne sont pas nécessairement contre la vaccination, ils peuvent encore projeter inconsciemment un sous-ensemble des effets négatifs dont ils ont entendu parler sur leur propre corps, provoquant un phénomène nocebo.

Prenez une pilule rafraîchissante (sucre)

Au fur et à mesure que les vaccins se sont raffinés et que nous comprenons mieux les effets et les symptômes (désirés et indésirables) qu’ils provoquent dans le corps, ils sont devenus suffisamment courants pour que, généralement, nous sachions à peine comment ils nous protègent. Après les vaccins de notre enfance, nous avons le plus souvent besoin de vaccins lorsque nous avons besoin d’un rappel contre le tétanos, ou lorsque nous nous rendons dans un pays étranger qui exige une preuve de certains vaccins, ou simplement pour nous protéger contre des maladies spécifiques qui y sont endémiques.

Ce que le monde connaît actuellement à la suite de la pandémie de SRAS-CoV-2 est (jusqu’à présent) vraiment unique, en ce sens qu’il s’agit de la première pandémie contre laquelle nous vaccinons à l’échelle mondiale. Comparé au rythme tranquille du programme d’éradication de la variole qui a pris des décennies, l’objectif actuel est de faire vacciner le monde entier en quelques années. En raison de la vaccination simultanée de tant d’individus à une échelle aussi massive, même des effets secondaires rares se produiront plus souvent sur la base de cas purs.

Même ainsi, pour l’écrasante majorité des personnes vaccinées aujourd’hui, demain et dans les mois et les années à venir, une douleur au bras et peut-être des sensations de nervosité seront le plus qu’elles vivront jamais de cette campagne de vaccination de masse. Ce ne sont là que des signes naturels du système immunitaire de votre corps faisant exactement ce qu’il est censé faire.