Une nuit à Avril 2019, le ciel au-dessus de La Palmera, un village du nord du Costa Rica, a commencé à briller lorsqu’une météorite de la taille d’une moto s’est brisée et a dispersé des morceaux de roche spatiale chaude sur la forêt tropicale en contrebas. Ce n’était qu’une des milliers de météorites qui frappaient la Terre chaque année, mais celle-ci, baptisée plus tard Aguas Zarcas, a provoqué une frénésie parmi les experts. Pour l’œil non averti, ses fragments ressemblent à une roche grise sans prétention. Mais à l’intérieur, une ménagerie de molécules organiques et de poussière spatiale est antérieure à la naissance de notre système solaire.

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Aguas Zarcas est l’un des exemples les plus intacts jamais découverts d’une classe de météorites appelées chondrites carbonées. C’est un nom profondément peu sexy, mais ces anciennes roches spatiales sont comme des machines à voyager dans le temps qui fournissent des fenêtres sur l’univers tel qu’il existait il y a des milliards d’années. Ce sont des archives géologiques uniques qui détaillent la formation d’acides aminés dans l’espace, ce qui, selon certains scientifiques, pourrait avoir été la poudre abiotique qui a lancé l’évolution de la vie sur Terre. Ils sont une rareté parmi les raretés, prisés par les collectionneurs et les scientifiques, et valent souvent plus que leur poids équivalent en or.

Les chondrites carbonées jouent un rôle de premier plan dans Météorite, un nouveau livre du cosmochimiste Tim Gregory de l’Université de Bristol. Mais ces visiteurs extraterrestres bizarres ne sont que l’un d’une variété apparemment infinie de roches spatiales étranges et merveilleuses, et la passion de Gregory pour son sujet coule de chaque page. Météorite est un mélange de science et d’histoire rempli d’anecdotes d’appels proches et d’accidents heureux. Gregory trouve un bon équilibre entre la science dure et le difficile à croire, mais il promet que tout entre les couvertures est vrai.

WIRED a rencontré Gregory chez lui à Nottingham, en Angleterre, pour en savoir plus sur le livre et pourquoi le meilleur endroit pour trouver une météorite est au bout de la Terre. L’interview suivante a été légèrement modifiée pour plus de clarté et de longueur.

WIRED: Vous travaillez en tant que «cosmochimiste». Qu’est-ce que la cosmochimie et comment y êtes-vous entré?

Gregory: J’ai toujours aimé les roches, et j’ai toujours aimé l’espace aussi. J’ai découvert quelques années après mon diplôme de premier cycle qu’il existe une discipline qui combine les deux – les roches et l’espace – et c’est la cosmochimie. Il utilise les mêmes outils que la géochimie, mais il se trouve qu’il se trouve simplement sur des roches de l’espace extra-atmosphérique au lieu de la Terre.

Qu’est-ce qui différencie les roches spatiales des roches terrestres?

Il y a quelques éléments qui distinguent les météorites des roches terrestres. Le plus évident est leur âge. Presque toutes les météorites que nous avons découvertes proviennent d’astéroïdes et elles se sont refroidies très rapidement après leur formation. La Terre a un moteur thermique interne par la désintégration des isotopes radioactifs qui alimente toujours les processus volcaniques et tectoniques. La Terre est donc toujours géologiquement active, alors que les processus géologiques sur ces astéroïdes ont été de très courte durée. Donc, les roches qui viennent de ces endroits, les météorites, n’ont pas beaucoup changé au cours des quatre derniers milliards et demi d’années. Ils sont bien plus vieux que les plus anciennes roches terrestres.

Comment pouvez-vous distinguer une météorite de tout autre rocher sur Terre à moins de la voir tomber au sol?

Les météorites ressemblent exactement aux roches de la Terre, nous devons donc entrer dans la chimie et examiner leur composition isotopique. Il existe des différences chimiques très subtiles qui prouvent en quelque sorte leur origine extraterrestre. Ils viennent de mondes fondamentalement différents, qui ont hérité d’un mélange légèrement différent de produits chimiques lorsqu’ils se sont formés. Avec les météorites, il est impossible de trouver ce genre d’empreinte chimique sur Terre à moins qu’elle ne provienne d’un autre monde.

Où les scientifiques trouvent-ils leurs météorites?

Nous avons environ 60 000 météorites dans la collection mondiale, et la plupart d’entre elles proviennent de l’Antarctique. Il y a plusieurs raisons à cela. Le premier est vraiment évident: en général, les météorites sont vraiment sombres lorsqu’elles atterrissent à la surface et la glace est blanche. Alors ils ressortent comme un pouce endolori sur la calotte glaciaire.

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