Quand Darío Solano ‐ Rojas déménagé de sa ville natale de Cuernavaca à Mexico pour étudier à l’Université nationale autonome du Mexique, la configuration de la métropole le troubla. Pas la grille elle-même, remarquez, mais la façon dont l’environnement bâti semblait être en tumulte, comme une peinture surréaliste. «Ce qui m’a surpris, c’est que tout était un peu tordu et incliné», dit Solano ‐ Rojas. «À ce moment-là, je ne savais pas de quoi il s’agissait. J’ai juste pensé: ‘Oh, eh bien, la ville est tellement différente de ma ville natale.’ »

Différent, il s’est avéré, dans un mauvais sens. Reprenant l’étude de la géologie à l’université, Solano-Rojas a rencontré le géophysicien Enrique Cabral-Cano, qui recherchait en fait la raison surprenante de ce chaos infrastructurel: la ville sombrait – grand temps. C’est le résultat d’un phénomène géologique appelé affaissement, qui se produit généralement lorsque trop d’eau est extraite du sous-sol et que la terre au-dessus commence à se compacter. Selon une nouvelle modélisation des deux chercheurs et de leurs collègues, certaines parties de la ville coulent jusqu’à 20 pouces par an. Au cours du prochain siècle et demi, calculent-ils, les superficies pourraient chuter jusqu’à 65 pieds. Les spots juste à l’extérieur de Mexico pourraient couler de 100 pieds. Cette torsion et inclinaison remarquée par Solano-Rojas n’était que le début d’une crise au ralenti pour 9,2 millions de personnes dans la ville qui coule le plus rapidement au monde.

Le fondement du problème est la mauvaise fondation de Mexico. Le peuple aztèque a construit sa capitale de Tenochtitlan sur une île du lac Texcoco, niché dans un bassin entouré de montagnes. Lorsque les Espagnols sont arrivés, ont détruit Tenochtitlan et massacré ses habitants, ils ont commencé à assécher le lac et à construire au-dessus de lui. Peu à peu, la métropole qui est devenue la ville de Mexico moderne s’est étendue, jusqu’à ce que le lac ne soit plus.

Et cela a déclenché les changements physiques qui ont amorcé le naufrage de la ville. Lorsque les sédiments lacustres sous la ville de Mexico étaient encore humides, les particules d’argile qui les composaient étaient disposées de manière désorganisée. Pensez à jeter des assiettes dans un évier, bon gré mal gré – leurs orientations aléatoires permettent à beaucoup de liquide de circuler entre elles. Mais enlevez l’eau – comme l’ont fait les planificateurs de Mexico lorsqu’ils ont drainé le lac en premier lieu, et comme la ville l’a fait depuis lors en exploitant le sol comme un aquifère – et ces particules se réorganisent pour s’empiler proprement, comme des assiettes rangées dans une armoire. Avec moins d’espace entre les particules, le sédiment se compacte. Ou pensez-y comme appliquer un masque à l’argile. Au fur et à mesure que le masque sèche, vous pouvez le sentir se resserrer contre votre peau. «Ça perd de l’eau et ça perd du volume», dit Solano ‐ Rojas.

Les responsables de Mexico ont en fait reconnu le problème d’affaissement à la fin des années 1800, lorsqu’ils ont vu des bâtiments couler et ont commencé à prendre des mesures. Cela a donné à Solano ‐ Rojas et à Cabral-Cano des données historiques précieuses, qu’ils ont combinées avec des mesures satellitaires prises au cours des 25 dernières années. En lançant des ondes radar au sol, ces orbiteurs mesurent en détail – une résolution de 100 pieds – comment les élévations de surface ont changé à travers la ville.

En utilisant ces données, les chercheurs ont calculé qu’il faudra encore 150 ans pour que les sédiments de Mexico soient totalement compacts, bien que leur nouvelle modélisation montre que les taux d’affaissement varieront en fait d’un bloc à l’autre. (C’est pourquoi Solano-Rojas a remarqué une architecture inclinée à son arrivée.) Plus l’argile est épaisse dans une zone donnée, plus elle s’enfonce rapidement. D’autres zones, en particulier dans la périphérie de la ville, pourraient ne pas couler beaucoup du tout parce qu’elles sont assis sur des roches au lieu de sédiments.

Cela ressemble à un soulagement, mais en fait exacerbe la situation car elle crée un différentiel dangereux. Si la ville entière coulait uniformément, ce serait un problème, bien sûr. Mais comme certaines parties s’effondrent considérablement et d’autres non, l’infrastructure qui couvre les deux zones s’enfonce dans certaines zones mais reste à la même altitude dans d’autres. Et cela menace de casser les routes, les réseaux de métro et les égouts. «La subsistance en soi n’est peut-être pas un problème terrible», déclare Cabral-Cano. «Mais c’est le différence dans cette vitesse de subsistance qui met réellement toutes les structures civiles sous des contraintes différentes.

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Ce n’est pas seulement le problème de Mexico. Partout où les humains extraient trop d’eau des aquifères, la terre s’affaisse en réponse. Jakarta, en Indonésie, s’enfonce jusqu’à dix pouces par an, et la vallée de San Joaquin en Californie a coulé de 28 pieds. «Cela remonte à des siècles. La pensée humaine était que ce [water] est un approvisionnement illimité », déclare Manoochehr Shirzaei, géophysicien de l’Université d’État de l’Arizona, qui étudie l’affaissement mais n’a pas participé à cette nouvelle recherche. « Où que vous vouliez, vous pouvez percer un trou dans le sol et l’aspirer. » Historiquement, le pompage des eaux souterraines a résolu les problèmes immédiats des communautés – maintenir les gens et les cultures en vie – mais a créé une catastrophe à bien plus long terme. Une étude réalisée plus tôt cette année a révélé que d’ici 2040, 1,6 milliard de personnes pourraient être affectées par un affaissement.