NASA 1972 Moon Buggy Review : Amusant, Amusant, Amusant

Le rythme effréné des versions d’équipement signifie qu’il est inévitable que WIRED ne puisse pas les atteindre tous en temps opportun. Mais s’ils sont importants, rassurez-vous, nous finirons par nous rattraper. Oui, certains peuvent prendre un peu plus de temps à se matérialiser que d’autres, cependant, à 50 ans tardivement, cette critique pousse, je l’avoue, la patience des lecteurs fidèles. Pourtant, comme il s’agit d’une évaluation d’un véhicule électrique aussi emblématique, nul autre que le Lunar Roving Vehicle de la NASA, ou LRV (plus connu sous le nom de buggy lunaire), j’espère que vous pardonnerez le retard.

Le retard astronomique est simplement dû au fait que Charles Duke, l’un des six seuls humains à avoir jamais roulé dans le LRV sur la surface lunaire, est un homme naturellement difficile à cerner. WIRED a finalement eu la chance de rencontrer l’ancien astronaute de 86 ans et pilote du module lunaire pour obtenir un compte rendu complet sur la façon dont cette balade électrique unique a fonctionné lors de la mission Apollo 16 en avril 1972.

L’astronaute Charles Duke Jr, pilote du module lunaire d’Apollo 16, salue le drapeau américain sur le site d’atterrissage de Descartes lors de la première activité extravéhiculaire de la mission sur la lune, le 21 avril 1972.

Photographie : NASA/Archives Underwood/Getty Images

Construit par Boeing et General Motors pour les trois dernières missions du programme Apollo, le buggy lunaire est incroyablement léger par rapport aux véhicules électriques modernes, avec un poids terrestre de seulement 460 livres (210 kg) (cela se traduit par 77 livres ou 35 kg , une fois sur la lune). Il peut transporter une charge utile maximale de 1 080 livres (490 kg), y compris deux astronautes, de l’équipement et des échantillons lunaires.

Bien sûr, de nos jours, nous sommes habitués aux voitures électriques modernes offrant des vitesses de pointe impressionnantes, mais dans les années 1970, le buggy lunaire était conçu pour atteindre une vitesse maximale de seulement 8 mph traversant la surface accidentée de la lune. Mais il a atteint une vitesse vertigineuse de 11,2 mph lors de sa dernière mission, Apollo 17, à la fin de 1972.

La gamme complète des deux batteries non rechargeables à l’hydroxyde de potassium argent-zinc de 36 volts avec une capacité de charge de 121 ampères-heures chacune (un total de 242 Ah) n’est que de 92 km. C’est la même chose que de conduire du Golden Gate Bridge de San Francisco à la ville de San Jose. Une fois que ces batteries sont à plat, cependant, le buggy devient inutile.

De plus, à un coût final de 38 millions de dollars pour les quatre rovers lunaires qui ont été construits pour les missions Apollo 15, 16 et 17 (le rover supplémentaire a été utilisé pour les pièces de rechange), la facture totale du buggy s’élève à 262,8 millions de dollars en argent d’aujourd’hui. . Cela fait du LRV l’achat définitif à usage unique, véhicule ou autre.

Un peu de contexte serait utile ici. Pour le même prix, vous pourriez vous offrir 6 655 Tesla Model 3 et avoir encore de la monnaie de rechange. Ou vous pourriez vous déchaîner avec 1 051 Founders Series Tesla Roadsters (si jamais ils se matérialisent), tout comme celui d’Elon Musk qu’il a tiré dans l’espace. Et, qui plus est, ils seraient rechargeables.

Mais voici le problème : aucune de ces voitures électriques, ni aucune autre que vous trouverez sur l’autoroute, n’est capable de transporter deux astronautes, du matériel scientifique et des échantillons de sol et de roche lunaires pendant environ 78 heures d’affilée à quelque 238 900 milles de la Terre dans près de vide à un sixième de notre gravité. Le buggy lunaire le peut. Et rappelons-nous qu’il est passé d’une feuille de papier vierge à la livraison de la NASA en seulement 17 mois et demi alors que les combinaisons spatiales à elles seules ont pris 60 mois. Alors ne chipotons pas sur quelques millions.

Inverabilité lunaire

Loin du pays du tarmac lisse, la NASA savait que le buggy lunaire devrait faire face à un terrain couvert de volcans morts, de cratères d’impact et de coulées de lave. En effet, la surface de la lune est si inégale que la NASA a averti ses astronautes d’Apollo de ne pas dépasser 10 mph dans le buggy, sinon elle estimait qu’ils seraient au-dessus du sol 35% du temps. Le VE devait donc être maniable à l’extrême pour assurer la sécurité de ses occupants.

Le pilote du module lunaire James B. Irwin à côté du véhicule itinérant lunaire sur la lune, pendant une période d’activité extravéhiculaire lors de la mission d’atterrissage lunaire Apollo 15 de la NASA, 1971.

Photographie : Frontières de l’espace/Getty Images