Escalade sans crainte. Jouez une symphonie dans votre tête. Vision surhumaine pour voir le radar. Découvrez la nature de la conscience. Guérir la cécité, la paralysie, la surdité et la maladie mentale. Ce ne sont là que quelques-unes des applications qu'Elon Musk et les employés de sa société de neurosciences Neuralink, créée en 2016, estiment que les interfaces électroniques cerveau-ordinateur vont un jour créer.

Bien qu'aucune de ces avancées ne soit à portée de main et que certaines soient peu probables, dans une «mise à jour du produit» diffusée vendredi sur YouTube, Musk, également fondateur de SpaceX et de Tesla Motors, a rejoint des membres du personnel portant des masques noirs pour discuter du travail de l'entreprise vers un prix abordable. , un implant cérébral fiable que Musk pense que des milliards de consommateurs réclameront à l'avenir.

"À bien des égards", a déclaré Musk, "c'est un peu comme un Fitbit dans votre crâne, avec de minuscules fils."

Bien que l'événement en ligne ait été décrit comme une démonstration de produit, il n'y a encore rien que quiconque puisse acheter ou utiliser chez Neuralink. (C’est pour le mieux car la plupart des allégations médicales de la société restent hautement spéculatives.) Cependant, il s’agit d’une technologie d’électrodes ultra-denses qui est testée sur des animaux.

Neuralink n’est pas le premier à croire que les implants cérébraux pourraient étendre ou restaurer les capacités humaines. Les chercheurs ont commencé à placer des sondes dans le cerveau de personnes paralysées à la fin des années 1990 afin de montrer que les signaux pouvaient leur permettre de déplacer des bras de robot ou des curseurs d'ordinateur. Et les souris avec des implants visuels peuvent vraiment percevoir les rayons infrarouges.

Sur la base de ces travaux, Neuralink espère développer davantage de telles interfaces cerveau-ordinateur (ou BCI) au point de pouvoir en installer une dans un cabinet médical en moins d'une heure. «Cela fonctionne réellement», a déclaré Musk à propos des personnes qui ont contrôlé des ordinateurs avec des signaux cérébraux. "Ce n'est tout simplement pas quelque chose que la personne moyenne peut utiliser efficacement."

Tout au long de l'événement, Musk a habilement évité de donner des échéanciers ou de s'engager sur des horaires, y compris lorsque le système Neuralink pourrait être testé sur des sujets humains.

Jusqu'à présent, quatre ans après sa formation, Neuralink n'a fourni aucune preuve qu'il pouvait (ou a même essayé) de traiter la dépression, l'insomnie ou une douzaine d'autres maladies que Musk a mentionnées dans une diapositive. L'une des difficultés qui attendent l'entreprise est de perfectionner des micro-fils capables de survivre au contexte «corrosif» d'un cerveau vivant pendant une décennie. Ce problème à lui seul pourrait prendre des années à résoudre.

L'objectif principal de la démo diffusée était plutôt de susciter l'enthousiasme, de recruter des ingénieurs dans l'entreprise (qui emploie déjà environ 100 personnes) et de créer le genre de base de fans qui a encouragé les autres entreprises de Musk et a contribué à propulser le défi de la gravité. cours de l'action du constructeur de voitures électriques Tesla.

Porcs dans la matrice

Dans des tweets menant à l'événement, Musk avait promis aux fans une démonstration époustouflante de neurones tirant à l'intérieur d'un cerveau vivant – bien qu'il n'ait pas dit de quelle espèce. Quelques minutes après le début du livestream, les assistants ont dessiné un rideau noir pour révéler trois petits cochons dans des enclos clôturés; ce sont les sujets des expériences d'implants de la société.

Le cerveau d'un porc contenait un implant et des haut-parleurs cachés émettaient brièvement des sonneries qui, selon Musk, étaient des enregistrements des neurones de l'animal qui se déclenchent en temps réel. Pour ceux qui attendent la «matrice dans la matrice», comme Musk l'avait laissé entendre sur Twitter, l'intermède animal mignon était différent de celui espéré. Pour les neuroscientifiques, ce n'était pas nouveau; dans leurs laboratoires, le bourdonnement et le crépitement des impulsions électriques enregistrées à partir de cerveaux d'animaux (et de certains humains) se font entendre depuis des décennies.

Il y a un an, Neuralink présentait un robot machine à coudre capable de plonger mille électrodes ultra-fines dans le cerveau d’un rongeur. Ces sondes mesurent les signaux électriques émis par les neurones, dont la vitesse et les schémas sont finalement une base pour le mouvement, les pensées et le rappel des souvenirs.

Illustration d’un prototype de machine à coudre neurale avec un casque pour fixer la tête d’un patient.
WOKE STUDIO

Dans le nouveau livestream, Musk est apparu à côté d'un prototype mis à jour du robot de couture enfermé dans un casque en plastique lisse et blanc. Selon Musk, dans un tel casque chirurgical, des milliards de consommateurs placeront un jour volontiers leur tête, se soumettant alors qu'une scie automatisée sculpte un cercle d'os et qu'un robot enfile l'électronique dans leur cerveau.

Le boîtier futuriste a été créé par la firme de design industriel Woke Studio, à Vancouver. Le concepteur principal, Afshin Mehin, a déclaré qu’il s’était efforcé de créer quelque chose de «propre, moderne, mais toujours convivial» pour ce qui serait une chirurgie cérébrale volontaire avec des risques inévitables.

Pour les neuroscientifiques, le développement le plus intrigant montré vendredi a peut-être été ce que Musk a appelé «le lien», un disque de la taille d'un dollar en argent contenant des puces informatiques qui comprime puis transmet sans fil les signaux enregistrés à partir des électrodes. Le lien est à peu près aussi épais que le crâne humain, et Musk a déclaré qu'il pouvait se plier parfaitement à la surface du cerveau à travers un trou de forage, puis être scellé avec de la superglue.

"Je pourrais avoir un Neuralink maintenant et vous ne le sauriez pas", a déclaré Musk.

Elon Musk tient «le lien» un appareil circulaire chargé de puces informatiques lors d'une démonstration. Il sert à collecter et à transmettre sans fil des signaux cérébraux.

La liaison peut être chargée sans fil via une bobine d'induction et Musk a suggéré que les personnes à l'avenir se brancheraient avant de s'endormir pour alimenter leurs implants. Il pense qu'un implant doit également être facile à installer et à retirer, afin que les gens puissent en obtenir de nouveaux à mesure que la technologie s'améliore. Vous ne voudriez pas être coincé avec la version 1.0 d'un implant cérébral pour toujours. Le matériel neuronal obsolète laissé dans le corps des personnes est un réel problème déjà rencontré par les sujets de recherche.

L'implant testé par Neuralink sur ses porcs possède 1000 canaux et est susceptible de lire à partir d'un nombre similaire de neurones. Musk dit que son objectif est d'augmenter cela d'un facteur «100, puis 1 000, puis 10 000» pour lire plus complètement à partir du cerveau.

Ces objectifs exponentiels pour la technologie ne répondent pas nécessairement à des besoins médicaux spécifiques. Bien que Musk affirme que les implants «pourraient résoudre la paralysie, la cécité, l’audition», ce qui manque souvent, ce n’est pas dix fois plus d’électrodes, mais des connaissances scientifiques sur ce que le déséquilibre électrochimique crée, disons la dépression, en premier lieu.

Malgré la longue liste d’applications médicales présentées par Musk, Neuralink n’a pas montré qu’il était prêt à s’engager dans l’une d’entre elles. Au cours de l'événement, la société n'a pas divulgué son intention de démarrer un essai clinique, une surprise pour ceux qui pensaient que ce serait la prochaine étape logique de Neuralink.

Un neurochirurgien qui travaille avec l'entreprise, Matthew MacDougall, a déclaré que l'entreprise envisageait d'essayer l'implant sur des personnes paralysées, par exemple pour leur permettre de taper sur un ordinateur ou de former des mots. Musk est allé plus loin: "Je pense qu'à long terme, vous pouvez restaurer le mouvement de tout le corps de quelqu'un."

On ne sait pas à quel point l'entreprise est sérieuse dans le traitement des maladies. Musk s'est continuellement éloigné de la médecine pour revenir à un «dispositif grand public» beaucoup plus futuriste, qu'il appelait l'objectif «global» de l'entreprise. Il estime que les gens devraient se connecter directement aux ordinateurs afin de suivre le rythme de l'intelligence artificielle.

«Au niveau des espèces, il est important de comprendre comment nous coexistons avec une IA avancée, en réalisant une certaine symbiose avec l’IA», a déclaré Musk. «De telle sorte que l'avenir du monde soit contrôlé par la volonté combinée des peuples de la terre. C'est peut-être la chose la plus importante qu'un appareil comme celui-ci réalise. »

Comment les implants cérébraux entraîneraient un tel esprit électronique mondial collectif, Musk n'a pas dit. Peut-être dans la prochaine mise à jour.

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