La semaine dernière, le Le US Naval Research Laboratory a tenu une conférence de presse très 2021, au cours de laquelle les scientifiques ont signalé une épidémie très 2021 de «nuages ​​d’orage de fumée». Des incendies de forêt catastrophiques, exacerbés par un changement climatique catastrophique, avaient produit une éruption de panaches de pyrocumulonimbus sur l’ouest des États-Unis et du Canada, connus dans la langue vernaculaire scientifique sous le nom de pyroCb.

« Vous pouvez les considérer comme des cheminées géantes, canalisant la fumée libérée par l’incendie vers un orage », a déclaré David Peterson, météorologue au laboratoire de recherche, lors de la conférence de presse Zoom. « Vous pouvez imaginer cet orage extrêmement sale, avec toutes ces particules de fumée pour que l’eau se condense. »

Contrairement à un orage typique, cependant, les gouttelettes d’eau qui en résultent n’ont pas tendance à devenir assez grosses pour tomber sous forme de pluie. « Mais c’est un nuage qui peut produire beaucoup d’éclairs », a ajouté Peterson. Ces nuages ​​peuvent alors avancer à travers le paysage, provoquant de nouveaux feux de forêt au fur et à mesure. Ainsi, non seulement l’incendie peut se propager en projetant des braises devant la ligne de feu principale (les incendies de forêt en Californie sont si mortels en partie à cause des vents saisonniers forts qui les poussent à des vitesses incroyables), il peut également produire tellement de fumée chaude et montante qu’il essentiellement recrute l’atmosphère pour allumer plus de feux pour elle. C’est une machine auto-proliférante qui s’emballe.

Les panaches de pyrocumulonimbus dynamiseront également le feu de forêt qui les a engendrés. Au fur et à mesure que l’air chaud s’éloigne du feu, l’air près du sol se précipite pour combler le vide, augmentant la vitesse du vent à la surface. Mais parce qu’un pyroCb est un nuage d’orage, il produit également un courant descendant avec ce courant ascendant, créant un comportement de vent extrêmement irrégulier près de la surface. Fondamentalement, si vous vous attendez à ce qu’un feu de forêt produisant du pyroCb se comporte de manière rationnelle, traversant le paysage avec les vents dominants, vous avez autre chose à venir.

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Et ces pyroCbs peuvent être énorme. Plus un feu de forêt est chaud, plus il produit d’air ascendant. « Ceux-ci poussent la fumée vers le haut à des vitesses extrêmes, de sorte qu’elles injectent de la fumée à des altitudes supérieures à l’altitude de croisière des avions à réaction », a déclaré Peterson. « Nous parlons donc de 50, 60 000 pieds, potentiellement. » En fait, dit-il, la fumée se déversera dans la prochaine couche de l’atmosphère, la stratosphère, qui se trouve au-dessus de l’endroit où le temps se produit généralement. Peterson a ajouté qu’un pyroCb qui s’est formé en Colombie-Britannique en 2017 a produit un panache qui a persisté dans la stratosphère pendant 10 mois.

Une fois que tous ces aérosols de fumée ont atteint la stratosphère, ils peuvent avoir un effet contradictoire. Parce qu’ils peuvent bloquer le soleil, ils refroidiront le paysage en dessous. Mais le panache lui-même absorbera l’énergie du soleil, réchauffant l’air localement pour créer une « bulle thermique ». Cela crée un moteur atmosphérique qui entraîne une circulation de la fumée, ce que les scientifiques ont surnommé un « tourbillon ». « Donc, ce petit événement de moteur, créé en raison de l’émission de fumée dans la stratosphère, conduit à son propre temps stratosphérique », a déclaré Mike Fromm, de la division de télédétection au US Naval Research Laboratory, lors de la conférence de presse. « C’est une toute nouvelle découverte, mais c’est très réel. Et nous l’avons vu maintenant dans un certain nombre de cas.

Fin juin, Peterson et Fromm ont suivi l’un des plus gros panaches de pyroCb jamais enregistrés en Amérique du Nord. La formation de ce type de nuages ​​n’est peut-être pas un bug mais plutôt une caractéristique d’un climat devenu bizarro. « Nous avons été dans une vague d’activité pyroCb en Amérique du Nord – une activité quasi quotidienne ces derniers jours », a déclaré Peterson. « Cette épidémie de pyroCb est en fait la dernière d’une série d’épidémies de pyroCb que nous avons observées dans le monde ces dernières années. »

La terrible saison des feux de brousse de 2019-2020 en Australie, par exemple, a produit 38 de ces panaches en quelques jours seulement. La Sibérie, de tous les endroits, les a également engendrés alors que son paysage se réchauffe, se dessèche et s’enflamme. « Il y en a eu beaucoup, je dirais, au cours des dernières saisons des incendies », explique le climatologue de l’UCLA, Daniel Swain. « Et il y a probablement deux ou trois raisons différentes à cela. »