Où sont nos visiophones ?

La vidéoconférence existe sous une forme ou une autre depuis un certain temps, mais il a fallu la pandémie pour se faire une place de choix auprès de presque tout le monde. D’une certaine manière, cela a été la livraison de quelque chose de longtemps promis par les compagnies de téléphone, les futuristes et les écrivains de science-fiction : le téléphone photo. Mais très peu de gens imaginaient comment le téléphone photo se manifesterait réellement. Nous avons pensé qu’il pourrait être intéressant d’examiner certaines des prédictions historiques et des tentatives d’amener cette technologie sur le marché de masse.

La réalité est que nous n’avons pas de vrais téléphones avec image. Nous avons des ordinateurs avec une bande passante suffisante pour transporter la vidéo et l’audio en direct. Votre appel FaceTime passe par le réseau de données. Comparez cela avec, disons, l’envoi d’un fax qui est vraiment un document littéralement sur les lignes téléphoniques.

Alors, comment les gens ont-ils imaginé les téléphones photo ? Et quand sont-ils devenus disponibles ? Les réponses pourraient vous surprendre. Nous ne savons pas jusqu’à quand les gens ont imaginé un tel appareil, mais nous savons qu’il a été construit dès 1930.

Dès les années 1870, la science-fiction mentionne les téléphonoscopes, une intention qu’un dessinateur attribue à une future version de Thomas Edison. Alexander Graham Bell pensait qu’une telle chose était possible et a même écrit sur l’utilisation du sélénium comme moyen de détecter la lumière pour la convertir en électricité. Il savait, cependant, que le capteur devrait être très petit. C’était des années avant que la télévision électromécanique ne commence à apparaître au début du XXe siècle.

Une brève enquête sur les téléphones photo

Extrait de la bande dessinée Radio Shack: The New Science Fair Story of Electronics »de 1978.

Vous pouvez discuter de ce qui constitue exactement un téléphone photo. AT&T a commercialisé un téléphone photo en 1992 – nous en reparlerons bientôt – qui montrait des images en noir et blanc à 10 images par seconde. Bien que ce soit brut selon les normes d’aujourd’hui, la plupart des gens conviendraient que c’était de la vidéo. Mais certaines anciennes tentatives utilisaient quelque chose qui ressemblait à ce que les opérateurs de radio amateur appellent la télévision à balayage lent. Un appareil photo saisirait une image en noir et blanc et l’enverrait comme un fax via des tonalités audio. Cela signifie que vous avez un délai de 6 ou 8 secondes et que vous pouvez voir l’image. La plupart des gens ne considéreraient pas cette vidéo, mais c’est une pente glissante où vous tracez la ligne.

Nous nous souvenons que Radio Shack a brièvement annoncé ces téléphones, bien que nous n’en trouvions aucune preuve pour le moment. Mais nous pensons qu’il s’agissait de téléphones Mitsubishi Luma. Quoi qu’il en soit, ces types de téléphones étaient pour la plupart des nouveautés et ne se vendaient pas bien dans l’espace grand public.

Histoire ancienne

Ce n’est un secret pour personne que la compagnie de téléphone elle-même avait le plus grand intérêt pour les Picturephones (une marque déposée) et, en fait, tout le monde supposait qu’en 2001, chaque téléphone public aurait un appareil photo et un écran. Peu de gens pensaient que le téléphone public lui-même serait une espèce en voie de disparition. Même le classique de 1927 Métropole avait un appel vidéo dedans.

La compagnie de téléphone a commencé à travailler sur les appels vidéo lorsqu’elle a envoyé un discours d’Herbert Hoover – alors secrétaire au Commerce – de Washington à New York en 1927. La vidéo n’était qu’à sens unique et avec une fréquence d’images limitée. Le New York Times a noté que le visage de Hoover n’était pas clairement distinguable.

L’équipement utilisé ressemblait probablement au prototype de 1927 que l’on voit ici. La numérisation de l’image a été faite avec un disque mécanique, ce qui est limitant.

Obtenir autant de données sur les lignes téléphoniques serait un défi avant qu’il y ait un moyen de compresser le signal. En fait, l’image a voyagé sur plusieurs lignes téléphoniques. Avec un système mécanique, les moteurs du disque émetteur et récepteur devaient également être synchronisés, ce qui présentait un autre défi technique. La compagnie de téléphone a continué à travailler sur ce système – baptisé Ikonophone – pendant plusieurs années avec une équipe d’environ 200 personnes. Les travaux ont ralenti pendant la Seconde Guerre mondiale, mais dans les années 1950, l’entreprise a repris le travail sur le système désormais connu sous le nom de Picturephone.

Pendant ce temps, dans d’autres parties du monde, les Allemands avaient un service public de visiophonie dès 1936 entre les bureaux de poste de Berlin et de Leipzig. Un câble dédié de 100 miles de long reliait les deux téléphones qui combinaient un scanner à point volant et un tube à rayons cathodiques. La vidéo était respectable, à 25 images par seconde et 150 lignes de résolution. Le système est finalement passé à 180 lignes de résolution et à d’autres itinéraires, notamment Hambourg, Munich et Nuremberg. Chaque ville avait deux cabines et un appel coûtait environ 1/15e du salaire hebdomadaire moyen d’un travailleur. Les Français avaient également un système similaire. Ces téléphones vidéo des bureaux de poste, comme la version américaine, se sont arrêtés pendant la guerre.

Photophone

Au milieu des années 1950, des prototypes de téléphones à image utilisant la compression du signal pouvaient transmettre une image toutes les deux secondes sur des lignes téléphoniques ordinaires. Le téléphone contenait un tube de stockage ou un tambour magnétique. En 1964, le Picturephone Mod I, qui avait une meilleure fréquence d’images, a été vu à l’Exposition universelle de New York et à Disneyland. En 1964, il y avait plusieurs cabines Picturephone, mais elles n’étaient pas très populaires, principalement en raison du coût qui pouvait atteindre 27 $ pour trois minutes – plus de 250 $ aujourd’hui. En 1968, les cabines téléphoniques avaient disparu.

Le Mod II, cependant, a trouvé une utilisation pour la visioconférence en 1970. Le coût était élevé. Le téléphone a coûté 150 $ avec des frais de service d’environ 160 $ ​​par mois pour le premier téléphone et 50 $ pour chaque téléphone supplémentaire. Pour ce prix, vous avez 30 minutes entières d’appels, après quoi vous payez un quart de minute. Finalement, le prix a baissé, mais c’était beaucoup d’argent au début des années 1970.

Pour ce prix, vous avez environ 250 lignes de résolution à 30 images par seconde. Il semble que vous ayez également besoin d’un haut-parleur pour l’audio et, au moyen d’un boîtier supplémentaire, pour la signalisation. Il y avait deux lignes téléphoniques distinctes pour la vidéo. Les premiers modèles n’étaient pas de couleur.

Analyse finale

Malheureusement pour AT&T, les téléphones vidéo qu’ils avaient développés au fil des décennies ont été un échec commercial. Le programme officiel à lui seul a duré plus de 15 ans et a coûté environ 500 millions de dollars. La compagnie de téléphone avait prédit 100 000 téléphones en service en 1975. Le nombre réel était de plusieurs centaines.

Ils ont réessayé au début des années 1990 avec le VideoPhone 2500 commercialisé auprès des consommateurs. À 1 500 $ la pop et entre 10 images par seconde et 1/3 d’image par seconde, ils ne se vendaient pas très bien. Étonnamment, ils ont apparemment vendu environ 30 000 unités, mais c’était à peine suffisant pour récupérer leur investissement.

D’autres pays ont essayé des systèmes similaires avec des résultats similaires. La France, la Suède et le Royaume-Uni disposaient tous d’une forme ou d’une autre de visiophone et souffraient tous des mêmes problèmes – une faible bande passante sur les lignes téléphoniques n’est tout simplement pas propice à la vidéo en direct.

Le dessin de Villemard de 1910 sur la vie en l’an 2000 montre un appel vidéo en cours.

La réponse serait les réseaux et les techniques numériques, même si ce n’était pas toujours évident. Par exemple, ARCNET – un des premiers concurrents d’Ethernet – pourrait – dans certaines configurations – réserver de la bande passante pour les signaux vidéo analogiques.

Vous pouvez compresser la vidéo avec des techniques numériques, et la bande passante du réseau est sur une pente ascendante. Ainsi, à mesure que la compression s’améliore, la bande passante augmente, et aujourd’hui, il n’est pas rare de faire des vidéoconférences avec un grand nombre de participants à la fois. Bien que cela ne ressemble pas beaucoup à l’imagination de Villemard en 1910 de la vidéoconférence en l’an 2000, ce n’est pas si loin non plus.

Si vous avez envie de pirater quelque chose en rapport, vous pouvez créer un système de miroir qui vous permet de lire votre écran et d’établir un contact visuel en même temps. Ou, soyez un vrai hacker et faites vos conférences en mode texte. Nous sommes simplement heureux que la version actuelle du visiophone ne vous permette pas de nous voir faire les cent pas dans la salle de contrôle en attendant un appel comme celui de Metropolis (voir ci-dessous). Nous ne savons toujours pas à quoi sert la bande de papier qui sort de ces téléphones.