En tant qu'écolier grandissant à New York dans les années 1870, Herman Hollerith a souvent réussi à se faufiler hors de la salle de classe juste avant les cours d'orthographe. Son professeur le remarqua et un jour ferma la porte; Hollerith a répondu en sautant par la fenêtre du deuxième étage. Difficile, facilement ennuyé, mais clairement brillant, Hollerith est admis à la School of Mines of Columbia College (aujourd'hui School of Engineering and Applied Science) et obtient son diplôme avec distinction et un diplôme d'ingénieur en 1879. Il a 19 ans.

Un de ses professeurs de Columbia, William P. Trowbridge, a invité Hollerith à le rejoindre à Washington, DC. Trowbridge avait été nommé agent spécial principal pour le 10e recensement américain (1880) et était responsable du rapport sur l'énergie et les machines employées dans les manufactures. Il a embauché Hollerith pour rédiger la section intitulée «La vapeur et l'énergie hydraulique utilisées dans la fabrication du fer et de l'acier».

Mais étant le genre de personne qui s'ennuyait facilement, Hollerith a constaté que travailler sur le rapport ne suffisait pas. Ainsi, pendant son temps libre, il a travaillé pour John Shaw Billings, chef de la Division des statistiques de l’état civil du bureau du recensement. C'est là que Hollerith a eu l'idée de mécaniser les tableaux répétitifs impliqués dans le travail de recensement. Billings a suggéré qu'il pourrait être possible de stocker des informations sur les personnes sous forme d'encoches sur les côtés des cartes. Ce n'était pas une idée si révolutionnaire: le métier à tisser Jacquard utilisait des cartes perforées pour contrôler les motifs de tissage, Charles Babbage avait envisagé d'utiliser des cartes perforées pour son moteur analytique, et un piano joueur qui jouait de la musique comme dicté par des trous dans un long rouleau de papier avait a été démontré à l'exposition du centenaire à Philadelphie en 1876.

Hollerith pensait qu'une machine de recensement pourrait avoir un grand potentiel commercial, et il a demandé à Billings de se joindre à lui dans une entreprise pour le développer et le commercialiser. La facturation a refusé; attiré par l'organisation de l'information plutôt que par la mécanisation, il deviendra le premier directeur de la bibliothèque publique de New York. Mais Francis Amasa Walker, le responsable du 10e recensement, a probablement trouvé l'idée de Hollerith extrêmement intéressante.

Walker, qui était né dans une riche famille de Boston et est allé à Amherst, était très apprécié pour son travail en économie et avait été nommé chef du Bureau américain des statistiques en 1869, après avoir servi dans la guerre civile en tant que soldat enrôlé et puis officier de l'armée de l'Union. Nommé surintendant du neuvième recensement (1870) à 29 ans, il entreprit de réformer le recensement en le rendant plus scientifique et efficace – et en éliminant l'influence de la politique sur les statistiques officielles. Il n’atteint pas ce dernier objectif, mais son travail est si respecté qu’il est nommé surintendant du 10e recensement en avril 1879.

À l'automne 1881, Walker quitta le service gouvernemental pour devenir le troisième président du MIT. L'année suivante, lui et George F. Swain, un instructeur en génie civil, persuadèrent Hollerith de rejoindre la faculté du MIT. Hollerith a enseigné un cours de génie mécanique de haut niveau qui «comprenait entre autres les moteurs hydrauliques, la conception de machines, le génie vapeur, la géométrie descriptive, la forge, la résistance des matériaux et la métallurgie», selon son biographe, Geoffrey Austrian, qui a écrit Herman Hollerith: Géant oublié du traitement de l'information. Le Tech l'a appelé «énergique et pratique».

Hollerith à la tabulation
Une fois que les trous correspondant aux caractéristiques démographiques ont été perforés, les cartes sont entrées dans la tabulatrice électrique de Hollerith, que Hollerith utilise en 1908.
BIBLIOTHÈQUE DU CONGRÈS

Au MIT, Hollerith a fait ce qu'il appellerait plus tard ses «premières expériences grossières» sur la machine de recensement. Comme le rouleau joueur-piano, sa première approche consistait à percer des trous dans une longue bande de papier, dans ce cas avec une rangée pour chaque personne.

Mais Hollerith n’était pas fait pour le milieu universitaire. Ne voulant pas enseigner le même cours une deuxième fois, il quitta l'Institut à la fin du semestre de printemps, acceptant un rendez-vous en tant qu'examinateur assistant à l'Office des brevets des États-Unis en mai 1883. Il prit probablement le poste pour apprendre de première main comment les États-Unis le système des brevets a fonctionné. Hollerith a démissionné de son mandat moins d'un an plus tard, le 31 mars 1884, et a créé son propre bureau en tant qu '«expert et solliciteur de brevets». En septembre, il a déposé la demande de brevet 143 805, «Art of Compiling Statistics».

La demande de brevet originale de Hollerith était centrée sur l’idée de stocker des données sur une longue bande de papier. Mais à un moment donné – le moment n'est pas clair – il avait fait un voyage dans l'Ouest et avait remarqué un conducteur de train poinçonnant le billet de chaque passager pour indiquer le sexe et la coiffure de cette personne, une stratégie intelligente pour empêcher le partage de billets multi-trajets. Cette idée de créer ce qu'on appelait une «photo punch» lui restait fidèle. Et au moment où son brevet a été délivré le 8 janvier 1889, Hollerith avait décidé d'utiliser des cartes faites de papier rigide au lieu de bandes de papier. Ses trois brevets «fondateurs» – tous délivrés le même jour en 1889 – décrivent un système complet de mécanisation du calcul des statistiques, comprenant un dispositif de perforation des cartes de telle sorte que les poinçons correspondent à l'âge, la race, l'état matrimonial d'une personne , et ainsi de suite, et un dispositif pour compter et trier électriquement les cartes utilisant des fils qui descendent à travers les trous dans de petites coupelles remplies de mercure, activant des relais pour ouvrir et fermer les portes d'une armoire de tri. Les compteurs électromécaniques ont suivi le nombre de cartes correspondant à des critères particuliers.

Le système a d'abord été utilisé pour compiler des statistiques sur la santé par la ville de Baltimore, le bureau américain du chirurgien général et le département de la santé de New York – toutes opportunités probablement obtenues avec l'aide de Billings.

En 1889, le bureau de recensement a organisé un concours pour un contrat de livraison de machines qui seraient utilisées pour compiler le 11e recensement (1890): le système de Hollerith a gagné. Au fur et à mesure de l'avancement des travaux sur ce recensement, Hollerith a élaboré les bases d'un plan d'affaires qui durerait plus d'un siècle. Parce qu'il ne voulait pas de machines mal entretenues pour donner une mauvaise réputation à son entreprise, il a loué les machines à ses clients et a inclus le service et l'assistance. Après que le bureau de recensement ait utilisé des cartes en papier de qualité inférieure laissant des fibres dans le mercure, Hollerith a demandé à ses clients d'acheter ses propres cartes de haute qualité.

Hollerith a incorporé sa société sous le nom de Tabulating Machine Company en 1896; en 1911, il le vend 2,3 millions de dollars au financier Charles R. Flint, qui le combine avec trois de ses concurrents pour créer la Computing-Tabulating-Recording Company (CTR). En 1914, CTR a embauché Thomas J. Watson Sr. comme directeur général. Huit ans plus tard, Watson a renommé la société International Business Machines.

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