Chaque jour aux États-Unis, dix-sept personnes meurent parce qu’elles n’ont pas pu obtenir une transplantation d’organe à temps. Une société de biotechnologie américaine appelée United Therapeutics cherche à prendre le relais en produisant une lignée de porcs génétiquement modifiés dans le but de récolter leurs organes, entre autres utilisations thérapeutiques. Revivicor, filiale d’élevage de porcs de United Therapeutics, est une spin-off de PPL Therapeutics, la société qui nous a donné Dolly le mouton cloné en 1996. Ils ont l’intention de commencer à transplanter des organes de porc chez l’homme dès cette année.

Bébé Fae après une opération de transplantation. Image de Duane Miller-AP via Time Magazine

Bien que cela ressemble à de la science-fiction, l’idée de transplanter des cellules, des organes et des tissus animaux chez l’homme existe depuis plus de cent ans. Le principal problème de la xénotransplantation est qu’elle déclenche généralement de graves réactions du système immunitaire dans le corps du receveur. Dans l’un des cas les plus remarquables, une petite fille a reçu un cœur de babouin en 1984, mais est décédée quelques semaines plus tard parce que son corps a rejeté l’organe.

La principale cause de rejet de xénogreffe est un sucre appelé alpha-gal. Ce sucre apparaît à la surface des cellules de tous les mammifères non primates. L’alpha-gal est également problématique pour d’autres raisons: une maladie appelée syndrome alpha-gal commence généralement lorsqu’une tique Lone Star mord une personne et transmet des cellules alpha-gal à partir du sang des animaux qu’elle a mordus. À partir de ce moment, la personne subira une réaction allergique en mangeant de la viande rouge comme le bœuf, le porc et l’agneau.

Porcs avec un but

Une portée de porcelets qui sauvent des vies. Image via Revivicor

Les valvules cardiaques de porc ont été utilisées comme remplacements chez l’homme depuis les années 1960, mais dans ces cas, le tissu est traité chimiquement pour tuer les cellules, y compris le sucre alpha-gal. Vraisemblablement, cela ne fonctionnera pas pour des organes comme les reins, le cœur et le foie, alors ils commencent par les gènes.

Selon l’interview avec Future Human, le dernier porc OGM de Revivicor a un total de dix modifications conçues pour faciliter l’acceptation de la transplantation. Ils ont désactivé quatre gènes de porc, dont celui qui produit l’alpha-gal, et ajouté six gènes humains. L’un des gènes humains ajoutés amène les porcs à produire une protéine modératrice du système immunitaire appelée CD46.

Combler le fossé

Plus de personnes ont besoin d’un rein que tout autre organe, c’est pourquoi la société prévoit de commencer des essais sur des reins chez l’homme et de passer à la transplantation cardiaque à l’avenir. En décembre 2020, la Food and Drug Administration (FDA) a certifié ces porcs dits GalSafe comme aptes à la consommation humaine et à un usage thérapeutique. Bien que Revivicor n’ait pas l’intention de produire prochainement des porcs GalSafe pour les personnes atteintes du syndrome alpha-gal, la porte est certainement ouverte à d’autres entreprises.

En 2016, Revivicor et des chercheurs des National Institutes of Health ont rapporté qu’ils avaient pu garder le cœur des porcs en vie à l’intérieur des babouins pendant deux ans et demi. Cependant, il ne s’agissait pas de situations de transplantation directe – les babouins gardaient leur cœur d’origine et hébergeaient le cœur des porcs dans leurs abdomens.

Les porcs génétiquement modifiés sans alpha-gal pourraient aider à la crise de transplantation d’organes, bien que l’on ne sache pas à ce stade combien de temps les organes dureront une fois transplantés chez l’homme. Revivicor et United Therapeutics espèrent pouvoir durer le reste de la vie d’une personne, ou du moins assez longtemps jusqu’à ce qu’ils puissent obtenir un organe humain pour le remplacer. Même si cela ne finit par être qu’un palliatif jusqu’à ce qu’une meilleure alternative arrive, cela pourrait sauver de nombreuses vies. Qu’est-ce que tu penses?

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