Environ un an après avoir obtenu mon diplôme de l’université, j’ai emballé mes biens dans une camionnette de location que j’avais séparé avec un proche inconnu et j'ai quitté mon état natal de l’Ohio. Nous avons pris la I-70 West, à destination de San Francisco.

À l'époque, j'étais moins attirée par la Californie d'une manière spécifique que déterminée à échapper à un État trop conservateur, homogène et religieux à mon goût. De plus, oof, les hivers.

Mais cela a vite changé. Plus j'explorais la côte californienne, parcourais les sentiers de la Sierra, regardais les murs de granit de Yosemite et rencontrais d'autres personnes qui se sentaient poussées ou tirées ici, plus je développais ce que j'appelle en plaisantant une attitude de «zèle du converti» envers l'état. Aujourd'hui, plus de deux décennies après mon arrivée ici dans cette camionnette de location, cette allégeance se manifeste par une attitude défensive instinctive lorsque d'autres tirent sur la Californie.

C’est donc déchirant de voir mon État d’adoption souffrir pendant certaines des saisons d’incendie les plus meurtrières et dévastatrices de son histoire. Et il a été exaspérant de voir des commentateurs se jeter sur les tragédies, ou les coupures d’électricité prévues pour les empêcher, et déclarer qu’ils condamneraient l’État ou provoqueraient un exode massif.

Half Dome dans le parc national de Yosemite.
TEMPLE JAMES

C'est une prise de plus en plus populaire, produisant des titres ridicules comme «La Californie devient invivable, selon la science» et «La Californie est un État en faillite. Comment savons nous? Ils déménagent en Arizona en masse. " (Liens retenus par mesquinerie.)

Mais j’admets que ma réaction à de telles suggestions n’a pas été aussi rapide ni aussi blessée lorsque les pannes et les incendies de cette année ont commencé.

Le mois dernier, le principal opérateur de réseau de l’État a ordonné une série de pannes de courant continuelles, les premières pannes imprévues en Californie depuis près de deux décennies, alors que des millions de climatiseurs se sont efforcés de faire face aux vagues de chaleur fulgurantes.

La même semaine, des centaines de petits incendies provoqués par la foudre ont convergé vers des incendies qui ont rapidement ravagé plus d’un million d’acres, forcé plus de 100 000 habitants à quitter leur maison et rempli le ciel du nord de la Californie de niveaux dangereusement élevés de particules. Les incendies ont détruit des milliers de propriétés et tué huit personnes dans l'État jusqu'à présent cette année.

Ce qui est différent, bien sûr, c'est que nous avons déjà perdu tellement d’autres choses en 2020.

Les avantages de vivre dans l’une des régions les plus chères du monde ne sont pas aussi clairs lorsque vous ne pouvez pas profiter de ses équipements; quand sa collection dense de restaurants, bars, musées et salles de concert est vide; lorsque vous êtes obligé de communiquer avec des amis par Zoom, que vous soyez dans le quartier ou à trois fuseaux horaires.

Cette année, être piégé à l'intérieur par la fumée était un plus grand sacrifice. À cause de la pandémie, je ne pouvais déjà pas m'échapper de mon petit appartement de Berkeley pour visiter un bureau, un café ou une salle de sport. Ensuite, à cause des incendies, je ne pouvais même pas aller à l’extérieur. Au cours des dernières semaines, j’ai largement laissé les relevés de la qualité de l’air dicter le moment où je devrais promener mon chien et si je pouvais partir en randonnée ou courir.

Être coincé à l'intérieur est un inconvénient insignifiant lorsque tant d'autres ont perdu leur maison, leurs proches ou leur vie ces dernières années. Mais cela ajoute à un sentiment de fatigue décourageant dans une année qui a déjà été si éprouvante à bien des égards. Et cela amplifie les risques d'incendie avec lesquels la plupart des Californiens, y compris ceux de mon quartier, vivent aujourd'hui. L'accélération du changement climatique, le développement le long des limites de la nature sauvage et les pratiques rigides de gestion des forêts ont tous accru les dangers d'incendies de forêt dévastateurs dans l'État et dans une grande partie de l'Ouest américain.

Rester ou partir?

Je me suis donc retrouvé à me demander, à haute voix lors d'un appel avec des collègues il y a quelques semaines: est-ce durable? Les entreprises peuvent-elles rester ici? Puis-je?

Mais je ne vais jamais trop loin dans cette voie de pensée avant de tomber sur les deux mêmes questions.

Premièrement: où irais-je d'autre? En ce moment, quel endroit est beaucoup plus sûr?

Le Colorado est également en feu. Un ouragan vient de frapper les côtes du Texas et de la Louisiane, suivi d'une vague de chaleur. Les membres de ma famille qui m'ont offert des endroits où loger vivent dans des États rouges ou swing où je craindrais de rentrer dans les épiceries remplies de gens refusant fièrement de porter des masques. La plupart des autres pays du monde n’accueillent pas les Américains avec empressement compte tenu de nos taux d’infection covid, dans l’une des plus sombres ironies de la montée au pouvoir du président américain Donald Trump, alimentée par la xénophobie.

Banner Peak, une montagne de près de 13 000 pieds dans la chaîne de la Sierra Nevada.
TEMPLE JAMES

Deuxièmement: à quelle autre région aurais-je davantage confiance pour lutter contre les problèmes qui se chevauchent que le changement climatique causera ou s'intensifiera de plus en plus dans le monde?

Considérez comment la Californie a répondu à la pandémie de covid.

Aussi effrayante que soit la vie au début du mois de mars, lorsque les premiers cas ont été signalés aux États-Unis, j'ai été réconfortée et parfois même fière de voir les chefs d'État et locaux prendre des mesures rapides et décisives. Tenant compte des conseils d'experts de la santé publique, ils ont rapidement fermé des entreprises, adopté des commandes d'abris sur place et développé des capacités de test et de recherche des contacts.

Il y a certainement eu des erreurs. Certaines zones et certaines entreprises ont rouvert trop tôt; d'autres ont été retardés trop longtemps. Mais il y a au moins une croyance fondamentale ici que l'expertise est importante, que nous devons fonder nos décisions sur des données et des données scientifiques, et qu'une politique publique éclairée peut résoudre les problèmes. Cela aide également à avoir une supermajorité démocrate qui peut parfois adopter des lois de fond, comme en témoigne la série de réglementations climatiques poussant l'État vers un mélange toujours plus propre de sources d'énergie.

Juste le début

Les commentateurs de droite critiquent la Californie à chaque occasion, principalement non pas à cause de ses échecs mais à cause de ses succès. La Californie est un exemple brillant et brillant que vous pouvez construire un moteur bourdonnant de croissance économique, même dans un État qui embrasse des impôts relativement élevés et des valeurs progressistes – une attaque impardonnable contre les visions du monde conservatrices.

La critique la plus juste de la région de la baie a à voir avec ses coûts de logement absurdes. C’est un problème très réel et sérieux, mais qui souligne l’attrait de l’État.

Oui, certaines personnes et certaines entreprises déménagent. Et oui, plus que d'habitude déménagent maintenant, étant donné les tensions de la pandémie et le fait que de nombreuses personnes peuvent soudainement travailler de n'importe où. Mais les universités de classe mondiale de la région, le groupe d'entreprises technologiques, la beauté naturelle époustouflante, la politique de gauche et la diversité démographique ont attiré des esprits brillants et engagés du monde entier pendant des décennies. Et cela ne changera pas.

La pandémie finira par prendre fin. Rien n’a atténué l’attrait fondamental de la vie urbaine, malgré ce que peuvent dire certaines nécrologies prématurées des grandes villes du pays. Et la prochaine série d'arrivées inventera de nouvelles entreprises.

Je ne minimiserai pas la profondeur et la complexité des défis de la Californie. La réduction significative des risques d’incendie ici exige des changements radicaux dans les politiques et les pratiques, comme je l’ai écrit. Pour tout faire sans avoir à interrompre le service électrique de temps en temps, il faudra revoir les systèmes de distribution et de transport vétustes de l’État, ce qui pourrait prendre des années et coûter des milliards. Et pour résoudre de manière significative la plupart de ses problèmes croissants, l'État doit enfin lutter contre son incapacité fondamentale à approuver et à construire des logements et des infrastructures dans des délais raisonnables.

Mais j’ai au moins confiance dans les dirigeants professionnels et technocratiques de l’État pour faire des efforts de bonne foi pour relever ces défis – et d’autres auxquels nous serons confrontés à mesure que la planète se réchauffe. À bien des égards, ils ont déjà commencé.

Certaines zones deviendront vraiment invivables dans les années à venir, à mesure que les températures montent en flèche et que le niveau de la mer monte. Mais pour ceux qui pensent que les gens devraient bouger dès les premiers signes des difficultés induites par le réchauffement climatique, j’ai de mauvaises nouvelles. Ce n'est que le début et le changement climatique est très probable pour votre ville aussi.

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