Bienvenue à la futur: entrez dans ce grille-pain.

Lundi, la société de véhicules autonomes Zoox – acquise par Amazon au cours de l’été pour 1,2 milliard de dollars – a déployé son robotaxi. Le design, en développement depuis six ans, peut sembler familier. Presque tous les concepts de véhicules autonomes révélés au cours des dernières années – par les constructeurs automobiles, les ingénieurs, les chauffeurs et les startups – ont été une boîte rectangulaire soignée.

Dans ce cas, la forme est égale à la fonction. Les experts du secteur avaient depuis longtemps prédit que les premiers véhicules autonomes seraient des navettes électriques partagées, pour transporter plusieurs personnes autour des villes à la UberPool. Sans aucun volant ni pédale, les cubes donnent aux passagers plus de marge de manœuvre à l’intérieur. «Nous avons pris la décision de maximiser l’espace intérieur et de minimiser l’espace extérieur», déclare Jesse Levinson, cofondateur et directeur de la technologie de Zoox.

Le véhicule vert menthe, qui, selon la société, sera un jour utilisé sur un réseau de télé-grêle dans des villes comme Las Vegas et San Francisco, est capable de conduire de manière bidirectionnelle et a un rayon de braquage serré – mieux vaut naviguer dans les rues animées de la ville. Zoox dit que le véhicule électrique sera également capable de fonctionner jusqu’à 16 heures avec une charge et de voyager à des vitesses allant jusqu’à 75 miles par heure, assez rapidement pour une petite chose carrée. Zoox ne dira pas exactement quand le véhicule pourrait apparaître sur une route près de chez vous, et Levinson dit que son équipe travaille toujours sur le perfectionnement du logiciel de conduite autonome – la partie autonome réelle. Les Toyota Highlanders équipés de la technologie Zoox sont testés à San Francisco depuis 2017.

Le véhicule autonome Zoox peut transporter quatre passagers assis face à face.

Gracieuseté de Zoox

Au fur et à mesure que les progrès ralentissent pour mettre des voitures autonomes sur la route, il semble que les véhicules puissent d’abord être utilisés pour des choses plus simples que pour des personnes. Les colis, après tout, ne vous plaignez pas lorsque le robot prend le plus de temps car il est mal à l’aise de tourner à gauche dans la circulation. Ce qui est bien, c’est que les personnes et les colis peuvent facilement s’intégrer dans des cubes. Zoox, malgré ses nouveaux seigneurs amazoniens, insiste sur le fait qu’il se concentre toujours sur le robotaxis, bien que Levinson affirme que «beaucoup de choses sont possibles avec notre plate-forme.»

Alors entrez dans les micro-ondes sur roues. GM’s Cruise a présenté son six places spécialement conçu, appelé Origin, au début de 2020. Cruise a conçu le cube au sommet de la terre de sienne brûlée «comme si les voitures conventionnelles n’existaient jamais», déclare Carl Jenkins, vice-président du matériel de l’entreprise. Il dit que l’empreinte du véhicule n’est pas plus grande qu’un SUV standard, mais qu’il est capable de transporter plus de personnes et de choses. L’e-Pallette de Toyota, un concept déployé pour la première fois avec Uber et Amazon en 2018, est un carré modulaire qui peut être équipé comme véhicule de transport, pour livrer des pizzas ou des colis de dépôt, ou comme bureau sur roues. L’e-Pallette devait faire ses débuts aux athlètes de navette aux Jeux olympiques et paralympiques de Tokyo 2020, qui ont été retardés par la pandémie. (Un porte-parole de Toyota n’a eu aucune mise à jour sur le déploiement du véhicule.) Les startups Optimus Ride et May Mobility ont également présenté des véhicules boxy, qu’ils testent dans des communautés fermées à travers le pays.

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Les boîtes présentent quelques autres avantages. Les véhicules autonomes ne peuvent faire leur travail qu’à l’aide de capteurs finement réglés – le radar, le lidar et les caméras qui indiquent à leur logiciel exactement où se trouvent les véhicules et ce qui les entoure. Les rectangles conduisent à des lignes de visée plus nettes et à plus de redondance entre les capteurs, ce qui leur permet de vérifier que leurs mesures sont vraies. Dans le cas de Zoox, chaque coin du véhicule accueille un capteur rempli d’yeux robotiques, chacun avec un champ de vision de 270 degrés. «Atteindre un niveau élevé de performance et de sécurité tout en étant efficace est de la plus haute importance», déclare Sean Harrington, PDG d’Optimus Ride, basé à Boston. En d’autres termes, les boîtes sont plus sûres et moins chères.

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