Pourquoi la levée soudaine des restrictions de covid par l’Angleterre est un pari énorme

L’Angleterre est sur le point de prendre un pari énorme.

Le lundi 19 juillet, le pays abandonne toutes ses restrictions liées à la pandémie restantes. Les gens pourront aller en boîte de nuit, ou se rassembler en groupes aussi nombreux qu’ils le souhaitent. Ils ne seront pas légalement obligés de porter des masques et peuvent mettre fin à la distanciation sociale. Le gouvernement, avec un œil sur la couverture médiatique, l’a surnommé « Jour de la liberté » et a déclaré que la levée des mesures de sécurité serait irréversible.

Dans le même temps, les cas de coronavirus augmentent rapidement au Royaume-Uni. Il a enregistré plus de 50 000 nouveaux cas vendredi, et son ministre de la Santé affirme que le chiffre quotidien de nouvelles infections pourrait grimper à plus de 100 000 au cours de l’été.

En théorie, une réouverture complète lors d’une augmentation des cas sonne comme un mélange combustible. Mais le gouvernement britannique fait le pari que cette fois ne sera pas comme les autres à cause de son programme de vaccination.

Les chercheurs disent qu’il est extrêmement difficile de prédire ce qui va se passer ensuite, avec de multiples facteurs complexes qui se chevauchent. Examinons donc ce que nous savons, ce que nous ne savons pas et ce que nous devons surveiller au cours des prochaines semaines.

Ce que l’on sait : les vaccins fonctionnent

Le programme de vaccination du Royaume-Uni est toujours en cours, mais il a été largement couronné de succès jusqu’à présent. Au total, 52 % de la population adulte est complètement vaccinée et environ 87 % des adultes ont reçu leur première dose (ce qui inclut les 52 % qui ont reçu les deux doses). Seulement 6% des Britanniques hésitent à se faire vacciner, selon l’Office for National Statistics.

Cependant, il y a encore de nombreuses raisons d’être nerveux. Le pays est à quelques mois de la vaccination complète de l’ensemble de la population adulte. Les jeunes sont particulièrement vulnérables ; les plus de 18 ans commencent à peine à recevoir leurs premières doses, et seulement un quart des 18-39 ans ont reçu les deux injections. Et contrairement aux États-Unis et à une grande partie de l’Europe, le Royaume-Uni n’a pas commencé à vacciner les enfants.

« C’est dangereux », déclare la virologue évolutionniste Emilia Skirmuntt. « Nous devons vacciner les adolescents de toute urgence, surtout avant leur retour à l’école en septembre. »

Cela est important car la souche extrêmement dominante de covid-19 au Royaume-Uni en ce moment est la variante delta. Alors que les personnes complètement vaccinées ont relativement peu de raisons de s’inquiéter du delta – les vaccins Pfizer et AstraZeneca offrant plus de 90 % d’efficacité contre l’hospitalisation, selon les données de Public Health England – la variante est une mauvaise nouvelle pour ceux qui n’ont eu qu’une seule injection ou qui sont non vacciné.

Il est environ 60% plus transmissible que la variante alpha, qui était auparavant dominante au Royaume-Uni, et presque deux fois plus susceptible de conduire à une hospitalisation, selon l’organisme de santé publique écossais. Une dose unique du vaccin AstraZeneca ou Pfizer n’est efficace que de 33 % contre la variante delta, contre 50 % pour l’alpha, selon les données de Public Health England.

« Cette réouverture va entraîner de nombreux dommages évitables », a déclaré Deepti Gurdasani, épidémiologiste clinique à l’Université Queen Mary de Londres. « Nous devrions cesser d’assouplir jusqu’à ce que tous les adultes et adolescents aient reçu les deux doses du vaccin. »

Ce que nous ne savons pas : quand les cas atteindront-ils un pic

Il est clair que le Royaume-Uni connaît une nouvelle vague de pandémie. Ce que nous ne savons pas, c’est à quel point cela va devenir grave ou comment la levée des restrictions changera cela. Même les meilleurs experts dans le domaine ne peuvent pas le dire avec certitude.

« Il est très difficile de savoir ce qui va se passer après le 19 juillet », déclare Graham Medley, professeur de modélisation des maladies infectieuses à la London School of Hygiene & Tropical Medicine et président du SPI-M, un groupe de scientifiques qui conseille le Royaume-Uni gouvernement sur la modélisation des pandémies.

Cela dépend beaucoup du comportement du public, et c’est notoirement très difficile à prévoir. Si certains profiteront avec brio de leurs libertés retrouvées (une tendance qui s’est manifestée le week-end dernier lors de la finale des championnats d’Europe de football), d’autres seront bien plus prudents.

De nombreuses personnes sont frustrées par l’abandon des masques, l’une des mesures de santé publique les plus élémentaires et les plus efficaces. Un sondage Ipsos Mori a révélé qu’une large majorité de Britanniques prévoyaient de continuer à porter des masques dans les magasins et dans les transports publics. Si les gens donnent suite à cela, cela pourrait aider à freiner quelque peu la propagation : Israël, qui a également des taux de vaccination élevés, a dû réimposer le port du masque à l’intérieur le mois dernier face à une forte augmentation des cas.

Quoi qu’il en soit, il est très probable que les cas continueront d’augmenter pendant au moins quelques jours, voire quelques semaines. Et cela signifie que davantage d’hospitalisations et de décès sont inévitables, selon Medley. La grande question est de savoir jusqu’où cette vague monte.

Dans un webinaire jeudi, Chris Whitty, le médecin-chef de l’Angleterre, a déclaré que le pays pourrait voir « à nouveau des chiffres assez effrayants » et « avoir à nouveau des ennuis étonnamment rapidement ».

Mais le gouvernement semble parier que tous les chiffres ne sont pas aussi effrayants. Il espère que les hospitalisations resteront suffisamment faibles pour empêcher le National Health Service d’être complètement débordé. Il fait l’hypothèse que le lien entre les cas et les taux d’hospitalisation a été affaibli, voire rompu.

« Cette vague est très différente des précédentes », explique Oliver Geffen Obregon, un épidémiologiste basé au Royaume-Uni, qui a travaillé avec l’Organisation mondiale de la santé. « La proportion d’hospitalisation est bien inférieure à des points similaires sur la courbe épidémique avant le programme de vaccination. »

Mais tout le monde n’est pas d’accord. Les patrons du NHS tirent déjà la sonnette d’alarme sur la capacité, et plus de 1 200 scientifiques ont signé une lettre dans The Lancet affirmant que la Grande-Bretagne devrait se soucier de l’énorme augmentation des infections, quels que soient les taux de décès et d’hospitalisations.

Gurdasani, l’épidémiologiste, est l’un d’entre eux.

« Les cas comptent », dit-elle, soulignant deux dangers principaux: la probabilité accrue qu’un grand nombre de personnes développent une longue covid et le risque de nouvelles variantes esquivant le vaccin.

Ce que nous savons : plus de gens auront une longue covid

Le Royaume-Uni a déjà un problème important avec le long covid. Plus de deux millions d’adultes peuvent déjà avoir ou avoir eu des complications qui persistent pendant 12 semaines ou plus, selon une étude majeure de l’Imperial College de Londres. Mais le long covid est mal compris, avec plus de 200 symptômes allant de la fatigue à l’essoufflement en passant par des problèmes de mémoire, selon la plus grande étude à ce jour, récemment publiée dans The Lancet.

Selon l’OMS, environ une personne sur dix qui attrape le covid-19 développe un long covid. Cela signifie que si un autre million de personnes au Royaume-Uni tombent malades pendant cette vague – un scénario plausible selon la plupart des estimations – il pourrait y avoir 100 000 autres personnes ayant des problèmes à long terme.

Whitty est inquiète. « Je pense que nous obtiendrons une quantité importante de plus de long covid, en particulier chez les plus jeunes où les taux de vaccination sont actuellement beaucoup plus bas », a-t-il déclaré le 6 juillet.

Cela pourrait exercer une pression énorme sur le NHS, les entreprises et la société en général, sans parler de causer une misère indicible à un grand nombre d’individus.

«Certains symptômes peuvent persister pendant des années et il est possible que nous exposions toute une génération à une très mauvaise santé pour le reste de sa vie», explique Skirmuntt.

Ce que nous ne savons pas : si tout cela pourrait engendrer une autre variante dangereuse

La grande crainte pour de nombreux experts est que l’approche du gouvernement crée un terreau idéal pour l’émergence d’une variante résistante au vaccin.

Le 5 juillet, Steve Paterson, codirecteur du Center for Genomic Research de l’Université de Liverpool, a résumé les inquiétudes dans un tweet : « Laisser un virus traverser une population partiellement vaccinée est exactement l’expérience que je ferais pour évoluer un virus capable d’échapper à l’immunité.