Pourquoi la recherche de la vie sur Mars se déroule dans l’Arctique canadien

Seuls les plus résistants les organismes peuvent prospérer dans l’une des sources les plus froides de la planète. C’est pourquoi, au cours des étés 2017 et 2019, Lyle Whyte a pris un hélicoptère pour Lost Hammer Spring, dans la région inhabitée de l’Extrême-Arctique du Nunavut, au Canada. La neige, la glace, le tuf salé, les roches et le pergélisol entourent la source sans prétention, qui est nichée parmi des montagnes presque arides et sans arbres sur l’île d’Axel Heiberg, à quelques centaines de kilomètres du pôle Nord. Il s’était rendu dans cet endroit hors du monde pour étudier les microbes qui vivent dans son eau salée, glacée et pauvre en oxygène dans l’espoir de découvrir à quoi aurait pu ressembler la vie si elle avait jamais émergé dans des endroits similaires – sur Mars .

Dans un nouvel article de Journal de la Société internationale d’écologie microbienne, Whyte et ses collègues écrivent que les micro-organismes qui vivent à quelques centimètres de profondeur dans les sédiments de la source peuvent en effet survivre à l’environnement hostile. La plupart des espèces terrestres dépendent directement ou indirectement de l’énergie solaire. Mais ces microbes peuvent survivre grâce à une source d’énergie chimique : ils mangent et respirent des composés inorganiques comme le méthane et le sulfure d’hydrogène, ce qui donne à la zone une odeur d’œufs pourris, même de loin. (Le pilote de l’équipe de recherche appelle le site les « sources puantes ».) « Vous avez ces insectes mangeurs de roches, essentiellement, qui mangent de simples molécules inorganiques, et ils le font dans des conditions très semblables à celles de Mars, dans ce monde gelé », déclare Whyte, astrobiologiste à l’Université McGill à Montréal, au Canada.

La recherche de vie extraterrestre s’est souvent concentrée sur la planète rouge. Les scientifiques pensent qu’il y a plus de 3 milliards d’années, Mars était plus chaude et plus humide qu’aujourd’hui, et avait une atmosphère plus protectrice. Alors que la planète est presque totalement inhospitalière à la vie maintenant, les chercheurs envisagent des microbes martiens du passé qui vivent – ou même s’épanouissent – au fond glacial et boueux d’un étang. Les scientifiques ont envoyé des rovers parcourir la surface pour rechercher des preuves de ces micro-organismes extraterrestres disparus depuis longtemps, et un hélicoptère drone pour explorer la voie à suivre. Mais il est coûteux et difficile d’envoyer une expédition d’échantillonnage sur Mars. Le Canada est beaucoup plus proche, et ce n’est pas un mauvais indicateur.

La source Lost Hammer possède un certain nombre d’attributs uniques qui imitent des parties du paysage martien, explique Whyte. Premièrement, il y a la température inférieure à zéro (environ -5 degrés Celsius), ainsi que l’extrême salinité de l’eau – 25 % de salinité, environ 10 fois plus salée que l’eau de mer. (Le sel maintient l’eau liquide, l’empêchant de geler.) Il a été découvert que Mars avait des gisements de sel ici et là, dont certains auraient pu se trouver dans des saumures il y a des éons, ce qui aurait peut-être été les derniers endroits habitables de la planète. . L’eau de Lost Hammer est presque dépourvue d’oxygène, à moins de 1 partie par million, ce qui est rare sur Terre mais pas sur d’autres mondes. Toute créature qui s’y tient est considérée comme un « extrêmophile », car elle survit dans des conditions sombres en marge de l’endroit où la vie peut exister.

Lost Hammer Spring, sur l’île Axel Heiberg dans la région de l’Extrême-Arctique du Nunavut, Canada.

Avec l’aimable autorisation d’Elisse Magnuson

Lors de chacun de leurs voyages dans la région éloignée du Canada, Whyte et ses collègues ont ramassé des échantillons de boue saumâtre, chacun ne pesant que quelques grammes. De retour à leur laboratoire, ils ont utilisé des machines pour isoler les cellules microbiennes et séquencer leurs génomes et leur ARN pour déterminer ce que les microbes utilisent comme énergie et comment ils tolèrent les conditions au printemps. Cela pourrait aider les efforts des astronomes pour déterminer où et comment les microbes pourraient être maintenus sur Mars ou sur d’autres mondes.