Mark Pelczarski était prêt à prendre sa retraite. C’était en 2011; il enseignait alors l’informatique à Chicago, mais ce n’était vraiment que la pierre angulaire d’une carrière légendaire dans le logiciel. En 1979, Pelczarski a écrit Magic Paintbrush, un programme de création artistique pour Apple II, le premier ordinateur personnel capable de couleur. Il a lancé Penguin Software deux ans plus tard pour publier des classiques comme Graphics Magician, et à la fin des années 1980, il a développé un logiciel de musique, a créé un CD-ROM précurseur de Google Maps et a joué de la batterie en acier avec Jimmy Buffett. Il est prudent de dire que les ordinateurs ressemblent et sonnent comme ils le font, au moins un peu, à cause du code de Mark Pelczarski.

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Mais juste au moment où il était sur le point de cesser de fumer, le chef de la technologie de la campagne de réélection de Barack Obama l’a appelé, lui demandant si l’un des étudiants de Pelczarski pourrait avoir un potentiel de stage pour son équipe technique. Pelczarski a demandé quel genre de compétences les Obamaites recherchaient. «C’était un peu au-delà de ce que mes étudiants pouvaient faire, mais j’étais à mon dernier semestre à ce moment-là», dit Pelczarski. «J’ai dit: ‘Je pourrais peut-être vous aider un peu.’»

Il a fini par travailler au siège de la campagne pour l’année suivante comme une sorte d’actif déployable, dirigeant une équipe qui a résolu les problèmes de hard tech pour des départements aussi variés que les finances, les oppo et les données. C’est à ce moment-là que les gens de la campagne chargés d’amener les électeurs aux urnes – et de s’assurer qu’ils n’avaient pas à faire la queue – sont venus. L’effondrement électoral de 2000 a conduit à toutes sortes de changements dans la loi et à l’introduction de nombreuses nouvelles technologies de vote; les longues files d’attente en 2004 avaient de nouveau apporté le chaos. Au nom de la «protection des électeurs», cette équipe travaillait avec une feuille de calcul obscure qui était censée estimer la capacité d’un bureau de vote donné en fonction de données telles que le nombre de bureaux d’enregistrement et de machines à voter dont elle disposait et le nombre probable de personnes. voter là-bas – les chiffres que les employés électoraux de comté utilisent pour planifier les besoins de chaque station afin que tout le monde puisse voter rapidement.

Empêcher les gens de voter est de la répression – que ce soit à la suite de tests d’alphabétisation, d’hommes armés ou simplement de rendre les choses vraiment gênantes. C’est la logistique brute de la démocratie, ce qui se passe au niveau des comtés et des circonscriptions qui détermine les résultats des élections américaines. Alors bien sûr, ça va mal. Comme, tout le temps.

L’équipe de protection des électeurs d’Obama a montré à Pelczarski sa feuille de calcul et lui a demandé s’il pouvait la mettre à jour. Pelczarski avait écrit sa première simulation informatique en tant qu’élève du secondaire dans les années 1970, pour prédire les résultats possibles des World Series. Il l’a écrit à Fortran. Sur des cartes perforées. Donc, oui, il pourrait mettre à jour la feuille de calcul.

«J’ai essentiellement décidé d’écrire un programme de simulation pour faire passer de petits électeurs simulés dans un bureau de vote, basé sur les bureaux d’enregistrement, les isoloirs, les scanners de bulletins de vote et tout le reste», dit Pelczarski. «J’ai donc passé beaucoup de temps à rechercher le type de données disponibles sur les élections précédentes. Il a fallu beaucoup de fouilles. »

Vous pouvez voir ce qu’il a finalement construit sur ce lien – il l’a écrit en JavaScript, afin que les responsables électoraux puissent l’exécuter sur des navigateurs Web même s’ils n’avaient pas de Wi-Fi. Les personnes occupant ces emplois utilisent encore aujourd’hui la version la plus récente et Pelczarski a ensuite siégé à une commission présidentielle sur le vote. Et ça a aidé! La campagne a pu le montrer aux responsables du vote avant 2012, afin qu’ils puissent mieux comprendre ce dont chaque circonscription aurait besoin pour réduire les files d’attente.

Contrairement à cette année, quand les lignes sont à nouveau longues.

Mais pourquoi? Eh bien, c’est à la fois d’une simplicité déprimante et d’une complexité aveuglante. Les fouilles de Pelczarski l’ont amené à une intersection spécifique sur la carte de la recherche sur le fonctionnement de la démocratie – un lieu où la science politique et la sociologie se croisent avec les mathématiques et la recherche opérationnelle. Une façon de comprendre pourquoi les gens attendent parfois longtemps pour voter consiste à utiliser un domaine de mathématiques appelé théorie des files d’attente. Mais pour comprendre ce qui cause les files d’attente… euh, eh bien, cette faute se situe dans d’autres directions.

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