Pourquoi les services publics veulent contrôler votre thermostat intelligent parfois

L’un des modernes les certitudes les plus satisfaisantes de la vie sont de composer la climatisation et de s’asseoir pendant que la pièce maintient comme par magie la température de votre choix. Mais la semaine dernière, les propriétaires de thermostats intelligents au Texas ont signalé que la magie avait disparu : leurs appareils se réglaient à 4 degrés au-dessus de la température souhaitée par le propriétaire, comme pour les réprimander d’avoir essayé d’obtenir trop confortable pendant une canicule. Beaucoup d’indignation s’en est suivie.

Les Texans bien au chaud étaient tombés dans une danse précaire d’offre et de demande d’électricité. Lorsqu’ils avaient acheté leurs thermostats intelligents, ils avaient opté pour un programme volontaire appelé Smart Savers Texas proposé par EnergyHub, une société de logiciels qui gère le programme pour les clients des services publics, y compris CenterPoint Energy. En période de forte demande, comme une vague de chaleur implacable, ils avaient accepté d’autoriser cette bosse de 4 degrés. Au cours d’un tel « événement de réglage de la température », l’utilisateur peut annuler manuellement l’augmentation, selon EnergyHub, mais perdra sa participation à un tirage au sort – jusqu’à 5 000 $ payés pour une année de factures d’électricité. Quiconque souhaite sortir de ce programme de réponse à la demande peut simplement se désinscrire.

Fondamentalement, vous supportez une pièce un peu plus chaude pour vous assurer que votre climatisation n’aide pas à faire planter le réseau, auquel cas vous et tout le monde devrez endurer beaucoup pièces plus chaudes. EnergyHub est l’une des nombreuses entreprises qui gèrent des programmes de réponse à la demande à l’échelle nationale, et leur programme est indépendant des appareils, donc ce ne seront pas les utilisateurs d’une seule marque de thermostat qui remarqueront une augmentation. « Le véritable avantage de ces programmes est un très petit inconvénient – potentiellement aucun inconvénient – afin de s’assurer que tout le monde dispose d’un système de climatisation et d’éclairage pendant ces événements météorologiques extrêmes, qui, je pense, deviennent de plus en plus fréquents « , déclare Erika Diamond, vice-président des solutions clients chez EnergyHub.

Un représentant de CenterPoint Energy a envoyé une déclaration à WIRED expliquant le partenariat : « Lorsque CenterPoint Energy déclenche un événement de réduction basé sur des températures élevées ou une forte demande, EnergyHub commence alors la réduction d’énergie par le biais des clients qu’il a inscrits à son programme. »

Selon l’e-mail, l’utilitaire exécute un « test de réduction » deux fois par an, et il en a exécuté un le 16 juin de 14h à 17h. La façon dont l’indignation de la taille du Texas s’est déroulée, on pourrait penser que tout cela était une surprise. Mais non seulement EnergyHub y gère le programme depuis huit ans, mais il a également des programmes similaires avec 50 autres services publics à travers le pays, avec environ 500 000 ménages inscrits. Il initie deux à huit ajustements de température au Texas par été, environ le même que leur moyenne nationale. Les incitations à l’inscription peuvent varier selon les services publics (remises sur les factures d’énergie, par exemple), mais l’objectif est le même : enrôler les clients pour aider à empêcher le réseau de fonctionner lui-même.

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En d’autres termes, ces programmes réduisent la demande lorsque l’offre est faible. « Le réseau est dimensionné pour maintenir un équilibre instantané entre l’offre et la demande, car le stockage de l’électricité coûte très cher », explique David Victor, politologue à l’UC San Diego, co-auteur d’un récent rapport majeur sur le réseau américain. Toute électricité produite doit être utilisée immédiatement. « Si le stockage devenait omniprésent et bon marché, cela pourrait transformer totalement la façon dont le réseau fonctionne réellement », poursuit-il. « Mais pour le moment, pour déplacer les électrons à travers le réseau et pour que le réseau reste stable, vous devez faire correspondre l’offre et la demande. »

Les services publics sont pleinement conscients de la pression qu’une vague de chaleur mettra sur le réseau, avec toutes ces unités AC qui bourdonnent. Ils peuvent même prévoir les fluctuations de la demande au cours de la journée, par exemple lorsque les gens rentrent du travail vers 17 ou 18 heures et allument leurs systèmes. C’est également à ce moment-là que l’offre se resserre – les services publics ne peuvent générer qu’une quantité d’énergie limitée à un moment donné. « Pendant ces périodes, le réseau est très sensible : un ou deux pour cent seulement de la demande totale peuvent avoir un impact énorme », explique Victor. « C’est pourquoi il est si important de trouver des stratégies permettant de réduire un peu la demande ou de la déplacer vers une autre partie de la journée. Cela aurait alors un impact important sur la demande totale d’électricité.