Je rapporterais sur l’esport depuis 2011, et au fil des ans, j’ai eu le grand privilège d’interviewer des dizaines de joueurs professionnels coréens. En dehors des entretiens avec la presse, j’ai souvent parlé avec ces joueurs de manière décontractée en coréen pendant les déjeuners, les pauses fumeurs et après les fêtes. De toutes ces conversations, un schéma curieux a émergé: pratiquement tous les joueurs professionnels coréens avec lesquels j’ai parlé m’ont dit qu’ils venaient d’une famille de la classe ouvrière.

Quand j’en ai parlé aux entraîneurs coréens et aux joueurs avec lesquels j’ai parlé dans l’Overwatch League, beaucoup d’entre eux ont été surpris. Aucun d’entre eux n’avait considéré ce fil conducteur qu’ils partageaient tous, ni comment il aurait pu contribuer à leur décision de rejoindre l’industrie de l’esport. Mais après réflexion, la plupart d’entre eux ont convenu que c’était vrai. Quand je leur ai demandé à combien de joueurs coréens ils pouvaient penser, qui étaient les enfants de diplômés universitaires, ils n’ont pu citer que quelques exceptions.

«Nous ne parlons pas vraiment beaucoup de nos parents», a déclaré Pan-seung «Fate» Koo, qui est actuellement le char principal du Florida Mayhem. « Mais d’après ce que je peux jauger, il n’y a pratiquement aucune personne qui correspond à cette description. »

J’ai parlé avec plus d’une douzaine de sources, y compris des universitaires et des joueurs coréens et le personnel de l’Overwatch League pour savoir pourquoi. Ce qui est ressorti de ces entretiens, c’est une histoire sur la façon dont une entreprise à haut risque comme l’esport a traditionnellement attiré une certaine classe de concurrents issus de familles qui ont le moins à perdre et le plus à gagner.

Devenir pro et la promesse d’évasion

Jung «Xzi» Ki-hyo du Paris Eternal a grandi comme le fils d’un mécanicien de bus. Lors du retour à la maison de New York Excelsior (NYXL) en 2018, Park «Saebyeolbe» Jong-ryeol m’a dit qu’il travaillait comme barista avant de devenir pro et que son père était chauffeur de taxi. Même Fate, qui a été décrit par ses pairs comme une valeur aberrante depuis que son père dirige son propre cabinet d’avocats, a résisté à l’idée qu’il avait grandi financièrement stable.

Une grande partie de leurs décisions de passer à l’école dépendait de la scolarisation. La Corée du Sud est un pays réputé pour sa bonne éducation, où environ 70% des étudiants poursuivent des études supérieures après le lycée. Cependant, l’environnement académique est également extrêmement compétitif, au point où les écoles de cram sont une évidence pour la plupart des étudiants coréens qui espèrent obtenir de bons résultats au Suneung, l’examen d’entrée à l’université nationalisé de Corée du Sud.

Pour les étudiants coréens dont les familles n’ont pas les moyens de payer des tuteurs privés ou des écoles entassées, les chances sont considérablement contre eux. Les PC bangs – cafés où vous pouvez louer un PC et jouer à des jeux populaires pendant des heures – sont cependant innombrables et très abordables. La plupart des bangs PC facturent environ 1000 ₩ par heure, ce qui revient à peu près à 1 $.

Alors, voici le calcul: la Corée du Sud est la région de jeu la plus férocement qualifiée de la planète, mais c’est parce qu’elle a un groupe d’enfants de la classe ouvrière avec peu de mobilité sociale et beaucoup de temps libre (pas de tutorat, pas d’école de cram) avec omniprésence accès à des cybercafés bon marché. L’infrastructure et la culture de jeu de la Corée du Sud sont ce qui donne aux enfants coréens les moyens de devenir les meilleurs joueurs du monde, mais les inégalités structurelles du pays sont en grande partie ce qui les pousse à devenir professionnels en premier lieu.

Kim «WizardHyeong» Hyeong-seok, entraîneur de la dynastie de Séoul, est le produit de ces deux mondes. Il est un ancien élève du Daewon Foreign Language High School, une école primaire d’élite qui prépare les étudiants à entrer dans une «école SKY» (un acronyme pour les trois grandes universités coréennes – Université nationale de Séoul, Université de Corée et Université Yonsei – et d’autres institutions prestigieuses à l’étranger.

Mais il a également décrit une enfance difficile avec une mère handicapée et un père qui allait et venait de prison.

«À de nombreux moments», a déclaré WizardHyeong. «Ma famille était si pauvre que nous ne pouvions même pas payer la facture d’électricité, alors j’ai dû prendre une douche froide pendant ce putain d’hiver.

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