Pour ceux qui ont grandi en regardant la couverture sans fin du programme Apollo dans les années 60 et 70, la vue de l’OV-102, mieux connue sous le nom de navette spatiale Columbia, perchée sur le pavé 39A du Kennedy Space Center était quelque peu déconcertante. Comparé aux lignes épurées d’une fusée Saturn V, le vaisseau spatial exposé le 12 avril 1981 semblait une bête disgracieuse. Cela ressemblait à un avion qui avait été cloué sur un silo à grains, avec quelques bougies romaines attachées dessus pour faire bonne mesure. Tout à ce sujet semblait le contraire de ce que nous attendions du vol spatial, mais alors que les secondes s’écoulaient avant le décollage il y a 40 ans ce jour-là, nous avions toujours l’espoir que cet étrange engin ne décevrait pas.

Au début, alors que les principaux moteurs s’allumaient, il semblait que Columbia allait vraiment décevoir. Le panache d’échappement d’hydrogène liquide semblait anémique, du moins comparé à la goutte de kérosène incandescent qui avait jailli de chaque fusée que j’avais jamais vue lancée. Mais ensuite, ces magnifiques propulseurs de fusée solides – et comme il s’est avéré plus tard, mortellement dangereux – ont pris vie, et Columbia a assez sauté de la rampe de lancement. Les Américains étaient de nouveau en route pour l’espace après une absence de six ans, et je me souviens avoir acclamé les astronautes John Young et Bob Crippen alors que je regardais la couverture avec mon père ce dimanche matin.

STS-1

Crippen et Young s’entraînent à bord de Columbia pour STS-1.

Les graines de ce qui allait devenir le système de transport spatial (STS), qui était le nom officiel du programme de la navette spatiale, ont été semées avant même le célèbre vol d’Apollo 11 en 1969. Les dépenses incroyables de lancer une fusée presque complètement épuisable pour obtenir les astronautes en orbite ou au-delà devenaient intenables, alors l’accent a été mis sur la construction d’une nouvelle génération de vaisseaux spatiaux avec la réutilisation à l’esprit. Des dizaines d’idées ont été lancées, mais finalement le concept d’avion spatial propulsé par fusée l’a emporté et le programme STS a été financé par le Congrès en 1972.

Le premier vol de Columbia ce matin d’avril, qui par pure chance a coïncidé avec le 20e anniversaire du trajet de Youri Gagarine vers l’espace à bord du Vostok-1, a été un recordman à bien des égards. Non seulement c’était le premier vol orbital d’un avion spatial réutilisable, mais c’était aussi la première fois que l’Amérique avait un vol inaugural avec équipage. Chaque fusée utilisée pour les missions avec équipage à ce moment-là avait eu au moins un vol sans équipage. Columbia avait été testé sur la plate-forme avec ses moteurs principaux allumés, et le navire jumeau Enterprise avait effectué de nombreux tests de chute sans moteur pour l’entraînement à l’approche et à l’atterrissage, mais tout entre le compte à rebours atteignant zéro et la fin de la rentrée n’avait jamais été fait auparavant.

STS-1 était une mission brève remplie de tests techniques; il était destiné à s’assurer que l’orbiteur était apte à l’espace et faisait très peu ou pas de science. Young et Crippen sont restés en altitude pendant un peu plus de deux jours avant de se désorbiter au-dessus de l’océan Indien, entamant le processus de rentrée sans moteur, Mach 24. Une grande partie des premières manœuvres de rentrée ont été gérées automatiquement par les ordinateurs de bord de Columbia, mais le commandant Young a finalement pris le bâton et a guidé l’avion spatial vers un atterrissage en douceur sur les lits des lacs secs de la base aérienne d’Edwards en Californie. Le STS-1 était terminé et l’ère de la navette spatiale avait commencé.

L’héritage de Columbia

Comme pour tout système majeur, la conception de la navette était un compromis, mais étant donné sa grande notoriété en tant que successeur d’Apollo et les factions concurrentes se disputant les capacités qu’il voulait voir dans un système de lancement, c’est une merveille que le vaisseau spatial ait jamais décollé. le sol. Avec l’article de test Enterprise, les cinq orbiteurs STS – Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis et Endeavour – ont été qualifiés de machines les plus complexes jamais construites par les humains. La vérité est probablement sujette à débat, mais il ne fait aucun doute que la complexité des orbiteurs était en contradiction avec sa réutilisabilité, et les délais d’exécution rapides souhaités pour chaque mission orbitale n’ont jamais été respectés.

Pourtant, la flotte de la navette a livré un total de 133 missions réussies, transporté 355 personnes dans l’espace et livré des milliers de tonnes de charges utiles en orbite et au-delà. Le télescope spatial Hubble, à la fois sa livraison initiale et ses réparations ultérieures, étaient une gracieuseté de la navette, et un grand nombre des modules de l’ISS ont été livrés dans la vaste soute de l’orbiteur. Les missions interplanétaires qui ont commencé dans la soute des orbiteurs – notamment Magellan, Galileo et Ulysse – rapportent toujours des dividendes en termes de compréhension de la nature de l’univers.

Pourtant, le programme de la navette spatiale a souffert d’une paire de pertes catastrophiques. Autant que je me souvienne du lancement de STS-1, je me souviens beaucoup plus profondément de la perte de Challenger au lancement sur STS-51-L en 1986, et de la rupture de retour de Columbia sur STS-107 en 2003. Ces pertes plus l’échec Les derniers clous dans le cercueil du programme STS, qui ont été annulés après l’atterrissage du STS-135 en 2011, ont été nécessaires pour assurer le délai d’exécution rapide et réduire les coûts nécessaires pour maintenir un rythme raisonnable de lancements. Pourtant, le programme était durable et, pendant 30 ans, c’était le seul moyen pour l’Amérique de monter des charges utiles à l’étage.