Protéger le Hughes H4 Hercules avec… des ballons de plage ?

Ryan dans le siège pilote Spruce Goose

En visitant le Evergreen Aviation & Space Museum à McMinnville, OR, USA ce week-end, je suis tombé sur un hack.

En plus des excellentes présentations sur place et d’un espace où l’on peut visionner une vidéo en boucle, le musée propose des visites guidées à un prix très raisonnable. Et c’est au cours de cette tournée que ma vie de passionné d’aviation a changé à jamais. Pourquoi? J’ai pu visiter le poste de pilotage du H4 et même asseyez-vous dans le siège du pilote où Howard Hughes était assis lorsqu’il a piloté l’avion il y a près de 75 ans.

C’était plus tard dans la tournée, après avoir eu un moment pour profiter de l’énormité d’être assis dans le siègeque j’ai trouvé une merveilleuse astuce à partager avec vous tous : et tout tourne autour des ballons de plage.

L’histoire

Le Hughes H4 Hercules est probablement mieux connu sous le nom de « Spruce Goose » bien qu’il soit principalement fabriqué à partir de bouleau. Le Hughes H4 Hercules était le cerveau d’Howard Hughes, un ingénieur, pilote et magnat des affaires excentrique mais talentueux. Le H4 constituait une entreprise presque incroyable : il était plus grand et plus puissant que n’importe quel avion jamais piloté à cette époque. Et au lieu d’être en aluminium, qui était rare pendant la guerre, il a été fabriqué à partir d’un nouveau composite appelé Duramold.

Duramold a été inventé quelques années plus tôt et licencié à Hughes pour le projet Hercules. Duramold était composé de plusieurs couches de bois de bouleau ou de peuplier imprégnées de résine. Duramold était considéré comme une prouesse technologique à l’époque, et étant donné que le bois est toujours en parfait état 75 ans plus tard, il l’était clairement. Et bien que plusieurs milliers de livres de clous aient été utilisés dans la construction de l’Hercule, une fois la résine durcie, ils ont pu être retirés.

Hughes fabriquait le plus gros avion à ce jour. Un échec de l’Hercule, de quelque nature qu’il soit, aurait été désastreux. Pas seulement pour l’avion, mais cela aurait porté un coup mortel à la réputation d’Howard Hughes lui-même, qui avait déjà pris beaucoup de chaleur pour produire un avion en bois. Les opposants à son projet ne lui avaient pas donné de fil à retordre, et il avait même été traîné devant le Sénat, un parterre devant lequel il jura :

« L’Hercule était une entreprise monumentale. C’est le plus gros avion jamais construit. Il mesure plus de cinq étages avec une envergure plus longue qu’un terrain de football. C’est plus qu’un pâté de maisons. Maintenant, j’ai mis la sueur de ma vie dans cette chose. J’y ai toute ma réputation et j’ai dit à plusieurs reprises que si c’est un échec, je quitterai probablement ce pays et ne reviendrai jamais. Et je le pense. – Howard Hugues

Le hack des ballons de plage

Avec tout ce poids sur les épaules des ingénieurs et des constructeurs d’avions, il n’est pas nécessaire de faire preuve d’imagination pour se mettre dans l’esprit d’un ingénieur dans les années 1940 : quelqu’un n’était pas sûr que les pontons resteraient étanches, et pendant une réunion tendue, peut-être qu’un jeune ingénieur s’est souvenu de sa sortie en famille ce week-end et a crié « Beach Balls ! » Cette réunion a probablement été suivie de voyages dans les magasins locaux, où les étagères ont été vidées de tous les ballons de plage, décevant les enfants et les adultes à la plage jusqu’à l’arrivée de la prochaine expédition. Les ballons de plage ont été gonflés et déposés dans les pontons, en s’assurant que les pontons ne pouvaient pas se remplir d’eau, même s’ils fuyaient.

comment cela s’est passé? Hughes a chargé le H4 de journalistes et a pris le bateau volant sur deux trajets en taxi, puis est revenu à quai. Certains journalistes sont partis, impatients d’avoir le scoop sur la grande histoire, pour faire demi-tour et trouver l’Hercule revenant au sol pour prendre son vol historique.

Succès!

Ballons de plage exposés dans le compartiment à bagages

L’histoire enregistre le saut court que Hughes a effectué comme un vol révolutionnaire pour un si gros avion. Les ballons de plage ont-ils sauvé la mise ? C’est difficile à savoir.

Aujourd’hui, les ballons de plage retiennent toujours l’air, apparemment le même avec lequel ils étaient gonflés il y a environ 75 ans. Ils rappellent que le H4 était un prototype et non un produit final. Et cela nous aide aussi à nous rappeler que les ingénieurs de toutes sortes et de tous les temps ont une chose en commun : ils aiment tous un bon hack !

De nombreux autres détails ont été glanés au cours de la visite, notamment le fait que la section arrière s’est presque détachée du fuselage pendant le court saut – si Hughes avait volé beaucoup plus longtemps, un crash aurait été inévitable ! Recherchez la section de queue renforcée dans les photos ci-dessous.

Et si jamais vous avez l’occasion de vous rendre au Evergreen Aviation & Space Museum à McMinnville OR, USA, faites-le. Obtenez la visite, asseyez-vous dans le siège et vivez l’histoire. Sentez le grondement des moteurs dans la brise marine. Sentez l’air salé et sachez que votre mastodonte d’avion a quelque chose qu’aucun autre avion dans l’histoire n’a eu en réserve : des ballons de plage.