Dès qu’il a pu marcher, Tom Goreau ’70 nageait dans les eaux chaudes au large de la Jamaïque, où il a grandi. Il se souvient d’une eau si toujours claire et bleue qu’il pouvait voir jusqu’aux coraux et à la vie marine recouvrant le fond. Son père plongeait en dessous, libérant des flots de bulles que Goreau suivrait. C’était dans les années 1950, avant que le matériel de plongée ne soit disponible dans le commerce. Ainsi, le père de Goreau – Thomas Fritz Goreau, considéré comme le premier spécialiste de la plongée marine – a construit un équipement à partir de rien qui lui a permis de plonger jusqu’à quelques centaines de pieds. «Il détenait probablement le record du monde de plongée sous-marine à l’air comprimé à l’époque», dit son fils. Le grand-père de Goreau, Fritz Goro, fut l’inventeur de la macrophotographie – avec des gros plans extrêmes de petits objets – et le premier à l’utiliser sous l’eau. Ensemble, le grand-père et le père de Goreau ont pris certaines des premières photographies de coraux. Sa mère, Nora Goreau, avait également un lien notable avec la mer: elle fut la première biologiste marine panaméenne.

Goreau – dont l’histoire de la famille est racontée dans le nouveau documentaire Fantômes de corail—A été témoin pendant sept décennies du déclin mondial constant des récifs coralliens, qui se sont dégradés en champs de gravats et d’algues. «Mon expertise est de savoir comment étaient les récifs», dit-il. En un mot – magnifique. «Et maintenant, ils sont essentiellement partis, comme Hiroshima avait l’air le lendemain de la bombe atomique.»

Thomas Goreau
Goreau dans une image fixe du film, Fantômes de corail

IAIN ROBINSON

Dans les années 1980, s’appuyant sur son diplôme de premier cycle en physique planétaire du MIT (et ses diplômes d’études supérieures à Caltech et Harvard), Goreau a été le pionnier de l’utilisation des températures de surface de la mer collectées par des satellites pour prédire à quel point les coraux blanchiraient. Mais nous avons largement dépassé ce seuil. Le changement climatique a cuit et blanchi les coraux. L’acidification des océans les a dissous. Et la pollution locale a scellé leur destin.

En tant que président de la Global Coral Reef Alliance (GCRA) à but non lucratif, Goreau aide les populations locales et autochtones à identifier les facteurs de stress qui tuent leurs récifs locaux et comment réduire cet impact négatif. Il cible son message auprès des pêcheurs les plus âgés «parce qu’ils sont les seuls à se souvenir de ce que c’était», dit-il. Le jeune public est moins réceptif – les histoires de vie marine grouillante de leurs aînés sont comme des mythes pour une génération qui connaît les récifs coralliens comme des endroits faibles à peine capables de supporter quelques petits poissons.

Mais Goreau a trouvé un moyen d’aider: un système qu’il a adapté, appelé Biorock. Lui et sa petite équipe GCRA soudent ensemble des toiles de barres d’armature en acier, les plongent sous l’eau là où les récifs se trouvaient autrefois et les traversent par un courant. Au fil du temps, une croûte de calcaire épaississante se développe pour recouvrir et renforcer la toile. Ils y greffent des fragments de corail, qui continuent de croître et dépassent parfois la structure d’origine. Le résultat attire de nombreuses créatures marines et protège les plages érodées des vagues (comme le faisaient autrefois les récifs). Biorock peut également être utilisé pour restaurer d’autres habitats marins tels que les herbiers et les marais salants, note Goreau. C’est un moyen, explique-t-il, de «régénérer l’écosystème et de travailler avec des gens qui essaient de sauver le dernier morceau de ce qu’ils ont». Il a construit environ 700 de ces récifs artificiels et espère qu’ils pourraient aider, d’une manière ou d’une autre, à changer les choses.

L’un des endroits où il s’est installé est les îles Marshall, dans le Pacifique central. Dans les années 1940, les habitants de l’atoll de Bikini ont été évacués de force vers les autres îles afin que les États-Unis puissent tester leurs bombes atomiques. Aujourd’hui, Goreau espère que ses récifs électrifiés pourront protéger ces îles des inondations et de l’élévation du niveau de la mer. Bikini Atoll était également l’endroit où, il y a des décennies, son père et son grand-père ont commencé leur travail de photographie. Quelque 25 ans plus tard, alors que Goreau étudiait au MIT, son père – comme beaucoup de personnes déplacées de l’atoll de Bikini – est mort d’une exposition accumulée aux radiations.

Le monde sous-marin que Goreau connaissait en tant que garçon, et tout ce dont il était rempli, a disparu depuis longtemps. Cela le laisse se sentir «très comme quelqu’un qui est le dernier membre d’une culture mourante», dit-il – un homme qui connaissait un océan qui n’existe maintenant que dans les albums de sa famille de photographies fanées.