Quand Covid est venu pour Provincetown

« À ce moment-là, j’ai commencé à envoyer des SMS à tous ceux avec qui j’étais entré en contact au cours de la semaine », dit-il. Réalisant combien de personnes visitent Provincetown à travers le pays, il a également publié sur Twitter et Instagram qu’il était infecté. Les DM sont revenus, de la part de personnes qui pensaient avoir ramassé de la crudité estivale pendant leur voyage. « Ils pensaient qu’ils allaient bien », dit-il. « Ensuite, ils se sont testés, et il s’est avéré qu’ils avaient aussi Covid. »

L’une des personnes à qui Holihan a envoyé un texto était Donnelly. Cela peut sembler étrange, car Donnelly n’est pas épidémiologiste. C’est un geek politique qui a fait des prévisions macroéconomiques au Federal Reserve Board et des analyses de données chez Spotify et Facebook. Mais depuis le début de 2020, Donnelly appliquait également ses compétences à la prévision de ce que Covid pourrait faire aux États-Unis, une façon de donner un sens aux données provenant d’autres pays et d’expliquer aux autres pourquoi ils devraient être plus inquiets qu’ils ne l’étaient. . « Essentiellement, je voulais convaincre mes amis que c’était mauvais », dit-il.

Les analyses de Donnelly, qu’il avait initialement publiées sur Medium, avaient été solides. Il avait prévu qu’une action fédérale serait nécessaire deux jours avant que le président Donald Trump ne déclare une urgence nationale. Il avait averti que la ville de New York devrait fermer six jours avant que le gouverneur Andrew Cuomo n’annonce que tout l’État serait mis « en pause ». Cette prédiction a conduit à un concert de conseil avec l’État de New York (prévision du nombre de cas possibles, des besoins en lits et des commandes de ventilateurs), puis à la création d’un site appelé CovidOutlook.info, une maison pour les rapports et les prédictions qu’il a créé avec Michael LeVasseur, un épidémiologiste à l’Université Drexel.

Ainsi, au moment où la variante Delta a commencé à se répandre dans Provincetown, Donnelly était un expert informel mais parfaitement informé de ce que Covid faisait aux États-Unis. « J’avais suivi les variantes au cours des six mois précédents et, dans l’ensemble, je pensais que les inquiétudes à leur sujet étaient exagérées », dit-il. Lorsque ses amis ont commencé à être testés positifs, il a été surpris et agacé. Il n’aimait pas se tromper.

Au début de la pandémie, Michael Donnelly est devenu un expert des données Covid et un nœud nerd pour ses amis.

Photo : VICTOR LLORENTE

Des rumeurs sur des personnes testées positives circulaient dans des discussions de groupe : la plupart de cette maison, tout le monde dans ce cottage ; le groupe de Pennsylvanie, le groupe de Californie, ce couple de DC ; 10 personnes positives, ou 15, ou 25. Texte par texte, Donnelly a commencé à vérifier les histoires, interrogeant les gens sur les symptômes qu’ils avaient et les tests qu’ils avaient passés, quand ils avaient été vaccinés et quel vaccin ils avaient reçu, et tous les détails de leur visites à Provincetown – où ils sont restés, avec qui ils ont traîné, dans quels bars, restaurants et spectacles ils sont allés. Il a commencé à collecter des informations samedi après-midi et, lundi, il avait plus de 50 noms dans une feuille de calcul.

La liste représentait un nombre choquant de percées d’infections pour une population jeune, en bonne santé et aisée, un groupe qui aurait dû être le moins à risque. Donnelly a eu envie de faire une étude, mais LeVasseur l’a persuadé de confier le projet à une institution plus grande que leur équipe de deux. Donnelly est entré en contact avec Demetre Daskalakis, l’ancien chef des programmes de maladies infectieuses du département de la santé de New York, qui était maintenant au CDC. Lundi soir, Donnelly a envoyé un texto, offrant la feuille de calcul. Daskalakis l’a demandé immédiatement.

Dans les 24 heures, Daskalakis a établi des appels entre Donnelly, le CDC et le département de la santé du Massachusetts. À la fin de la semaine, les agences avaient créé un groupe de travail, mis en place un numéro de téléphone et un e-mail pour que les personnes se signalent, ont contacté d’autres États dans lesquels les visiteurs étaient rentrés chez eux et ont fait rouler des unités de test mobiles vers Provincetown. . « C’est la réponse la plus accélérée que j’aie jamais vue en santé publique », déclare Daskalakis. « Et Michael a pratiquement commencé lui-même cette enquête sur l’épidémie. »