La semaine dernière, deux de plus en plus d’entreprises pharmaceutiques soutenues par le programme Operation Warp Speed ​​du gouvernement fédéral américain ont annoncé les résultats préliminaires d’essais cliniques à grande échelle de leurs vaccins Covid-19. Et les deux avaient des résultats très appréciés à signaler. La plupart.

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Selon le communiqué de presse de Johnson & Johnson, le seul coup de la société a été efficace à 85% pour prévenir les formes graves de la maladie parmi les 44000 personnes inscrites dans chacun des trois essais aux États-Unis, en Amérique latine et en Afrique du Sud. Mais lorsqu’il s’agissait de repousser plus de cas bénins d’infection à coronavirus, le vaccin fonctionnait mieux aux États-Unis, où il était protecteur de 72% contre seulement 57% en Afrique du Sud. (L’efficacité du tir en Amérique latine était de 66%.)

C’était la même histoire avec Novavax, une entreprise beaucoup plus petite basée dans le Maryland. Dans son essai réalisé au Royaume-Uni sur 15 000 personnes, le vaccin a démontré une efficacité de 89% contre les cas légers, modérés et graves de Covid-19; dans la petite étude de la société en Afrique du Sud, le taux d’efficacité est tombé à environ 50 pour cent.

La différence dramatique vient probablement des versions particulières du coronavirus circulant dans différents endroits. À la fin de l’année dernière, à l’époque où Novavax et Johnson & Johnson lancaient leurs essais sud-africains, des scientifiques de Durban ont découvert un nouveau groupe de cas, tous unis par une constellation unique de mutations dans le gène de la protéine de pointe du virus. Cette variante, connue sous le nom de B.1.351, s’est rapidement développée à travers le pays, devenant la souche dominante en quelques semaines à peine et alimentant une flambée massive de nouvelles infections.

Depuis la découverte initiale de B.1.351, les scientifiques du monde entier sprintent pour mieux comprendre ses mutations. Une série d’études non évaluées par des pairs publiées sous forme de pré-impression ces dernières semaines a révélé qu’une en particulier, appelée E484K, rendait beaucoup plus difficile pour les anticorps trouvés dans le sang de patients atteints de Covid-19 récupérés et de personnes immunisées de reconnaître la version B.1.351 le virus. Sur la base de ces expériences de laboratoire, les scientifiques soupçonnaient fortement que la classe actuelle de vaccins autorisés fonctionnerait toujours contre cette souche – mais peut-être tout simplement pas aussi bien. Les données recueillies à partir des essais Novavax et Johnson & Johnson semblent désormais renforcer cette intuition.

«C’est un appel au réveil pour nous tous», a déclaré vendredi Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, lors d’un point de presse à la Maison Blanche. Il a reconnu que le virus évolue plus rapidement qu’on ne le pensait et que les variantes qui se répandent maintenant dans le monde ne seront pas la fin de son évolution. «Cela signifie que nous, en tant que gouvernement, les entreprises, nous tous ensemble, devrons être agiles pour pouvoir s’adapter facilement, pour créer des versions du vaccin spécifiquement dirigées contre la mutation prévalente à un moment donné,  » il a continué.

B.1.351 est l’une d’au moins trois variantes – dont une trouvée pour la première fois au Royaume-Uni et une autre au Brésil – dont on pense qu’elle se propage plus facilement que les formes antérieures du coronavirus, bien que l’on ne sache pas encore à quel point chacune est plus transmissible, et à dans quelle mesure ils peuvent provoquer des réinfections. Quoi est Il est évident pour les scientifiques et les experts en santé publique que les États-Unis, et même le monde, sont maintenant dans une course pour vacciner autant de personnes que possible avant que ces mutations problématiques ne prennent pied. Mais en même temps, des efforts parallèles pour développer et distribuer des vaccins multi-variantes pour lutter contre toutes les souches existantes doivent également commencer. Comment cela fonctionnera-t-il réellement?

Des dirigeants de Pfizer et de Moderna, les premières entreprises à avoir autorisé les vaccins Covid-19 par la Food and Drug Administration américaine, ont déclaré qu’ils réorganisaient leurs vaccins pour renforcer la protection contre ces nouvelles mutations, par mesure de précaution. Moderna est allé jusqu’à présent pour commencer à préparer une étude de phase I d’une dose de rappel spécifique à B.1.351 qui serait administrée en tant que suivi aux personnes qui ont déjà reçu le vaccin d’origine.

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