Cela dit, l’air n’était pas vraiment frais à l’intérieur de la cabine. «Ça sent comme si vous voliez à travers un feu de camp», dit Palm. «C’est une façon passionnante de faire de la science parce que les réactions se produisent juste devant vous. Et vous les mesurez en temps réel dans l’atmosphère. »

Pour comprendre ce que l’équipe a découvert, il faut d’abord parler d’essence et de sucre. Faites couler un peu d’essence sur le trottoir et vous le sentirez immédiatement, car il est très volatil – il s’évapore rapidement. Pour le dire autrement, il ne veut pas rester condensé. Le sucre assis dans un bol sur votre table, par contre, n’est pas volatil, il reste donc condensé. «Vous ne vous inquiétez pas vraiment de l’évaporation de votre sucre de table», déclare Joel Thornton, chercheur en sciences de l’atmosphère à l’Université de Washington, co-auteur du nouveau document. «Au fil du temps, c’est une molécule beaucoup plus collante et moins volatile.» Sticky dans ce cas signifie moléculaire collant – si vous chargez beaucoup d’oxygène dans une molécule, vous obtenez des liaisons solides et moins de volatilité.

Et il y a beaucoup d’oxygène dans l’atmosphère. Ce que Thornton et Palm ont découvert, c’est que les molécules de la fumée de feu de forêt deviennent également collantes avec le temps, comme les sucres, en un sens coagulant. Plus précisément, la fumée est chargée de carbone provenant de la végétation brûlée, qui s’oxyde dans l’atmosphère. «C’est ce genre d’ajout d’oxygène au squelette du carbone qui rend la molécule dans l’atmosphère plus collante et plus susceptible d’être dans la phase condensée, comme le sucre», explique Thornton.

Cela signifie que les particules primaires – des trucs provenant directement du feu de forêt – peuvent créer des particules secondaires dans le panache par le biais de réactions chimiques. L’équipe pourrait mesurer cela à bord de l’avion avec un appareil appelé spectromètre de masse, qui calcule le poids moléculaire. Il y a peut-être des dizaines de milliers de composés organiques dans la fumée des feux de forêt – par exemple, des phénols, constitués d’hydrogène, de carbone et d’oxygène. Dans l’atmosphère, ces phénols s’oxydent, recueillant plus d’oxygène, devenant ainsi plus collants, se développant au fil du temps en particules.

Ce ne sont pas vos trajectoires de vol habituelles.

Illustration: Hannah Hickey / Université de Washington

Dans le même temps, le panache de fumée se dilue lorsqu’il se déplace sous le vent. Certains composés s’évaporent et les particules tombent du panache et atterrissent sur le sol. «Ensuite, vous pouvez également faire subir des réactions aux gaz organiques ajouter à la phase particulaire », explique Palm. «Il existe donc des processus concurrents qui affectent la quantité de particules, de particules organiques, qui sont transportées sous le vent.»

Autrement dit, le panache se dissipe et accumule à la fois de nouvelles particules par des réactions chimiques. C’est important lorsque nous considérons la santé respiratoire humaine, car ce sont les particules de la fumée des feux de forêt qui pénètrent profondément dans les poumons. Ces chercheurs n’ont pas identifié les particules les plus préoccupantes, mais les scientifiques savent déjà avec certitude que la fumée des feux de forêt n’est pas bonne pour la santé respiratoire. En particulier, ils s’inquiètent des particules appelées PM 2,5 (particules de 2,5 microns ou moins) qui peuvent provoquer une irritation des yeux et du nez et exacerber les problèmes cardiaques ou pulmonaires chroniques existants. Ils peuvent contenir des solides de métaux lourds comme le plomb et le cadmium, et des hydrocarbures polyaromatiques, dont certains ont été liés à des cancers.

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