Quand il pleut, il pleut. L’un des principaux câbles de support retenant l’antenne de l’observatoire Arecibo à Porto Rico vient de se briser, laissant son destin déjà incertain. Il avait été gravement endommagé par l’ouragan Maria en 2017, et après quelques années de collecte de fonds, les réparations étaient sur le point de commencer à réparer ces dommages, lorsque le câble s’est cassé. Étant donné que les câbles restants supportent désormais un poids accru, les humains ne sont pas autorisés à travailler sur le dôme tant que le risque de défaillance catastrophique n’a pas été exclu – ils effectuent une inspection par drone.

L’Observatoire d’Arecibo a eu une belle course. Il a commencé sa vie dans le cadre d’un radar de suivi ICBM de l’époque de la guerre froide, ce qui explique pourquoi il peut transmettre ainsi que recevoir. Et c’était le plus grand plat émetteur du monde. Il a été utilisé dans SETI, a fourni les premiers indices d’ondes gravitationnelles et a trouvé les premiers sursauts radio rapides répétés. Ses capacités radar signifient qu’il pourrait être utilisé dans la détection d’astéroïdes. Il existe un certain nombre de raisons, dont la moindre n’est pas son importance historique, pour le maintenir en marche.

Ainsi, lorsque nous avons publié cette histoire, de nombreux commentateurs, craignant le pire, ont écrit avec leurs condoléances. Mais certains ont écrit avec indignation à la possibilité qu’il ne soit pas réparé. Les suspects habituels sont apparus: le fait de ne pas dépenser suffisamment en science ou en infrastructure. En marge, cependant, et probablement jusqu’à ce que de nouvelles études structurelles soient effectuées, nous n’avons aucune idée du coût d’une réparation d’Arecibo. Après cela, nous devons décider si cela en vaut la peine.

Dans le cadre d’une subvention de 2018, la NSF partageait la facture de réparation et d’entretien de 20 M $ avec un consortium dirigé par l’Université de Floride centrale qui administrera le site. Avec d’autres dégâts, cela pourrait être une sous-estimation, mais nous ne savons pas encore combien d’un.

Quand décidez-vous de débrancher quelque chose comme ça? Bien que le plus grand, Arecibo n’est pas le seul émetteur sur le marché. Cependant, les émetteurs les plus importants suivants font partie de Deep Space Network et sont occupés à rester en contact avec les vaisseaux spatiaux tout autour de notre système solaire. Pour la réception pure, le FAST de la Chine est plus grand et meilleur. Et certainement, nous avons beaucoup appris sur les radiotélescopes depuis la conception d’Arecibo.

Je ne dis pas que nous ne verserons pas une larme si Arecibo n’est pas réparé, mais ce n’est pas le cas que le budget de la NSF a été frappé de façon spectaculaire, ou qu’ils ne sont pas conscients de la valeur comparative de divers gros billets projets d’astronomie. Sans être à leur place et après avoir lu les milliers de propositions de subventions concurrentes, il est difficile de dire que l’argent dépensé pour soutenir un télescope vieux de 70 ans ne serait pas mieux dépensé pour autre chose.

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