Cela a été une semaine record pour les ouragans mondiaux alors que de puissantes tempêtes ont frappé les bassins du Pacifique et de l’océan Atlantique, laissant les scientifiques se demander s’ils sont les signes avant-coureurs d’un futur réchauffé par le climat plus destructeur ou s’ils sont des valeurs aberrantes qui testent les limites – mais restent à l’intérieur – du royaume de variabilité normale.

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Le guide WIRED sur le changement climatique

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Dimanche, le super typhon Goni a laissé des traces de destruction sur plusieurs petites îles des Philippines, avec des vents estimés à 195 miles par heure. Ce fut la tempête la plus forte jamais à frapper la terre, selon les mesures du National Oceanic and Atmospheric Administration’s National Hurricane Center et du Joint Typhoon Warning Center de la Marine. Heureusement, Gomi a raté Manille densément peuplée et ses environs. On s’attend à ce qu’il frappe le Vietnam avec de fortes pluies et des vents moindres tard jeudi.

Et dans les Caraïbes, l’ouragan de catégorie 4 Eta a frappé mardi la côte du Nicaragua avec des vents de 145 mi / h, entraînant «des ondes de tempête mortelles, des vents catastrophiques, des inondations soudaines et des glissements de terrain» dans certaines parties de l’Amérique centrale, selon Avis de mardi matin par le centre des ouragans de la NOAA. Les responsables nicaraguayens d’urgence ont émis un ordre d’évacuation pour l’ensemble du littoral, et la région devrait être arrosée de 35 pouces de pluie d’ici dimanche.

L’ouragan Eta est la 28e tempête nommée de 2020 dans le bassin atlantique, égalant le record établi en 2005.

La raison pour laquelle les deux tempêtes ont été si fortes et si tardives est que les océans Pacifique et Atlantique sont restés chauds cette année, déclare John Knaff, météorologue au Cooperative Institute for Research in the Atmosphere de la NOAA à la Colorado State University. «La saison atlantique est un prototype de ce qui se passe lorsque les températures de surface de la mer sont très chaudes», dit Knaff. «Vous avez plus d’énergie pour que les tempêtes deviennent très fortes.»

Sur le plan météorologique, les typhons et les ouragans sont le même phénomène; il est simplement traditionnel de les appeler typhons dans le Pacifique occidental ou ouragans dans le Pacifique oriental ou dans l’Atlantique. Ils commencent comme des tempêtes qui passent au-dessus de l’eau de surface chaude, d’au moins 80 degrés Fahrenheit, jusqu’à 150 pieds de profondeur. Ces tempêtes aspirent l’eau de la surface de l’océan, qui s’évapore dans l’air. Au fur et à mesure qu’ils montent, la vapeur d’eau se condense pour former des gouttelettes, libérant plus d’énergie, tandis qu’une basse pression sous les masses d’air ascendantes apporte un afflux d’air supplémentaire. Une tempête tropicale se transforme officiellement en ouragan lorsque ces vents dans le sens antihoraire atteignent 74 miles par heure. Les météorologues ont appliqué la désignation «super» au typhon Goni après avoir atteint des vitesses de vent de 150 miles par heure.

Plus tôt cette année, les responsables de la NOAA ont prédit que 26 ouragans nommés se formeraient dans l’Atlantique, avec entre trois et six classés comme «majeurs», et les équipes de recherche universitaire ont prédit séparément une saison des ouragans «hyperactive». Jusqu’à présent, en 2020, cinq des 28 tempêtes ont été majeures. «J’étais sceptique au début de la saison dans l’Atlantique», dit Knaff. «Mais ça a été assez spectaculaire.»

En revanche, les météorologues de la NOAA ont prédit une saison des tempêtes plus lente que la normale dans le Pacifique, et bien que le super typhon Goni ait été important, cette prévision s’est généralement avérée correcte.

Knaff est un météorologue d’observation qui étudie les conditions environnementales à l’origine des ouragans. D’autres, comme Kerry Emanuel, étudient comment le changement climatique entraîne la formation de grandes tempêtes comme Goni et Eta, et comment cela pourrait changer à l’avenir alors que les températures de l’air et de l’océan continuent d’augmenter. «Ce qui est intéressant, c’est que nous détruisons toutes sortes de records en général au cours de la dernière décennie», déclare Emanuel, professeur de sciences atmosphériques au Massachusetts Institute of Technology.

À l’échelle mondiale, sept des 10 tempêtes les plus violentes qui ont touché terre se sont produites depuis 2006, selon la base de données IBTrACS (historique des traces d’ouragan) de la NOAA. Cela est basé sur des registres fédéraux remontant aux années 1930. Avant le typhon Goni, 20 super typhons de catégorie 5 avec des vents d’au moins 160 km / h avaient frappé les Philippines depuis 1952. C’est presque comme si la limite de vitesse était levée lors de grosses tempêtes, dit Emanuel.

Les chercheurs s’améliorent pour affiner les modèles climatiques mondiaux qui prédisent les modèles météorologiques que nous verrons à mesure que les niveaux de dioxyde de carbone dans l’atmosphère continueront de grimper et que la Terre s’approche des deux degrés Celsius de réchauffement attendus d’ici le milieu du siècle. En fait, un rapport récent de l’Organisation météorologique mondiale des Nations Unies déclare que les signes vitaux de la planète ont à peine été ralentis par le gel économique de la pandémie et que le monde est en passe de connaître les cinq années les plus chaudes jamais enregistrées. Des températures de l’air plus chaudes signifient que l’atmosphère retient plus de vapeur d’eau des océans, vapeur d’eau qui se transforme en pluie des ouragans. Dans le même temps, les tempêtes tirent plus d’énergie thermique des eaux de surface chaudes pour alimenter leur développement – plus l’eau est chaude, plus la tempête est forte.

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