L’histoire de l’aviation est un peu étrange. Les gens ont tendance à se souvenir de certaines premières mais pas d’autres et, parfois, même pas des premières. Par exemple, tout le monde sait qu’Amelia Earhart a tenté d’être la première femme à faire le tour du monde en avion. Elle a échoué, mais savez-vous qui a réussi ? C’était Jerry Mock. Et la première personne à le faire ? Wiley Post, un nom largement oublié du public. Charles Lindbergh est un autre excellent exemple. Il a été la première personne à traverser l’Atlantique, n’est-ce pas ? Pas exactement. L’histoire du vrai premier vol transatlantique est celle du piratage de l’aviation par la marine américaine.

La quête d’un bateau volant

Les avions ont vraiment fait leurs débuts avec le vol du frère Wright en 1903 – même si vous pouvez plaider en faveur de certains vols antérieurs – et en 1914, il était déjà question de traverser l’Atlantique en hydravion. Cependant, les moteurs de l’époque n’étaient pas très fiables et l’avion devait être capable de transporter suffisamment de carburant pour se déplacer entre les points de ravitaillement. Cela limitait les choix d’endroits pour décoller et atterrir.

Hydravion NC-4 avec un moteur supplémentaire pour la tentative transatlantique

En 1914, un philanthrope britannique a demandé à Glenn Curtiss de construire un bateau volant d’une envergure de 72 pieds, de monter trois moteurs et de l’appeler Amérique. Il était censé traverser l’Atlantique, mais avec le début de la Grande Guerre, cela ne s’est jamais produit.

Les États-Unis voulaient également des hydravions pendant la guerre, principalement pour la guerre anti-sous-marine. En 1917, la Navy et Curtiss décidèrent de produire l’hydravion NC ou Navy-Curtiss, communément appelé Nancies. Il s’agissait pour l’époque d’un gros avion mesurant 69 pieds de long avec une envergure à peu près égale à 108 pieds d’un Boeing 727. En 1918, le premier Nancy de 12 tonnes effectua son vol inaugural.

À travers les vagues

Un sextant à bulles datant de la Seconde Guerre mondiale

La Marine a décidé que trois hydravions NC devraient traverser l’Atlantique. Bien sûr, envoyer un avion à travers l’Atlantique aujourd’hui n’est pas un gros problème, mais en 1918, cela équivalait à annoncer que vous alliez sur la lune en 1969. Futur président puis secrétaire adjoint de la Marine Franklin D. Roosevelt était un major partisan de l’idée d’un vol. Mais voler n’était qu’une partie du plus grand puzzle.

Richard Byrd, un autre nom que vous connaissez peut-être de l’histoire, était également impliqué dans le projet. Il deviendra plus tard célèbre pour les expéditions polaires, mais pendant la guerre, il a développé des outils et des techniques pour améliorer la navigation au-dessus de l’eau. Il a notamment travaillé avec le sextant à bulles. Les navires utilisent l’horizon pour mesurer avec un sextant, mais les avions ont besoin d’un moyen différent car ils sont élevés au-dessus de la surface et ne trouvent pas de niveau naturel sur l’eau. Un sextant à bulles offre une alternative à l’horizon naturel à partir duquel mesurer.

Byrd a également utilisé des indicateurs de dérive qui utilisaient un point de référence au sol pour déterminer dans quelle mesure l’avion dérivait. Ces deux éléments seraient utiles aux avions qui tentent de traverser l’océan. Bien qu’il n’ait pas pu effectuer le vol, il a aidé à la planification.

Quel plan

La carte d’une étape de la trajectoire de vol transatlantique montre certains des navires de référence de navigation

Pour assurer le succès, la Marine a posté 61 navires environ tous les 50 milles le long de la route pour aider à la navigation et sauver les équipages, si nécessaire. C’est incroyable quand on pense à la logistique d’aligner 61 navires sur un chemin précis.

Trois hydravions devaient participer. NC1, NC3 et NC4. Le NC2 a eu son aile enlevée pour réparer l’un des autres avions. Les avions disposaient également d’un moteur supplémentaire et d’hélices super efficaces basées sur les équations développées par l’ingénieur Charles Olmsted. Ces hélices étaient 20 % plus efficaces que les hélices conventionnelles. On pourrait donc penser qu’avec tout ce soutien, les trois avions traverseraient sans difficulté. Mais ce n’était pas si simple.

Les trois avions ont décollé de Rockaway (qui fait partie de New York) le 8 mai 1919 pour se diriger vers Terre-Neuve. NC-4 a perdu deux moteurs et a dû atterrir dans l’océan près de Cape Cod. L’avion a agi comme un bateau pendant cinq heures pour atteindre la base aéronavale de Chatham. Les autres avions ont atterri en neuf heures environ, mais le NC-4 n’a rattrapé son retard que le 14 mai. La presse a émis l’hypothèse que NC-4, pratiquement lors de son voyage inaugural, était un canard boiteux et serait laissé pour compte.

Il y avait un autre problème. Les nouvelles hélices craquaient sur les trois avions. La décision a été prise de revenir aux standards.

Quitter Terre-Neuve

Les deux avions, le NC-1 et le NC-3, ont tenté de décoller le 10 mai sans le NC-4, mais étaient trop lourds pour être sortis de l’eau. Une fois que NC-4 a rejoint le trio, ils ont réessayé, avec succès, le 16 mai.

Les instruments de navigation étaient médiocres, mais ils avaient une chaîne de destroyers de la Marine tous les 50 milles pour éclairer le chemin. NC-3 a eu une panne électrique et les avions se sont séparés de la formation pour éviter de heurter l’avion noir. Une fois que le brouillard est devenu épais, il était difficile de se trouver visuellement ou de trouver les navires. Cependant, le pilote du NC-3 a aperçu un destroyer qui ne faisait pas partie de la ligne de navigation et, pensant que c’était l’un des navires les guidant vers les Açores, a corrigé le cap.

Finalement, il était évident qu’il devrait être près des Açores, mais n’a pas pu trouver le prochain navire. L’avion s’est posé dans des eaux agitées qui ont fait s’effondrer une jambe de force du moteur, écrasant NC-3. NC-1 a également atterri pour essayer d’obtenir une position et, bien que non endommagé, la mer était trop haute pour que l’avion puisse décoller à nouveau, mettant ainsi fin à sa mission.

le faire

Cela a laissé NC-4, l’avion de canard boiteux qui n’a presque pas démarré. C’était aussi le plus rapide des trois avions. Il a traversé le brouillard, l’équipage luttant contre la désorientation. Ils savaient par radio et à l’estime qu’ils étaient proches de leur destination. Enfin, une pause dans le brouillard leur a permis d’apercevoir l’une des îles et cette information les a amenés à trouver un port approprié pour débarquer. Le canard boiteux l’avait fait.

L’équipage de NC-1 a été enlevé par un cargo grec. Il a fini par couler sous les vagues. NC-3, cependant, a disparu pendant quelques jours. Pour réduire le poids, l’équipage avait retiré presque tout de l’avion, y compris l’émetteur radio. Incapable de décoller dans une mer agitée, l’équipage a utilisé la queue de l’avion comme voile et a parcouru plus de 200 milles queue en premier pour naviguer vers les Açores. Bien qu’il ne s’agisse pas d’une première aviation, c’était un matelotage éblouissant.

Oublié

L’équipage du NC-4 – Albert Read, Walter Hinton, Elmer Stone, James Breese, Eugene Rhoads et Herbert Rodd – est en bonne compagnie. Personne ne se souvient non plus de Wiley Post ou de Jerri Mock. Plus tard en 1919, Alcock et Brown ont fait voler un biplan de Terre-Neuve à l’Irlande, remportant 10 000 £. Quelques semaines plus tard, un dirigeable effectue la traversée et transporte même quelques passagers.

Comme vous pouvez le voir à 6:33 dans la vidéo ci-dessous, Read et Rhoads dupliqueraient leur vol en 1949 beaucoup plus rapidement dans un avion contemporain. Il y a aussi des images d’actualités du vol de 1919.

Pourquoi se souvient-on de Charles Lindbergh ? Eh bien, il a volé sans escale et a atterri sur le continent européen. Tout le monde a sauté d’un endroit à l’autre comme le NC-4 l’a fait. Il a également bénéficié d’une excellente presse, d’un sentiment public différent à propos du vol et du fait qu’il volait seul. L’enlèvement tragique de son bébé après le vol l’a également cimenté en tant que personnalité publique. Alors, aussi, il était un inventeur, mais le monde semble l’avoir oublié pour la plupart.

Tout à l’heure, nous parlions d’audace technique. Piloter un avion de l’ère 1920 à travers l’Atlantique semblerait être admissible. Ces premiers pionniers ont développé des techniques et appris des leçons qui contribueraient à banaliser très rapidement le vol transocéanique. Pourtant, nous nous souvenons à peine qui ils étaient.