Rencontrez le lobbyiste d’à côté

Selon DiResta, le modèle de clic par paiement peut également modifier le comportement des influenceurs, en créant « l’incitation à produire et à amplifier le contenu de la manière la plus incendiaire possible afin d’inciter le public à agir ». Mais au niveau le plus fondamental, les chercheurs ont exprimé leur inquiétude quant au potentiel de tromperie dans le discours civique. DiResta a déclaré: « Je ne pense pas que le public comprenne vraiment à quel point les personnes qui publient ces messages sont, en fait, susceptibles de s’en enrichir personnellement. »

Les ramifications de ne pas divulguer ces liens peuvent toucher n’importe qui, de votre grand-mère crédule jusqu’au 1600 Pennsylvania Avenue. Une personne bien informée ayant un aperçu d’une campagne Urban Legend a décrit les efforts d’un client pour faire pression sur la FCC. Selon la personne, l’un des influenceurs enrôlés était Eric Bolling, un ancien animateur déshonoré de Fox News et l’une des 51 personnes que le président Trump a suivies sur Twitter. Le message de Bolling impliquait un « problème de télécommunications », dans le but « d’appliquer autant de pression » que possible sur la FCC. Il y a eu « des milliers d’engagements du jour au lendemain » à partir du tweet de Bolling, a déclaré la personne, que « le commissaire de la FCC, Ajit Pai, et le président ont suivi et vus ».

Aujourd’hui, le tweet de Bolling ne semble pas être sur son flux. La plupart des campagnes de marketing sur les réseaux sociaux sont supprimées lorsqu’elles ont suivi leur cours, et j’ai trouvé que les campagnes d’Urban Legend ne faisaient pas exception. Rinat a déclaré que les influenceurs connaissent toujours l’identité d’un client – et les abonnés le sauront également, car le lien les amène généralement à une page de campagne, où le sponsor peut être identifié. Plus tard, il a déclaré que la transparence est «une chose très importante pour le marketing d’influence, et en particulier pour notre modèle. Sans cela, la confiance du public chute et l’engagement qui en résulte diminue. Il a également appelé à des règles plus claires de la part des autorités chargées de l’application des lois.

Tout en louant la transparence, Urban Legend continue de protéger l’identité de ses influenceurs et des clients qui les paient. L’approche avec tact de l’entreprise en matière de divulgation, a déclaré Farid, fait de la Bourse « un système qui est – de par sa conception – mûr pour les abus ».

« Au mieux, l’apparence est mauvaise », a-t-il poursuivi. « Au pire, cela cache quelque chose de néfaste. »

ILLUSTRATION : MARIA FRADE

Le satiriste et Le critique HL Mencken a écrit un jour que « chaque fois que vous entendez un homme parler de son amour pour son pays, c’est un signe qu’il s’attend à être payé pour cela ». L’idée aride que les Américains seraient heureux de vendre n’importe quoi, même leur patriotisme, a dû sembler une hypothèse amusante à l’époque. Mais peut-être que Mencken n’a tout simplement pas vécu assez longtemps pour que les Américains en aient la chance.

En septembre dernier, la journaliste du HuffPost, Jesselyn Cook, a noté une vague de publications sur Instagram qui semblaient correspondre au moment d’un paiement important à Urban Legend pour la « publicité », selon les documents déposés par la FEC, via une société partenaire appelée Legendary Campaigns. L’achat a été effectué par le Comité sénatorial national républicain, qui collecte des fonds pour les campagnes du Sénat. Les messages avaient des titres comme « End to Mask Mandates, Endless Lockdowns and Vaccine Passports! » et a exigé « une enquête complète sur la collusion Biden-tech ». Chaque message était lié aux pétitions du NRSC, qui récoltaient des noms et des e-mails.

Quand j’ai interrogé Rinat sur les messages, il a d’abord dit qu’il ne pensait pas que les campagnes provenaient d’Urban Legend. Quelques semaines plus tard, cependant, un client d’Urban Legend a partagé avec WIRED plusieurs captures d’écran antidatées des publications de ses influenceurs. Chacun de ces messages a redirigé les utilisateurs vers une pétition en utilisant une construction d’URL très inhabituelle, qui commençait par « exc.to ». Selon des chercheurs en informatique qui ont examiné la chaîne, le domaine de premier niveau « .to » est enregistré dans le pays des Tonga et a un historique d’enregistrement qui ne peut pas être vu. Le domaine « exc » a été enregistré auprès du service de raccourcissement d’URL Bit.ly, qui travaille avec des clients commerciaux privés pour transformer leurs domaines enregistrés en liens de redirection (comme « es.pn » pour le réseau sportif). Depuis la fondation d’Urban Legend en 2020, « exc.to » n’a pu être trouvé nulle part ailleurs sur Internet, sauf à un endroit : l’histoire du HuffPost, dans laquelle la publication Instagram d’un jeune de 16 ans pour le NRSC portait l’URL révélatrice « END MASK MANDATS : exc.to/3zLvUFB. »